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Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol.

4, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.

Jean-Jacques Rousseau
VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier
in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4
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version du 7 octobre 2012
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JEAN JACQUES ROUSSEAU


COLLECTION COMPLTE DES UVRES DE JEAN JACQUES ROUSSEAU, CITOYEN DE GENEVE,
IN-4, 1780-1789.

VOLUME 4
EMILE
OU
DE LDUCATION,
TOME PREMIER
LDITION DU PEYROU ET MOULTOU.
J.M. GALLANAR, DITEUR
TABLE
Livre I p.1.
Livre II p.81.
Livre III p.265
Livre IV p. 357.

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JEAN JACQUES ROUSSEAU

MILE
OU
DE LDUCATION
Sanabilibus agrotamus malis; ipsaque nos in rectum genitos natura, si emendari velimus, juvat.
Sen. de ir La. II. c. 13.

TOME PREMIER.
LONDRES.
M. DCC. LXXIV.
[1758, fin--1760, octobre; Paris, mai 1762 --La Haye, 1762;
Bibliothque publique de Geneve ms. R. 90 (le manuscrit
Favre) etc.; Emile...a La Haye, 1762 (dition originale
parisienne in-8.) etc.; le Pliade dition, t. IV, pp. 239--868.
==Du Peyrou/ Moultou 1780-1789 quarto dition; t. IV (Livres
I--IV) & t.V (Livres IV--V).]

[1]

MILE
OU
DE LDUCATION

LIVRE PREMIER
Tout est bien sortant des mains de lAuteur des choses; tout dgnre entre les mains de
lhomme. Il force une terre nourrir les productions dune autre, un arbre porter les fruits

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dun autre; il mle & confond les climats, les lments, les saisons; il mutile son chien, son
cheval, son esclave; il bouleverse tout, il dfigure tout, il aime la difformit, les monstres; il ne
veut rien tel que la fait la nature, pas mme lhomme; il le faut dresser pour lui, comme un
cheval de mange; il le faut contourner sa mode, comme un arbre de son jardin.
Sans cela, tout iroit plus mal encore, & notre espce ne veut pas tre faonne demi. Dans
ltat o sont dsormois les choses, un homme abandonn ds sa naissance lui-mme parmi
les autres seroit le plus dfigur de tous. Les prjugs, lautorit, la ncessit, lexemple, toutes
les institutions sociales, dans lesquelles nous nous trouvons submergs, toufferaient en lui la
nature, & ne mettraient rien la place. Elle y seroit comme un [2] arbrisseau que le hasard fait
natre au milieu dun chemin, & que les passants font bientt prir, en le heurtant de toutes
parts & le pliant dans tous les sens.
Cest toi que je madresse, tendre & prvoyante mre,* [*La premire ducation est celle qui
importe le plus, & cette premire ducation appartient incontestablement aux femmes: si lAuteur de la nature et voulu quelle
appartnt aux hommes, il leur et donn du lait pour nourrir les enfants. Parlez donc toujours aux femmes par prfrence dans
vos traits dducation; car, outre quelles sont porte dy veiller de plus prs que les hommes, & quelles y influent toujours
davantage, le succs les intresse aussi beaucoup plus, puisque la plupart des veuves se trouvent presque la merci de leurs
enfants, & qualors ils leur font vivement sentir en bien, ou en mal leffet de la manire dont elles les ont levs. Les lois,
toujours si occupes des biens & si peu des personnes, parce quelles ont pour objet la paix & non la vertu, ne donnent pas assez
dautorit aux mres. Cependant leur tat est plus sr que celui des pres, leurs devoirs sont plus pnibles; leurs soins
importent plus au bon ordre de la famille; gnralement elles ont plus dattachement pour les enfants. Il y a des occasions o un
fils qui manque de respect son pre peut en quelque sorte tre excus; mais si, dans quelque occasion que ce ft, un enfant
toit assez dnatur pour en manquer sa mre, celle qui la porte dans son sein, qui la nourri de son lait, qui, durant des
annes, sest oublie elle-mme pour ne soccuper que de lui, on devroit se hter dtouffer ce misrable comme un monstre
indigne de voir le jour. Les mres, dit-on, gtent leurs enfants. En cela sans doute elles ont tort, mais moins de tort que vous
peut-tre qui les dpravez. La mre veut que son enfant soit heureux, quil le soit ds prsent. En cela elle a raison: quand elle
se trompe sur les moyens, il faut lclairer. Lambition, lavarice, la tyrannie, la fausse prvoyance des pres, leur ngligence,
leur dure insensibilit, sont cent fois plus funestes aux enfants que laveugle tendresse des mres. Au reste, il faut expliquer le

qui sus tcarter de la grande route, &


garantir larbrisseau naissant du choc des opinions humaines! Cultive, arrose la [3] jeune plante
avant quelle meure: ses fruits feront un jour tes dlices. Forme de bonne heure une enceinte
autour de lme de ton enfant; un autre en peut marquer le circuit, mais toi seule y dois poser la
barrire.* [* On massure que M. Formey a cru que je voulois ici parler de ma mre, & quil la dit dans quelque ouvrage.
sens que je donne ce nom de mre, & cest ce qui sera fait ci-aprs.]

Cest se moquer cruellement de M. Formey ou de moi.]

On faonne les plantes par la culture, & les hommes par lducation. Si lhomme naissoit
grand & fort, aille & sa force lui seraient inutiles jusqu ce quil et appris sen servir; elles lui
seraient prjudiciables, en empchant les autres de songer lassister;* [*Semblable eux
lextrieur, & priv de la parole ainsi que des ides quelle exprime, il seroit hors dtat de leur faire entendre le besoin quil

et, abandonn lui-mme, il mourroit de


misre avant davoir connu ses besoins. On se plaint de ltat de lenfance; on ne voit pas que la
race humaine et pri, si lhomme net commenc par tre enfant.
Nous naissons faibles, nous avons besoin de force; nous naissons dpourvus de tout, nous
avons besoin dassistance; nous naissons stupides, nous avons besoin de jugement. Tout ce que
nous navons pas notre naissance & dont nous avons besoin tant grands, nous est donn par
auroit de leurs secours, & rien en lui ne leur manifesteroit ce besoin.]

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lducation.
Cette ducation nous vient de la nature, ou des hommes ou des choses. Le dveloppement
interne de nos facults & de nos organes est lducation de la nature; lusage quon nous
apprend faire de ce dveloppement est lducation des hommes; & lacquis de notre propre
exprience sur les objets qui nous affectent est lducation des choses.
[4] Chacun de nous est donc form par trois sortes de matres. Le disciple dans lequel leurs
diverses leons se contrarient est mal lev, & ne sera jamais daccord avec lui-mme; celui
dans lequel elles tombent toutes sur les mmes points, et tendent aux mmes fins, va seul son
but & vit consquemment. Celui-l seul est bien lev.
Or, de ces trois ducations diffrentes, celle de la nature ne dpend point de nous; celle des
choses nen dpend qu certains gards. Celle des hommes est la seule dont nous soyons
vraiment les matres; encore ne le sommes nous que par supposition; car qui est-ce qui peut
esprer de diriger entirement les discours et les actions de tous ceux qui environnent un
enfant?
Sitt donc que lducation est un art, il est presque impossible quelle russisse, puisque le
concours ncessaire son succs ne dpend de personne. Tout ce quon peut faire force de
soins est dapprocher plus ou moins du but, mais il faut du bonheur pour latteindre.
Quel est ce but? cest celui mme de la nature; cela vient dtre prouv. Puisque le concours
des trois ducations est ncessaire leur perfection, cest sur celle laquelle nous ne pouvons
rien quil faut diriger les deux autres. Mais peut-tre ce mot de nature a-t-il un sens trop vague;
il faut tcher ici de le fixer.
La nature, nous dit-on, nest que lhabitude.* [* M. Formey nous assure quon ne dit pas prcisment
cela. Cela me paroit pourtant trs prcisment dit dans ce vers auquel je me proposois de rpondre: La nature, crois-moi, nest
rien que lhabitude. M. Formey qui ne veut pas enorgueillir ses semblables, nous donne modestement la mesure de sa cervelle

Que [5] signifie cela? Ny a-t-il pas des habitudes quon ne contracte
que par force, & qui ntouffent jamais la nature? Telle est, par exemple, lhabitude des plantes
dont on gne la direction verticale. La plante mise en libert garde linclinaison quon la force
prendre; mais la sve na point chang pour cela sa direction primitive; et, si la plante
continue vgter, son prolongement redevient vertical. Il en est de mme des inclinations des
hommes. Tant quon reste dans le mme tat, on peut garder celles qui rsultent de lhabitude,
& qui nous sont le moins naturelles; mais, sitt que la situation change, lhabitude cesse & le
naturel revient. Lducation nest certainement quune habitude. Or, ny a-t-il pas des gens qui
oublient & perdent leur ducation, dautres qui la gardent? Do vient cette diffrence? Sil faut
borner le nom de nature aux habitudes conformes la nature, on peut spargner ce galimatias.
Nous naissons sensibles, et, ds notre naissance, nous sommes affects de diverses
manires par les objets qui nous environnent. Sitt que nous avons pour ainsi dire la
conscience de nos sensations, nous sommes disposs rechercher ou fuir les objets qui les
produisent, dabord, selon quelles nous sont agrables ou dplaisantes, puis, selon la
convenance ou disconvenance que nous trouvons entre nous & ces objets, & enfin, selon les
jugements que nous en portons sur lide de bonheur ou de perfection que la [6] raison nous
donne. Ces dispositions stendent & saffermissent mesure que nous devenons plus sensibles
& plus clairs; mais, contraintes par nos habitudes, elles saltrent plus ou moins par nos
pour de lentendement humain.]

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opinions. Avant cette altration, elles sont ce que jappelle en nous la nature.
Cest donc ces dispositions primitives quil faudroit tout rapporter; & cela se pourrait, si
nos trois ducations ntaient que diffrentes: mais que faire quand elles sont opposes; quand,
au lieu dlever un homme pour lui-mme, on veut llever pour les autres? Alors le concert est
impossible. Forc de combattre la nature ou les institutions sociales, il faut opter entre faire un
homme ou un citoyen: car on ne peut faire la fois lun & lautre.
Toute socit partielle, quand elle est troite & bien unie, saline de la grande. Tout
patriote est dur aux trangers: ils ne sont quhommes, ils ne sont rien ses yeux.* [*Aussi les
guerres des rpubliques sont-elles plus cruelles que celles des monarchies. Mais, si la guerre des rois est modre, cest leur
paix qui est terrible: il vaut mieux tre leur ennemi que leur sujet.]Cet

inconvnient est invitable, mais il est


faible. Lessentiel est dtre bon aux gens avec qui lon vit. Au dehors le Spartiate toit
ambitieux, avare, inique; mais le dsintressement, lquit, la concorde rgnaient dans ses
murs. Dfiez-vous de ces cosmopolites qui vont chercher loin dans leurs livres des devoirs
quils ddaignent de remplir autour deux. Tel philosophe aime les Tartares, pour tre dispens
daimer ses voisins.
Lhomme naturel est tout pour lui; il est lunit numrique, [7] lentier absolu, qui na de
rapport qu lui-mme ou son semblable. Lhomme civil nest quune unit fractionnaire qui
tient au dnominateur, & dont la valeur est dans son rapport avec lentier, qui est le corps
social. Les bonnes institutions sociales sont celles qui savent le mieux dnaturer lhomme, lui
ter son existence absolue pour lui en donner une relative, & transporter le moi ans lunit
commune; en sorte que chaque particulier ne se croie plus un, mais partie de lunit, & ne soit
plus sensible que dans le tout. Un citoyen de Rome ntoit ni Caus, ni Lucius; ctait un
Romain; mme il aimoit la patrie exclusivement lui. Rgulus se prtendait Carthaginois,
comme tant devenu le bien e ses matres. En sa qualit dtranger, il refusoit de siger au snat
de Rome; il fallut quun Carthaginois le lui ordonnt. Il sindignoit quon voult lui sauver la
vie. Il vainquit, & sen retourna triomphant mourir dans les supplices. Cela na pas grand
rapport, ce me semble, aux hommes que nous connaissons.
Le Lacdmonien Pdarte se prsente pour tre admis au conseil des trois cents; il est
rejet: il sen retourne tout joyeux de ce quil sest trouv dans Sparte trois cents hommes
valant mieux que lui. Je suppose cette dmonstration sincre; & il y a lieu de croire quelle
ltoit: voil le citoyen.
Une femme de Sparte avoit cinq fils larme, & attendoit des nouvelles de la bataille. Un
ilote arrive; elle lui en demande en tremblant. Vos cinq fils ont t tus. [8] Vil esclave, tai-je
demand cela? Nous avons gagn la victoire! La mre court au temple, & rend grces aux dieux.
Voil la citoyenne.
Celui qui, dans lordre civil, veut conserver la primaut des sentiments de la nature ne soit
ce quil veut. Toujours en contradiction avec lui-mme, toujours flottant entre ses penchants &
ses devoirs, il ne sera jamais ni homme ni citoyen; il ne sera bon ni pour lui ni pour les autres.
Ce sera un de ces hommes de nos jours, un Franais, un Anglais, un bourgeois; ce ne sera rien.

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Pour tre quelque chose, pour tre soi-mme & toujours un, il faut agir comme on parle; il
faut tre toujours dcid sur le parti que lon doit prendre, leprendre hautement, & le suivre
toujours. Jattends quon me montre pour savoir sil est homme ou citoyen, ou comment il
prend pour tre la fois lun & lautre.
De ces objets ncessairement opposs viennent deux formes dinstitutions contraires:
lune publique & commune, lautre particulire & domestique.
Voulez-vous prendre une ide de lducation publique, lisez la Rpublique de Platon. Ce
nest point un ouvrage de politique, comme le pensent ceux qui ne jugent des livres que par
leurs titres: cest le plus beau trait dducation quon ait jamais fait.
Quand on veut renvoyer au pays des chimres, on nomme linstitution de Platon: si
Lycurgue neut mis la sienne que par crit, je la trouverois bien plus chimrique. [9] Platon na
fait qupurer le coeur de lhomme; Lycurgue la dnatur.
Linstitution publique nexiste plus, & ne peut plus exister, parce quo il ny a plus de
patrie, il ne peut plus y avoir, de citoyens. Ces deux mots patrie & citoyen doivent tre effacs
des langues modernes. Jen sais bien la raison, mais je ne veux pas la dire; elle ne fait rien mon
sujet.
Je nenvisage pas comme une institution publique ces risibles tablissements quon appelle
collges.* [*Il y a dans plusieurs coles, & surtout dans lUniversit de Paris, des Professeurs que jaime, que jestime
beaucoup, & que je crois trs capables de bien instruire la jeunesse, sils ntaient forcs de suivre lusage tabli. Jexhorte lun
dentre eux publier le projet de rforme quil a conu. Lon sera peut-tre enfin tent de gurir le mal en voyant quil nest pas
sans remde.] Je ne compte pas non plus lducation du monde, parce que cette ducation tendant

deux fins contraires, les manque toutes deux: elle nest propre qu faire des hommes doubles
paraissant toujours rapporter tout aux autres, & ne rapportant jamais rien qu eux seuls. Or
ces, dmonstrations, tant communes tout le monde, nabusent personne. Ce sont autant de
soins perdus.
De ces contradictions nat celle que nous prouvons sans cesse en nous-mmes. Entrans
par la nature & par les hommes dans des routes contraires, forcs de nous partager entre ces
diverses impulsions, nous en suivons une compose qui ne nous mne ni lun ni lautre but.
Ainsi combattus & flottants durant tout le cours de [10] notre vie, nous la terminons sans avoir
pu nous accorder avec nous, et sans avoir t bons ni pour nous ni pour les autres.
Reste enfin lducation domestique ou celle de la nature, mais que deviendra pour les
autres un homme uniquement lev pour lui? Si peut-tre le double objet quon se propose
pouvoit se runir en un seul, en tant les contradictions de lhomme on teroit un grand
obstacle son bonheur. Il faudrait, pour en juger, le voir tout form; il faudroit avoir observ
ses penchants, vu ses progrs, suivi sa marche; il faudrait, en un mot, connatre lhomme
naturel. Je crois quon aura fait quelques pas dans ces recherches aprs avoir lu cet crit.
Pour former cet homme rare, quavons-nous faire? beaucoup, sans doute: cest
dempcher que rien ne soit fait. Quand il ne sagit que daller contre le vent, on louvoie; mais si
la mer est forte & quon veuille rester en place, il faut jeter lancre. Prends garde, jeune pilote,
que ton cble ne file ou que ton ancre ne laboure, & que le vaisseau ne drive avant que tu ten
sais aperu.
Dans lordre social, o toutes les places sont marques, chacun doit tre lev pour la
sienne. Si un particulier form pour sa place en sort, il nest plus propre rien. Lducation

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nest utile quautant que la fortune saccorde avec la vocation des parents; en tout autre cas elle
est nuisible llve, ne ft-ce que par les prjugs quelle lui a donns. En gypte, o le fils
toit oblig dembrasser ltat de son pre, lducation du moins avoit un [11] but assur; mais,
parmi nous, o les rangs seuls demeurent, & o les hommes en changent sans cesse, nul ne soit
si, en levant son fils pour le sien, il ne travaille pas contre lui. Dans lordre naturel, les
hommes tant tous gaux, leur vocation commune est ltat dhomme; & quiconque est bien
lev pour celui-l ne peut mal remplir ceux qui sy rapportent. Quon destine mon lve
lpe, lgliseau barreau, peu mimporte. Avant la vocation des parents la nature lappelle
la vie humaine. Vivre est le mtier que je lui veux apprendre. En sortant de mes mains, il ne
sera, en conviens, ni magistrat, ni soldat, ni prtre; il sera premirement homme: tout ce quun
homme doit tre, il saura ltre au besoin tout aussi bien que qui que ce soit; & la fortune aura
beau le faire changer de place il sera toujours la sienne. Occupavi te, Fortuna, atque cepi;
omnesque aditus tuos interclusi, ut ad me aspirare non posses.* [* Tuscul. V.]
Notre vritable tude est celle de la condition humaine. Celui dentre nous qui sait le mieux
supporter les biens & les maux de cette vie est mon gr le mieux lev; do il suit que la
vritable ducation consiste moins en prceptes quen exercices. Nous commenons nous
instruire en commenant vivre; notre ducation commence avec nous; notre premier
prcepteur est notre nourrice. Aussi ce mot ducation avait-il chez les anciens un autre sens
que nous [12] ne lui donnons plus: il signifioit nourriture. Educit obstetrix, dit Varron; educat
nutrix, instituit paedagogus, docet magister.* [* Non. Marcell.] Ainsi lducation, linstitution,
linstruction, sont trois choses aussi diffrentes dans leur objet que la gouvernante, le
prcepteur & le matre. Mais ces distinctions sont mal entendues; et, pour tre bien conduit,
lenfant ne doit suivre quun seul guide.
Il faut donc gnraliser nos vues, & considrer dans notre lve lhomme abstrait,
lhomme expos tous les accidents de la vie humaine. Si les hommes naissaient attachs au sol
dun pays, si la mme saison duroit toute lanne, si chacun tenait sa fortune de manire
nen pouvoir jamais changer, la pratique tablie serait bonne a certains gards; lenfant lev
pour son tat, nen sortant jamais, ne pourroit tre expos aux inconvnients dun autre. Mais,
vu la mobilit des choses humaines, vu lesprit inquiet & remuant de ce sicle qui bouleverse
tout chaque gnration, peut-on concevoir une mthode plus insense que dlever un enfant
comme nayant jamais sortir de sa chambre, comme devant tre sans cesse entour de ses
gens? Si le malheureux fait un seul pas sur la terre, sil descend dun seul degr, il est perdu. Ce
nest pas lui lapprendre supporter la peine; cest lexercer la sentir.
On ne songe qu conserver son enfant; ce nest pas assez; on doit lui apprendre se
conserver tant homme, supporter les coups du sort, braver lopulence et la [13] misre,
vivre, sil le faut, dans les glaces dIslande ou sur le brlant rocher de Malte. Vous avez beau
prendre des prcautions pour quil ne meure pas, il faudra pourtant quil meure; et, quand sa
mort ne seroit pas louvrage le vos soins, encore seraient-ils mal entendus. Il sagit moins de
lempcher de mourir que de le faire vivre. Vivre, ce nest pas respirer, cest agir; cest faire
usage de nos organes, de nos sens, de nos facults, de toutes les parties de nous-mmes, qui
nous donnent le sentiment de notre existence. Lhomme qui a le plus vcu nest pas celui qui a
compt le plus dannes, mais celui qui a le plus senti la vie. Tel sest fait enterrer cent ans, qui

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mourut ds sa naissance. Il et gagn daller au tombeau dans sa jeunesse, sil et vcu du


moins jusqu ce temps-l.
Toute notre sagesse consiste en prjugs serviles; tous nos usages ne sont
quassujettissement, gne & contrainte. Lhomme civil nat, vit & meurt dans lesclavage: sa
naissance on le coud dans un maillot; sa mort on le cloue dans une bire; tant quil garde la
figure humaine, est enchan par nos institutions.
On dit que plusieurs sages-femmes prtendent, en ptrissant la tte des enfants nouveauns, lui donner une forme convenable, & on le souffre! Nos ttes seraient mal de la faon de
lAuteur de notre tre: il nous les faut faonner au dehors par les sages-femmes, & au dedans
par les philosophes. Les Carabes sont de la moiti plus heureux que nous.
A peine lenfant est-il sorti du sein de la mre, & [14] peine jouit-il de la libert de
mouvoir & dtendre ses membres, quon lui donne de nouveaux liens. On lemmaillote, on le
couche la tte fixe & les jambes allonges, les bras pendants ct du corps; il est entour de
linges & de bandages de toute espce, qui ne lui permettent pas de changer de situation.
Heureux si on ne la pas serr au point de lempcher de respirer, & si on a eu la prcaution de le
coucher sur le ct, afin que les eaux quil doit rendre par la bouche puissent tomber dellesmmes! car il nauroit pas la libert de tourner la tte sur le ct pour en faciliter
lcoulement.* [* Hist. Nat. Tom. IV. pag. 190. in.-12]
Lenfant nouveau-n a besoin d'tendre & de mouvoir ses membres, pour les tirer de
lengourdissement o, rassembls en un peloton, ils ont rest si longtems. On les tend, il est
vrai, mais on les empche de se mouvoir; on assujettit la tte mme par des ttires: il semble
quon a peur quil nait lair dtre en vie.
Ainsi limpulsion des parties internes dun corps qui tend laccroissement trouve un
obstacle insurmontable aux mouvements quelle lui demande. Lenfant fait continuellement
des efforts inutiles qui puisent ses forces ou retardent leur progrs. Il toit moins ltroit,
moins gn, moins comprim dans lamnios il nest dans ses langes je ne vois pas ce quil a
gagn natre.
Linaction, la contrainte o lon retient les membres [15] dun enfant, ne peuvent que gner
la circulation du sang, des humeurs, empcher lenfant de se fortifier, de crotre, & altrer sa
constitution. Dans les lieux o lon na point ces prcautions extravagantes, les hommes sont
tous grands, forts, bien proportionns. * [* Voyez la note 15. de ce 1er. Liv.] Les pays o lon
emmaillote les enfans sont ceux qui fourmillent de bossus, de boiteux, de cagneux, de nous, de
rachitiques, de gens contrefaits de toute espce. De peur que les corps ne se dforment par des
mouvements libres, on se hte de les dformer en les mettant en presse. On les rendroit
volontiers perclus pour les empcher de sestropier.

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Une contrainte si cruelle pourrait-elle ne pas influer sur leur humeur ainsi que sur leur
temprament? Leur premier sentiment est un sentiment de douleur & de peine: ils ne trouvent
quobstacles tous les mouvements dont ils ont besoin: plus malheureux quun criminel aux
fers, ils font de vains efforts, ils sirritent, ils crient. Leurs premires voix, dites-vous, sont des
pleurs? Je le crois bien: vous les contrariez ds leur naissance; les premiers dons quils
reoivent de vous sont des chanes; les premiers traitements quils prouvent sont des
tourments. Nayant rien de libre que la voix, comment ne sen serviraient-ils pas pour se
plaindre? Ils crient du mal que vous leur faites: ainsi garrotts, vous crieriez plus fort queux.
Do vient cet usage draisonnable? dun usage dnatur. Depuis que les mres, mprisant
leur premier devoir, nont [16] plus voulu nourrir leurs enfants, il a fallu les confier des
femmes mercenaires, qui, se trouvant ainsi mres denfants trangers pour qui la nature ne
leur disoit rien, nont cherch qu spargner de la peine. Il et fallu veiller sans cesse sur un
enfant en libert; mais, quand il est bien li, on le jette dans un coin sans sembarrasser de ses
cris. Pourvu quil ny ait pas de preuves de la ngligence de la nourrice, pourvu que le
nourrisson ne se casse ni bras ni jambe, quimporte, au surplus, quil prisse ou quil demeure
infirme le reste de ses jours? On conserve ses membres aux dpens de son corps, et, quoi quil
arrive, la nourrice est disculpe.
Ces douces mres qui, dbarrasses de leurs enfants, se livrent gaiement aux amusements
de la ville, savent elles. cependant quel traitement lenfant dans son maillot reoit au village?
Au moindre tracas qui survient, on le suspend un clou comme un paquet de hardes; & tandis
que, sans se presser, la nourrice vaque ses affaires, le malheureux reste ainsi crucifi. Tous
ceux quon a trouvs dans cette situation avaient le visage violet; la poitrine fortement
comprime ne laissant pas circuler le sang, il remontoit la tte; & lon croyoit le patient fort
tranquille, parce quil navoit pas la force de crier. Jignore combien dheures un enfant peut
rester en cet tat sans perdre la vie, mais je doute que cela puisse aller fort loin. Voil, je pense,
une des plus grandes commodits du maillot.
On prtend que les enfans en libert pourraient prendre de mauvaises situations, et se
donner des mouvements [17] capables de nuire la bonne conformation de leurs membres. Cest
l un de ces vains raisonnemens de notre fausse sagesse, & que jamais aucune exprience na
confirms. De cette multitude denfants qui, chez des peuples plus senss que nous, sont
nourris dans toute la libert de leurs membres, on nen voit pas un seul qui se blesse ni
sestropie; ils ne sauraient donner leurs mouvements la force qui peut les rendre dangereux &
quand ils prennent une situation violente, la douleur les avertit bientt den changer.
Nous ne nous sommes pas encore aviss de mettre au maillot les petits des chiens, ni des
chats; voit-on quil rsulte pour eux quelque inconvnient de cette ngligence? Les enfans sont
plus lourds; daccord: mais proportion ils sont aussi plus foibles. A peine peuvent-ils se
mouvoir; comment sestropieraient-ils? Si on les tendoit sur le dos, ils mourraient dans cette
situation, comme la tortue, sans pouvoir jamais se retourner.
Non contentes davoir cess dalaiter leurs enfants, les femmes cessent den vouloir faire;
la consquence est naturelle. Ds que ltat de mre est onreux, on trouve bientt le moyen de
sen dlivrer tout fait; on veut faire un ouvrage inutile, afin de le recommencer toujours, &
lon tourne au prjudice de lespce lattrait donn pour la multiplier. Cet usage, ajoute aux
autres causes de dpopulation, nous annonce le sort prochain de lEurope. Les sciences, les arts,

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la philosophie & les moeurs quelle engendre ne tarderont pas den faire un dsert. Elle sera [18]
peuple de btes froces: elle naura pas beaucoup change dhabitants.
Jai vu quelquefois le petit mange des jeunes femmes qui feignent de vouloir nourrir leurs
enfants. On soit se faire presser de renoncer cette fantaisie on fait adroitement intervenir les
poux, les mdecins,* [*La ligue des femmes & des mdecins ma toujours paru lune des plus plaisantes singularits
de Paris. Cest par les femmes que les mdecins acquirent leur rputation, & cest par les mdecins que les femmes font leurs

surtout
les mres. Un mari qui oseroit consentir que sa femme nourrit son enfant seroit un homme
perdu; lon en feroit un assassin qui veut se dfaire delle. Maris prudents, il faut immoler qui
paix lamour paternel. Heureux quon trouve la campagne des femmes plus continentes que
les vtres! Plus heureux si le temps que celles-ci gagnent nest pas destine pour dautres que
vous.
Le devoir des femmes nest pas douteux: mais on dispute si, dans le mpris quelles en font,
il est gal pour les enfans dtre nourris de leur lait ou dun autre. Je tiens question, dont les
mdecins sont les juges, pour cette dcide au souhait des femmes; & pour moi, je penserois
bien aussi quil vaut mieux que lenfant suce le lait dune nourrice en sant, que dune mre
gte, sil avoit craindre du mme sang dont il quelque nouveau mal est form.
Mais la question doit-elle senvisager seulement par le ct physique? Et lenfant a-t-il
moins besoin des soins dune mre que de sa mamelle? Dautres femmes, des btes mme,
pourront lui donner le lait quelle lui refuse: la sollicitude maternelle ne se supple point. Celle
qui nourrit lenfant dune autre au lieu du sien est une mauvaise mre: comment sera-t-elle une
bonne nourrice? Elle pourra le [19] devenir, mais lentement; il faudra que lhabitude change la
nature: et lenfant mal soign aura le temps de prir cent fois avant que sa nourrice ait pris pour
lui une tendresse de mre.
De cet avantage mme rsulte un inconvnient qui seul devroit ter toute femme
sensible le courage le faire nourrit son enfant par une autre, cest celui de partager le droit de
mre, ou plutt de laliner; de voir son enfant aimer une autre femme autant & plus quelle; de
sentir que la tendresse quil conserve pour sa propre mre est une grce, & que celle quil a pour
sa mre adoptive est un devoir: car, o je ai trouv les soins dune mre, ne dois-je pas
lattachement dun, fils?
La manire dont on remdie cet inconvnient est dinspirer aux enfans du mpris pour
leurs nourrices en les traitant en vritables servantes. Quand leur service est achev on retire
lenfant, ou lon congdie la nourrice; force de la mal recevoir, on la rebute de venir voir son
nourrisson. Au bout de quelques annes il ne la voit plus, il ne la connoit plus. La mre, qui croit
se substituer elle & rparer sa ngligence par sa cruaut, se trompe. Au lieu de faire un tendre
fils dun nourrisson dnatur, elle lexerce lingratitude; elle lui apprend mpriser un jour
celle qui lui donna la vie, comme celle qui la nourri de son lait.
Combien jinsisterois sur ce point, sil toit moins dcourageant de rebattre en vain Ses
sujets utiles! Ceci tient de choses quon ne pense. Voulez-vous rendre chacun ses premiers
devoirs? Commencez par les mres; il vous serez [20] tonn des changements que vous
produirez. Tout vient successivement de cette premire dpravation tout lordre moral saltre;
le naturel steint dans tous les coeurs; lintrieur des maisons prend un air moins vivant; le
volonts. On se doute bien par l quelle est la sorte dhabilet quil faut un mdecin de Paris pour devenir clbre.]

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
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spectacle touchant dune famille naissante nattache plus les maris, nimpose plus dgards aux
trangers; on respecte moins la mre dont on ne voit pas les enfans; il ny a point de rsidence
dans les familles; lhabitude ne renforce plus les liens du sang; il ny a plus lai pres ni mres ni
enfants, ni frres, ni soeurs; tous se connaissent peine; comment saimeraient-ils? Chacun ne
songe plus qu soi. Quand la maison nest quune triste solitude, il faut bien aller sgayer
ailleurs.
Mais que les mres daignent nourrir leurs enfants, les moeurs vont se reformer dellesmmes, les sentiments de moeurs vont se rforme la nature se rveiller dans tous les coeurs;
ltat va se repeupler: ce premier point, ce point seul va tout runir. Lattroit de la vie
domestique est le meilleur contre-poison des mauvaises moeurs. Le tracas des enfants, quon
croit importun, devient agrable; il rend le pre & la mre plus ncessaires, plus chers lun
lautre; il resserre entre eux le lien conjugal. Quand la famille est vivante & anime, les soins
domestiques font la plus chre occupation de la femme & le plus doux amusement du mari.
Ainsi de ce seul abus corrig rsulteroit bientt une rforme gnrale, bientt la nature auroit
repris tous ses droits. Quune fois les femmes redeviennent mres, bientt les hommes
redeviendront pres & maris
Discours superflus! lennui mme des plaisirs du monde [21] ne ramne jamais ceux-l.
Les femmes ont cess dtre mres; elles ne le serontplus-elles ne veulent plus ltre. Quand
elles le voudraient, peine le pourraient-elles; aujourdhui que lusage contraire est tabli,
chacune auroit combattre lopposition de toutes celles qui lapprochent, ligues contre un
exemple que les unes nont pas donn et que les autres ne veulent pas suivre.
Il se trouve pourtant quelquefois encore de jeunes personnes dun bon naturel qui, sur ce
point osant braver lempire de la mode & les clameurs de leur sexe, remplissent avec une
vertueuse intrpidit ce devoir si doux que la nature leur impose. Puisse leur nombre
augmenter par lattrait des biens destins celles qui sy livrent! Fond sur des consquences
que donne le plus simple raisonnement, et sur observations que je nai jamais vues dmenties,
jose promettre ces dignes mres un attachement solide & constant de la part de leurs maris,
une tendresse vraiment filiale de la part de leurs enfants, lestime & le respect du public,
dheureuses couches sans accident & sans suite, une sant ferme & vigoureuse, enfin le plaisir
de se voir un jour imiter par leurs filles, & citer en exemple celles dautrui.
Point de mre, point denfant. Entre eux les devoirs sont rciproques; & sils sont mal
remplis dun ct, ils seront ngligs de lautre. Lenfant doit aimer sa mre avant de savoir
quil le doit. Si la voix du sang nest fortifie par lhabitude & les soins, elle steint dans les
premires annes, & le coeur meurt pour ainsi dire [22] avant que de natre. Nous voil ds les
premiers pas hors de la nature.
On en sort encore par une route oppose, lorsquau lieu de ngliger les soins de mre, une
femme les porte lexcs; lorsquelle fait de son enfant son idole, quelle augmente & nourrit sa
faiblesse pour lempcher de la sentir, & quesprant le soustraire aux lois de la nature, elle
carte de lui des atteintes pnibles, sans songer, combien, pour quelques incommodits dont
elle le prserve un moment, elle accumule au loin daccidents & de prils sur sa tte, & combien
cest une prcaution barbare de prolonger la faiblesse de lenfance sous les fatigues des hommes
faits. Thtis, pour rendre son fils invulnrable, le plongea, dit la fable, dans leau du Styx. Cette
allgorie est belle & claire. Les mres cruelles dont je parle font autrement; force de plonger

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leurs enfans dans la mollesse, elles les prparent la souffrance; elles ouvrent leurs pores aux
maux de toute espce, dont ils ne manqueront pas dtre la proie tant grands.
Observez la nature, & suivez la route quelle vous trace. Elle exerce continuellement les
enfants; elle endurcit leur temprament par des preuves de toute espce; elle leur apprend de
bonne heure ce que cest que peine & douleur. Les dents qui percent leur donnent la fivre; des
coliques aigus leur donnent des convulsions; de longues toux les suffoquent; les vers les
tourmentent; la plthore corrompt leur sang; des levains divers y fermentent, & causent des
ruptions prilleuses. Presque tout le premier [Tableau-4-5] [23] age est maladie & danger: la
moiti des enfants qui naissent prit avant la huitime anne. Les preuves faites, lenfant a
gagn des forces; & sitt quil peut user de la vie, le principe en devient plus assur.
Voil la rgle de la nature. Pourquoi la contrariez-vous? Ne voyez-vous pas quen pensant
a corriger, vous dtruisez son ouvrage, vous empchez leffet de ses soins? Faire au dehors ce
quelle fait au dedans, cest, selon vous redoubler le danger; & au contraire cest y faire rien
apprend quil diversion, cest lextnuer. Lexprience apprend quil meurt encore plus
denfants levs dlicatement que dautres. Pourvu quon ne passe pas la mesure de leurs forces
on risque moins les employer qu les mnager. Exercez-les donc aux atteintes quils auront
supporter un jour. Endurcissez leurs corps aux intempries des saisons, des climats, des
lments, la faim, la soif, la fatigue; trempez-les dans leau du Styx. Avant que habitude du
corps soit acquise, on lui donne celle quon veut, sans danger; mais, quand une fois il est dans sa
consistance, toute altration lui devient prilleuse. Un enfant supportera des changements que
ne supporteroit pas un homme: les fibres du premier, molles & flexibles, prennent sans effort le
pli quon leur donne; celles de lhomme, plus endurcies, ne changent plus quavec violence le
quelles ont reu. On peut donc rendre un enfant robuste sans exposer sa vie & sa sant; &
quand il y auroit quelque risque, encore ne faudrait-il pas balancer. Puisque ce sont des risques
insparables de la vie humaine, peut-on mieux [24] faire que de les rejeter sur le temps de sa
dure o ils sont le moins dsavantageux?
Un enfant devient plus prcieux en avana en age. Au prix de sa personne se joint celui des
soins quil a cots; la perte de sa vie se joint en lui de la mort. Cest donc surtout lavenir
quil faut songer en veillant sa conservation; cest contre les maux de la jeunesse quil faut
larmer avant quil y soit parvenu car, si le prix de la vie augmente jusqu lage de la rendre
utile, quelle folie nest-ce point dpargner quelques maux lenfance en les multipliant sur
lge de raison! Sont-ce l les leons du matre?
Le sort de lhomme est de souffrir dans tous les temps. Le soin mme de sa conservation
est attach la peine. Heureux de ne connatre dans son enfance que les maux physiques, maux
bien moins cruels, bien moins douloureux que les autres, & qui bien plus rarement queux nous
font renoncer la vie! On ne se tue point pour les douleurs de la goutte; il ny a gure que celles
de lme qui produisent le dsespoir. Nous plaignons le sort de lenfance, & cest le ntre quil
faudroit plaindre. Nos plus grands maux nous viennent de nous.
En naissant, un enfant crie; sa premire enfance se passe pleurer. Tantt on lagite, on le
flatte pour lapaiser; tantt on le menace, on le bat pour le faire taire. Ou nous faisons ce quil
lui plat, ou nous en exigeons ce quil nous plat; ou nous nous soumettons ses fantaisies, ou
nous le soumettons aux ntres: point de [25] milieu, il faut quil donne des ordres ou quil en

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reoive. Ainsi ses premires ides sont celles dempire & de servitude. Avant de savoir parler il
commande, avant de pouvoir agir il obit; & quelquefois on le chtie avant quil puisse
connatre ses fautes, ou plutt en commettre. Cest ainsi quon verse de bonne heure dans son
jeune coeur les passions quon impute ensuite la nature, & quaprs avoir pris peine le
rendre mchant, on se plaint de le trouver tel.
Un enfant passe six ou sept ans de cette manire entre les mains des femmes, victimes de
leur caprice & du sien; & aprs lui avoir fait apprendre ceci & cela, cest--dire aprs avoir
charg sa mmoire ou de mots quil ne peut entendre, ou de choses qui ne lui sont bonnes
rien; aprs avoir touff le naturel par les passions quon a fait natre, on remet cet tre factice
entre les mains dun prcepteur, lequel achve de dvelopper les germes artificiels quil trouve
dj tout forms, & lui apprend tout hors a se connatre, hors tirer parti de lui-mme, hors
savoir vivre & se rendre heureux. Enfin, quand cet enfant, esclave & tyran, plein de science &
dpourvu de sens, galement dbile de corps & dme, est jet dans le monde en y montrant son
ineptie, son orgueil & tous ses vices, il fait dplorer la misre & la perversit humaines. On se
trompe; cest l lhomme de nos fantaisies: celui de la nature est fait autrement.
Voulez-vous donc quil~garde sa forme originelle, conservez-la ds linstant qu il vient au
monde. Sitt quil [26] nat, emparez-vous de lui, & ne le quittez plus qu il ne soit homme: vous
ne russirez jamais sans cela. Comme la vritable nourrice est la mre, le vritable prcepteur
est le pre. Quils saccordent dans lordre de leurs fonctions ainsi que dans leur systme; que
des mains de lune lenfant passe dans celles de lautre. Il sera mieux lev par un pre judicieux
& born que par le plus habile matre du monde; car le zle supplera mieux au talent que le
talent au zle.
Mais les affaires, les fonctions, les devoirs... Ah! les devoirs, sans doute le dernier est celui
du pre!* [*Quand on lit dans Plutarque le que Caton le censeur, qui gouverna Rome avec tant de gloire, leva lui-mme
son fils ds le berceau, et avec un tel soin, quil quittoit tout pour tre prsent quand la nourrice, cest--dire la mre, le remuoit
& le lavait; quand on lit dans Sutone quAuguste, matre du monde, quil avoit conquis & quil rgissoit lui-mme, enseignoit
lui-mme a ses petits-fils crire, nager, les lments des sciences, & quil les avoit sans cesse autour de lui, on ne peut
sempcher de rire des petites bonnes gens de ce temps-l, qui samusaient de pareilles niaiseries; trop borns, sans doute, pour

Ne nous tonnons pas quun homme dont


la femme a ddaign de nourrir le fruit de leur union, ddaigne de llever. Il ny a point de
tableau plus charmant que celui de la famille; mais un seul troit manqu dfigure tous les
autres. Si la mre a trop peu de sant pour tre nourrice, le pre aura trop daffaires pour tre
prcepteur. Les enfants, loigns, disperss dans des pensions, dans des couvents, dans des
collges, porteront ailleurs lamour de la maison paternelle, ou, pour mieux dire, ils y
rapporteront lhabitude [27] de ntre attachs rien. Les frres & les soeurs se connatront
peine. Quand tous seront rassembls en crmonie, ils pourront tre fort polis entre eux; ils se
traiteront en trangers. Sitt quil ny a plus dintimit entre les parents, sitt que la socit de
la famille ne fait plus la douceur de la vie, il faut bien recourir aux mauvaises moeurs pour y
suppler. O est lhomme assez stupide pour ne pas voir la chane de tout cela?
Un pre, quand il engendre & nourrit des enfants, ne fait en cela que le tiers de sa tche. Il
doit des hommes son espce, il doit la socit des hommes sociables; il doit des citoyens
ltat. Tout homme qui peut payer cette triple dette & ne le fait pas est coupable, & plus
coupable peut-tre quand il la paye demi. Celui qui ne peut remplir les devoirs de pre na
savoir vaquer aux grandes affaires des grands hommes de nos jours.]

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point le droit de le devenir. Il ny a ni pauvret, ni travaux, ni respect humain, qui le dispensent


de nourrir ses enfans et de les lever lui-mme. Lecteurs, vous pouvez men croire. Je prdis
quiconque a des entrailles & nglige de si saints devoirs, quil versera longtemps sur sa faute
des larmes amres, & nen sera jamais consol.
Mais que fait cet homme riche, ce pre de famille si affair, & forc, selon lui, de laisser ses
enfans labandon? il paye un autre homme pour remplir ces soins qui lui sont charge. Ame
vnale! crois-tu donner ton fils un autre pre avec de largent? Ne ty trompe point; ce nest
pas mme un matre que tu lui donnes, c est un valet. Il en formera bientt un second.
[28] On raisonne beaucoup sur les qualits dun bon gouverneur. La premire que jen
exigerais, & celle-l seule en suppose beaucoup dautres, cest de ntre point un homme a
vendre. Il y a des mtiers si nobles, uon ne peut les faire pour de largent sans se montrer
indigne de les faire; tel est celui de lhomme de guerre; tel est celui de linstituteur. Qui donc
lvera mon enfant? Je te lai d j dit, toi-mme. Je ne le peux. Tu ne le peux?... Fais-toi donc
un ami. Je ne vois pas dautre ressource.
Un gouverneur! quelle me sublime!... En vrit, pour faire un homme, il faut tre ou
pre ou plus quhomme soi-mme. Voil la fonction que vous confiez tranquillement des
mercenaires.
Plus on y pense, plus on aperoit de nouvelles difficults. Il faudroit que le gouverneur et
t lev pour son lve, que ses domestiques eussent t levs pour leur matre, que tous ceux
qui lapprochent eussent reu les impressions quils doivent lui communiquer; il faudrait,
dducation en ducation, remonter jusquon ne sait o. Comment se peut-il quun enfant soit
bien lev par qui na pas t bien lev lui-mme?
Ce rare mortel est-il introuvable? Je lignore. En ces temps davilissement, qui sait quel
point de vertu peut atteindre encore une me humaine? Mais supposons ce prodige trouv.
Cest en considrant ce quil doit faire que nous verrons ce quil doit tre. Ce que le crois voir
avance est quun pre qui sentiroit tout le prix dun bon gouverneur prendroit le parti de sen
passer; car il mettroit [29] plus de peine lacqurir qu le devenir lui-mme. Veut-il donc se
faire un ami? quil lve son fils pour ltre; le voil dispens de le chercher ailleurs, & la nature
a dj fait la moiti de louvrage..
Quelquun dont je ne connois que le rang ma fait proposer dlever son fils. Il ma ait
beaucoup dhonneur sans doute; mais, loin de se plaindre de mon refus, il doit se louer de ma
discrtion. Si javois accept son offre, & que jeusse err dans ma mthode, ctoit une
ducation manque; si javois russi, cet t bien pis. Son fils auroit reni son titre; il net
plus voulu tre Prince.

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Je suis trop pntr de la grandeur des devoirs dun prcepteur, & je sens trop mon
incapacit, pour accepter jamais un pareil emploi de quelque part quil me soit offert; &
lintrt de lamiti mme ne seroit pour moi quun nouveau motif de refus. Je crois quaprs
avoir lu ce livre, peu de gens seront tents de me faire cette offre; & je prie ceux qui pourraient
ltre, de nen plu~s prendre linutile peine. Jai fait autrefois un suffisant essai de ce mtier
pour tre assur que je ny suis pas propre, & mon tat men dispenserait, quand mes talents
men rendraient capable. Jai cru devoir cette dclaration publique ceux qui paraissent ne pas
maccorder assez destime pour me croire sincre & fond dans mes rsolutions.
Hors dtat de remplir la tche la plus utile, joserai du moins essayer de la plus aise:
lexemple de tant dautres, je ne mettrai point la main loeuvre, mais la [30] plume; & au lieu
de faire ce quil faut, je mefforcerai de le dire.
Je sais que, dans les entreprises pareilles celle-ci, lauteur, toujours son aise dans des
systmes quil est dispens de mettre en pratique, donne sans peine beaucoup de beaux
prceptes impossibles a suivre, & que, faute de dtails et dexemples, ce quil dit mme de
praticable reste sans usage quand il nen a pas montr lapplication.
Jai donc pris le parti de me donner un lve imaginaire, de me supposer lge, la sant, les
connaissances & tous les talents convenables pour travailler son ducation, de la conduire
depuis le moment de sa naissance jusqu celui o, devenu homme fait, il naura plus besoin
dautre guide que lui-mme. Cette mthode me parat utile pour empcher un auteur qui se
dfie de lui de sgarer dans des visions; car, ds quil scarte de la pratique ordinaire, il na
qu faire lpreuve de la sienne sur son lve, il sentira bientt, ou le lecteur sentira pour lui,
sil suit le progrs de lenfance & la marche naturelle au coeur humain.
Voila ce que jai tch de faire dans toutes les difficults qui se sont prsentes. Pour ne pas
grossir inutilement le livre, je me suis content de poser les principes dont chacun devoit sentir
la vrit. Mais quant aux rgles qui pouvaient avoir besoin de preuves, je les ai toutes
appliques mon mile ou dautres exemples, et jai fait voir dans des dtails trs tendus
comment ce que jtablissois pouvait tre pratiqu; tel est du moins le plan [31] que je me suis
propos de suivre. Cest au lecteur juger si jai russi.
Il est arriv de l que jai dabord peu parl dmile, parce que mes premires maximes
dducation, bien que contraires celles qui sont tablies, sont dune vidence laquelle il est
difficile tout homme raisonnable de refuser son consentement. Mais mesure que javance,
mon lve, autrement conduit que les vtresnest plus un enfant ordinaire; il lui faut un rgime
exprs pour lui. Alors il parat plus frquemment sur la scne, & vers les derniers temps je ne le
perds plus un moment de vue, jusqu ce que, quoi quil en dise, il nait plus le moindre besoin
de moi.
Je ne parle point ici des qualits dun bon gouverneur; je les suppose, & je me suppose moimme dou de toutes ces qualits. En lisant cet ouvrage, on verra de quelle libralit juse
envers moi.
Je remarquerai seulement, contre lopinion commune, que le gouverneur dun enfant doit
tre jeune, & mme aussi jeune que peut ltre un homme sage. je voudrois quil ft lui-mme
enfant, sil toit possible, quil pt devenir le compagnon de son lve, & sattirer sa confiance
en partageant ses amusements. Il ny a pas assez de choses communes entre lenfance & lge
mr pour quil se forme jamais un attachement bien solide cette stance. Les enfans flattent

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quelquefois les vieillards, Mais ils ne les aiment jamais.


On voudroit que le gouverneur et dj fait une [32] ducation. Cest trop; un mme
homme nen eut faire quune: sil en falloit deux pour russir, de quel droit entreprendrait-on la
premire?
Avec plus dexprience on sauroit mieux faire, mais on ne le pourroit plus. Quiconque a
rempli cet tat une fois assez bien pour en sentir toutes les peines, ne tente point de sy
rengager; & sil la mal rempli la premire fois, cest un mauvois prjug pour la seconde.
Il est fort diffrent, jen conviens, de suivre un jeune homme durant quatre ans, ou de le
conduire durant vingt-cinq. Vous donnez un gouverneur votre fils dj tout form; moi, je
veux quil en ait un avant que de natre. Votre homme chaque lustre peut changer dlve; le
mien nen aura jamais quun. Vous distinguez le prcepteur du gouverneur: autre folie!
Distinguez-vous le disciple de llve? Il ny a quune science a enseigner aux enfans: cest celle
des devoirs de lhomme. Cette science est une; et, quoi quait dit Xnophon de lducation des
Perses, elle ne se partage pas. Au reste, jappelle plutt gouverneur que prcepteur le matre de
cette science, parce quil sagit moins pour lui dinstruite que de conduire. Il ne doit point
donner de prceptes, il ait les faire trouver.
Sil faut choisir avec tant de soin le gouverneur. il lui est bien de choisir aussi son lve,
surtout quand il sagit dun modle proposer. Ce choix ne peut tomber ni sur le gnie ni sur le
caractre de lenfant, quon ne connoit qu la fin de louvrage, & que jadopte avant [33] quil
soit n. Quand je pourrois choisir, je ne prendrois quun esprit commun, tel que je suppose mon
lve. On na besoin dlever que les hommes vulgaires; leur ducation doit seule servir
dexemple celle de leurs semblables. Les autres slvent malgr quon en ait.
Le pays nest pas indiffrent la culture des hommes; ils ne sont tout ce quils peuvent tre
que dans les climats temprs. Dans les climats extrmes le dsavantage est visible. Un homme
nest pas plant comme un arbre dans un pays pour y demeurer toujours; & celui qui part dun
des extrmes pour arriver lautre, est forc de faire le double du chemin que fait pour arriver
au mme terme celui qui part du terme moyen.
Que lhabitant dun pays tempr parcoure successivement les deux extrmes, son
avantage est encore vident; car, bien quil soit autant modifi que celui qui va dun extrme
lautre, il sloigne pourtant de la moiti moins de sa constitution naturelle. Un Franois vit en
Guine & en Laponie; mais un Ngre ne vivra pas. de mme Tornea, ni un Samoiede au Benin.
Il paroit encore que lorganisation du cerveau est moins parfaite aux extrmes. Les Ngres ni les
Lapons nont pas le sens des Europens. Si je veux donc que montre habitant de la terre, je le
prendrai dans une zone tempre; en France, par exemple, plutt quailleurs.
Dans le nord les hommes consomment beaucoup sur un sol ingrat; dans le midi ils
consomment peu sur un sol fertile: de l nat une nouvelle diffrence qui rend les uns [34]
laborieux & les autres contemplatifs. La socit nous offre en un mme lieu limage de ces
diffrences entre les pauvres & les riches: les premiers habitent le sol ingrat, & les autres le
pays fertile.
Le pauvre na pas besoin dducation; celle de son tat est force, il nen saurait avoir
dautre; au contraire, lducation que le riche reoit de son tat est celle qui lui convient le
moins & pour lui-mme & pour la socit. Dailleurs lducation naturelle doit rendre un

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homme propre toutes les conditions humaines: or il est moins raisonnable dlever un pauvre
pour tre riche quun riche pour tre pauvre; car a proportion du nombre des deux tats, il y a
plus de ruins que de parvenus. Choisissons donc un riche; nous serons srs au moins davoir
fait un homme de plus, au lieu quun pauvre peut devenir homme de lui-mme.
Par la mme raison, je ne serai pas fch qumile ait de la naissance. Ce sera toujours une
victime arrache au prjug.
mile est orphelin. Il nimporte quil oit son pre & sa mre. Charg de leurs devoirs, je
succde tous leur, droits. Il doit honorer ses parents, mais il ne doit obir qu moi. Cest ma
premire ou plutt ma seule condition.
Jy dois ajouter celle-ci, qui nen est quune suite, quon ne nous tera jamais lun a lautre
que de notre consentement. Cette clause est essentielle, & je voudrais mme que llve & le
gouverneur se regardassent tellement comme insparables, que le sort de leurs jours ft
toujours entre [35] eux un objet commun. Sitt quils envisagent dans lloignement leur
sparation, sitt mils, prvoient le moment qui doit les rendre trangers, lun a lautre, ils le
sont dj; chacun fait son petit systme a part; & tous deux, occups du temps o ils ne seront
plus ensemble, ny restent qu contre-coeur. Le disciple ne regarde le matre que comme
lenseigne et le flau de lenfance; le matre ne regarde le disciple que comme un lourd fardeau
dont il brle dtre dcharg; ils aspirent de concert au moment de se voir dlivrs lun de
lautre; et, comme il ny a jamais entre eux de vritable attachement, lun doit avoir peu de
vigilance, lautre peu de docilit.
Mais, quand ils se regardent comme devant passer leurs ours ensemble, il leur importe de
se faire aimer lun de lautre, & par cela mme ils se deviennent chers. Llve ne rougit point de
suivre dans son enfance lami quil doit avoir tant grand; le gouverneur prend intrt des
soins dont il doit recueillir le fruit, & tout le mrite quil donne son lve est un fonds quil
place au profit de ses vieux jours.
Ce trait fait davance suppose un accouchement heureux, un enfant bien form,
vigoureux & sain. Un pre na point de choix & ne doit point avoir de prfrence dans la famille
que Dieu lui donne: tous ses enfans sont galement ses enfants; il leur doit tous les mmes
soins & la mme tendresse. Quils soient estropis ou non, quils soient languissants ou
robustes, chacun deux est un dpt dont il doit compte la main dont il le tient, & le [36]
mariage est un contrat fait avec la nature aussi bien quentre les conjoints.
Mais quiconque simpose un devoir que la nature ne lui a point impos, doit sassurer
auparavant des moyens de le remplir; autrement il se rend comptable mme de ce quil naura
pu faire. Celui qui se charge dun lve infirme et valtudinaire change sa fonction de
gouverneur en celle de garde-malade; il perd soigner une vie inutile le temps quil destinoit
en augmenter le prix; il sexpose voir une mre plore lui reprocher un jour la mort dun fils
quil lui aura longtemps conserv.
Je ne me chargerois pas dun enfant maladif & cacochyme, dt-il vivre quatre-vingts ans.
Je ne veux point dun lve toujours inutile lui-mme & aux autres, qui soccupe uniquement
se conserver, & dont le corps nuise lducation de lme. Que ferais-je en lui prodiguant
vainement mes soins, sinon doubler la perte de la socit & lui ter deux hommes pour un?
Quun autre mon dfaut se charge de cet infirme, jy consens, & japprouve sa charit; mais
mon talent moi nest pas celui-la: je ne sais point apprendre vivre qui ne songe qu

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sempcher de mourir.
Il faut que le corps ait de la vigueur pour obir lme: un bon serviteur doit tre robuste.
Je sais que lintemprance excite les passions; elle extnue aussi le corps la longue; les
macrations, les jenes, produisent souvent le mme effet par une cause oppose. Plus le corps
est faible, plus il commande; plus il est fort, plus [37] il obit. Toutes les passions sensuelles
logent dans des corps effmins; ils sen irritent dautant plus quils peuvent moins les
satisfaire.
Un corps dbile affaiblit lme. De l lempire de la mdecine, art plus pernicieux aux
hommes que tous les maux quil prtend gurir. Je ne sais, pour moi, de quelle maladie nous
gurissent les mdecins, mais je sais quils nous en donnent de bien funestes: la lchet, la
pusillanimit, la crdulit, la terreur de la mort: sils gurissent le corps, ils tuent le courage.
Que nous importe quils fassent marcher des cadavres? ce sont des hommes quil nous faut, &
lon nen voit point sortir de leurs mains.
La mdecine est la mode parmi nous; elle doit ltre. Cest lamusement des gens oisifs &
dsoeuvrs, qui, ne sachant que faire de leur temps, le passent se conserver. Sils avaient eu le
malheur de natre immortels, ils seraient les plus misrables des tres: une vie quils nauraient
jamais peur de perdre ne seroit pour eux daucun prix. Il faut a ces gens-l des mdecins qui les
menacent pour les flatter, & qui leur donnent chaque jour le seul plaisir dont ils soient
susceptibles, celui de ntre pas morts. Je nai nul dessein de mtendre ici sur la vanit de la
mdecine. Mon objet nest que de la considrer par le ct moral. Je ne puis pourtant
mempcher dobserver que les hommes font sur son usage les mmes sophismes que sur la
recherche de la vrit. Ils supposent toujours quen traitant un malade on le gurit, & quen
cherchant une vrit on la trouve. Ils ne voient pas quil faut balancer lavantage [38] dune
gurison que le mdecin opre, par la mort de cent malades quil a tus, & lutilit dune vrit
dcouverte par le tort que font les erreurs qui pas uni en mme temps. La science qui instruit &
la mdecine qui gurit sont fort bonnes sans doute; mais la science qui trompe & la mdecine
qui tue sont mauvaises. Apprenez-nous donc les distinguer. Voil le noeud de la question. Si
nous savions ignorer la vrit, nous ne serions jamais les dupes du mensonge; si nous savions
ne vouloir pas gurir malgr la nature, nous ne mourrions jamais par la main du mdecin: ces
deux abstinences seraient sages; on gagneroit videmment sy soumettre. Je ne dispute donc
pas que la mdecine ne soit utile quelques hommes, mais je dis quelle est funeste au genre
humain.
On me dira, comme on fait sans cesse, que les fautes sont du mdecin, mais que la
mdecine en elle-mme est infaillible. A la bonne heure; mais qu elle vienne donc sans
mdecin; car, tant quils viendront ensemble, il y aura cent fois plus craindre des erreurs de
lartiste qu esprer du secours de lart.
Cet art mensonger, plus fait pour les maux de lesprit que pour ceux du corps, nest pas
plus utile aux uns quaux autres: il nous gurit moins de nos maladies quil ne nous en imprime
leffroi; il recule moins la mort quil ne la fait sentir davance; il use la vie au lieu de la
prolonger; et, quand il la prolongerait, ce serait encore au prjudice de lespce, puisquil nous
te la socit par les soins quil nous impose, & nos devoirs par [39] les frayeurs quil nous
donne. Cest la connaissance des dangers qui nous les fait craindre: celui qui se croirait

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invulnrable nauroit de rien. A force darmer Achille contre le pril, le pote lui te le mrite
de la valeur; tout autre sa place et t un Achille au mme prix.
Voulez-vous trouver des hommes dun vrai courage, cherchez-les dans les lieux o il ny a
point de mdecins, o lon ignore les consquences des maladies, & o lon ne songe gure la
mort. Naturellement lhomme soit souffrir constamment et meurt en paix. Ce sont les
mdecins avec leurs ordonnances, les philosophes avec leurs prceptes, les prtres avec leurs
exhortations, qui lavilissent de coeur et lui font dsapprendre mourir.
Quon me donne un lve qui nait pas besoin de tous ces gens-l, ou je le refuse. Je ne veux
point que dautres gtent mon ouvrage; je veux llever seul, ou ne men pas mler. Le sage
Locke, qui avoit pass une partie de sa vie ltude de la mdecine, recommande fortement de
ne jamais droguer les enfants, ni par prcaution ni pour de lgres incommodits. Jirai plus
loin, & je dclare que, nappelant jamais de mdecins pour moi, je nen appellerai jamais pour
mon mile, moins que sa vie ne soit dans un danger vident; car alors il ne peut pas lui faire
pis que de le tuer.
Je sais bien que le mdecin ne manquera pas de tirer avantage de ce dlai. Si lenfant meurt,
on laura appel trop tard; sil rchappe, ce sera lui qui laura sauv. Soit: que le mdecin
triomphe; mais surtout quil ne soit appel qu lextrmit.
[40] Faute de savoir se gurir, que lenfant sache tre malade: cet art supple lautre, et
souvent russit beaucoup mieux; cest lart-de la nature. Quand lanimal est malade, il souffre
en silence & se tient coi: or on ne voit pas plus danimaux languissants que dhommes. Combien
limpatience, la crainte, linquitude, et surtout les remdes, ont tu de gens que leur maladie
auroit pargns & que le temps seul auroit guris! On me dira que les animaux, vivant dune
manire plus conforme la nature, doivent tre sujets moins de maux que nous. Eh bien!
cette manire de vivre est prcisment celle que je veux donner mon lve; il en ait donc tirer
le mme profit.
La seule partie utile de la mdecine est lhygine; encore lhygine est-elle moins une
science quune vertu. La temprance & le travail sont les deux vrois mdecins de lhomme: le
travail aiguise son apptit, & la temprance lempche den abuser.
Pour savoir quel rgime est le plus utile la vie & la sant, il ne faut que savoir quel
rgime observent les peuples qui se portent le mieux, sont les plus robustes, et vivent le plus
longtemps. Si par les observations gnrales on ne trouve pas que lusage de la mdecine donne
aux hommes une sant plus ferme ou une plus longue vie, par cela mme que cet art nest pas
utile, il est nuisible, puisquil emploie le temps, les hommes & les chose, pure perte. Non
seulement le temps quon passe conserver la vie tant perdu pour en user, il len faut dduire;
[41] mais, quand ce temps est employ a nous tourmenter, il est pis que nul, il est ngatif; et,
pour calculer quitablement, il en faut ter autant de celui qui nous reste. Un homme qui vit dix
ans sans mdecin vit plus pour lui-mme & pour autrui que celui qui vit trente ans leur victime.
Ayant fait lune & lautre preuve, je me crois plus en droit que personne den tirer la
conclusion.
Voil mes raisons pour ne vouloir quun lve robuste & sain, & mes principes pour le
maintenir tel. Je ne marrterai pas prouver au long lutilit des travaux manuels & des
exercices du corps pour renforcer le temprament & la sant; cest ce que personne ne dispute:
les exemples des plus longues vies se tirent presque tous dhommes qui ont fait le plus

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dexercice, qui ont support le plus de fatigue et de travail.*

[*En voici un exemple tir des papiers

anglais, lequel je ne puis mempcher de rapporter, tant il offre de rflexions faire relatives mon sujet. Un particulier
nomm Patrice Oneil, n en 1647, vient de se marier en 1760 pour la septime fois. Il servit dans les dragons la dix-septime
anne du rgne de Charles II, & dans diffrents corps jusquen 1740, quil obtint son cong. Il a fait toutes les campagnes du roi
Guillaume & du duc de Marlborough. Cet homme na jamais bu que de la bire ordinaire; il sest toujours nourri de vgtaux, &
na mang de la viande que dans quelques repas quil donnoit sa famille. Soit usage a toujours t de se lever & de se coucher
avec le soleil, moins que ses devoirs ne len aient empch. Il est prsent dans sa cent treizime anne, entendant bien, se
portant bien, & marchant sans canne. Malgr son grand ge, il ne reste pas un seul moment oisif; & tous les dimanches il va sa
paroisse, accompagn de ses enfants, petits-enfants & arrire-petits-enfants.] [42]

Je nentrerai pas non plus dans


de longs dtails sur les soins que je prendrai pour ce seul objet; on verra quils entrent si
ncessairement dans ma pratique, quil suffit den prendre lesprit pour navoir pas besoin
dautre explication.
Avec la vie commencent les besoins. Au nouveau-n il faut une nourrice. Si la mre
consent remplir son devoir, la bonne heure: on lui donnera ses directions par crit; car cet
avantage a son contrepoids & tient le gouverneur, un peu loign de son lve. Mais il est
croire que lintrt de lenfant & lestime pour celui qui elle veut bien confier un dpt si cher
rendront la mre attentive aux avis du matre; & tout ce quelle voudra faire, on est sur quelle
le fera mieux quune autre. Sil nous faut une nourrice trangre, commenons par la bien
choisir.
Une des misres des gens riches est dtre tromps en tout. Sils jugent mal des hommes,
faut-il sen tonner? Ce sont les richesses qui les corrompent; et, par un juste retour, ils sentent
les premiers le dfaut du seul instrument qui leur soit connu. Tout est mal fait chez eux, except
ce quils y font eux-mmes; & ils ny font presque jamais rien. Sagit-il de chercher une
nourrice, on la fait choisir par laccoucheur. Quarrive-t-il de l? Que la meilleure est toujours
celle qui la le mieux pay. Je nirai donc pas consulter un accoucheur pour celle dmile; jaurai
soin de la choisir moi-mme. Je ne raisonnerai peut-tre pas l-dessus si disertement quun [43]
chirurgien, mais coup sr je serai de meilleure foi, & mon zle me trompera moins que son
avarice.
Ce choix nest point un si grand mystre; les rgles en sont connues; mais je ne sois si lon
ne devroit pas faire un peu plus dattention lge du lait aussi bien qu sa qualit. Le nouveau
lait est tout fait sreux, il doit presque ltre apritif pour purger le reste du meconium paissi
dans les intestins de lenfant qui vient de natre. Peu peu le lait prend de la consistance &
fournit une nourriture plus solide lenfant devenu plus fort pour la digrer. Ce nest srement
pas pour rien que dans les femelles de toute espce la nature change la consistance du lait selon
lge du nourrisson.
Il faudroit donc une nourrice nouvellement accouche un enfant nouvellement n. Ceci a
son embarras, je le sais; mais sitt quon sort de lordre naturel, tout a ses embarras pour bien
faire. Le seul expdient commode est de faire mal; cest aussi celui quon choisit.
Il faudroit une nourrice aussi saine de coeur que de corps: lintemprie des passions peut,
comme celle des humeurs, altrer son lait; de plus, sen tenir uniquement au physique, cest ne
voir que la moiti de lobjet. Le lait peut tre bon & la nourrice mauvaise; un bon caractre est
aussi essentiel quun bon temprament. Si lon prend une femme vicieuse, je ne dis pas que son
nourrisson contractera ses vices, mais je dis quil en ptira. Ne lui doit-elle pas, avec son lait,

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des soins qui demandent du zle, de la patience, de la douceur, de la [44] propret? Si elle est
gourmande, intemprante, elle aura bientt gt son lait; si elle est ngligente ou emporte, que
va devenir sa merci un pauvre malheureux qui ne peut ni se dfendre ni se plaindre? Jamais
en quoi que ce puisse tre les mchants ne sont bons rien de bon.
Le choix de la nourrice importe dautant plus que son nourrisson ne doit point avoir
dautre gouvernante quelle, comme il ne doit point avoir dautre prcepteur que son
gouverneur. Cet usage toit celui des anciens, moins raisonneurs & plus sages que nous. Aprs
avoir nourri des enfans de leur sexe, les nourrices ne les quittaient plus. Voil pourquoi, dans
leurs pices de thtre, la plupart des confidentes sont des nourrices. Il est impossible quun
enfant qui passe successivement par tant de mains diffrentes soit jamais bien lev. A chaque
changement il fait de secrtes comparaisons qui tendent toujours diminuer son estime pour
ceux qui le gouvernent, & consquemment leur autorit sur lui. Sil vient une fois penser quil
y a de grandes personnes qui nont pas plus de raison que des enfants, toute lautorit de lge
est perdue & lducation manque. Un enfant ne doit connatre dautres suprieurs que son
pre & sa mre, ou, leur dfaut, sa nourrice & son gouverneur; encore est-ce dj trop dun des
deux; mais ce partage est invitable; & tout ce quon peut faire pour y remdier est que les
personnes des deux sexes qui le gouvernent soient si bien daccord sur son compte, que les deux
ne soient quun pour lui.
[45] Il faut que la nourrice vive un peu plus commodment, quelle prenne des aliments un
peu plus substantiels, mais non quelle change tout fait de manire de vivre; car un
changement prompt & total, mme de mal en mieux, est toujours dangereux pour la sant; &
puisque son rgime ordinaire la laisse ou rendue saine & bien constitue, quoi bon lui en
faire changer?
Les paysannes mangent moins de viande & plus de lgumes que les femmes de la ville; & ce
rgime vgtal parat plus favorable que contraire elles & leurs enfants. Quand elles ont des
nourrissons bourgeois, on leur donne des pots-au-feu, persuad que le potage & le bouillon de
viande leur font un meilleur chyle & fournissent plus de lait. Je ne suis point du tout de ce
sentiment; & jai pour moi lexprience qui nous apprend que les enfans ainsi nourris sont plus
sujets la colique & aux vers que les autres.
Cela nest gure tonnant, puisque la substance animale en putrfaction fourmille de vers;
ce qui narrive pas de mme la substance vgtale. Le lait, bien qulabore dans le corps de
lanimal, est une substance vgtale;* [*Les femmes mangent du pain, des lgumes, du laitage: les femelles des &
des chats en mangent aussi; les louves mme paissent. Voil des sucs vgtaux pour leur lait. Reste examiner celui des espces

son analyse le dmontre, il


tourne facilement lacide; et, loin de donner aucun vestige dalcali volatil, comme [46] font les
substances animales, il donne, comme les plantes, un sel neutre essentiel.
qui ne peuvent absolument se nourrir que de chair, sil y en a de telles: de quoi je doute]

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Le lait des femelles herbivores est plus doux & plus salutaire que celui des carnivores.
Form dune substance homogne la sienne, il en conserve mieux sa nature, & devient moins
sujet la putrfaction. Si lon regarde la quantit, chacun soit que les farineux font plus de
sang que la viande; ils doivent donc aussi faire plus de lait. Je ne puis croire quun enfant quon
ne svreroit point trop tt, ou quon ne svreroit quavec des nourritures vgtales, & dont la
nourrice ne vivroit aussi que de vgtaux, ft jamais sujet aux vers.
Il se peut que les nourritures vgtales donnent un loit plus prompt saigrir; mais je suis
fort loign de regarder le lait aigri comme une nourriture malsaine: des peuples entiers qui
nen ont point dautre sen trouvent fort bien, & tout cet appareil dabsorbants me paroit une
pure charlatanerie. Il y a des tempraments auxquels le lait ne convient point, & alors nul
absorbant ne le leur rend supportable; les autres le supportent sans absorbants. On craint le lait
tri ou caill: cest une folie, puisquon soit que le lait se caille toujours dans lestomac. Cest
ainsi quil devient un aliment assez solide pour nourrir les enfans & les petits des animaux: sil
ne se cailloit point, il ne feroit que passer, il ne les nourriroit pas.* [*Bien que les sucs qui nous
nourrissent soient en liqueur, ils doivent tre exprims daliments solides. Un homme au travail qui ne vivroit que de bouillon

On a beau [47] couper


le lait de mille manires, user de mille absorbants, quiconque mang du lait digre du fromage;
cela est sans exception. Lestomac est si bien fait pour cailler le lait, que cest avec lestomac de
veau que se fait la prsure.
Je pense donc quau lieu de changer la nourriture ordinaire des nourrices, il suffit de la leur
donner plus abondante & mieux choisie dans son espce. Ce nest pas par la nature des aliments
que le maigre chauffe, cest leur assaisonnement seul qui les rend malsains. Rformez les
rgles de votre cuisine, nayez ni roux ni friture; que le beurre, ni le sel, ni le laitage, ne passent
point sur le feu; que vos lgumes cuits leau ne soient assaisonns quarrivant tout chauds sur
la table: le maigre, loin dchauffer la nourrice, lui fournira du lait en abondance & de la
meilleure qualit.* [*Ceux qui voudront discuter plus au long les avantages & les inconvnients du rgime
dpriroit trs promptement. Il se soutiendroit beaucoup mieux avec du lait, parce quil se caille.]

pythagoricien pourront consulter les traits que les docteurs Cocchi & Bianchi, son adversaire, ont faits sur cet important sujet.]

Se pourroit il que le rgime vgtal tant reconnu le meilleur pour la nourrice? Il y a de la


contradiction a cela.
Cest surtout dans les premires annes de la vie que lair agit sur la constitution des
enfants. Dans une peau dlicate & molle il pntre par tous les pores, il affecte puissamment ces
corps naissants, il leur laisse des, impressions [48] qui ne seffacent point. Je ne serois donc pas
davis quon tirt une paysanne de son village pour lenfermer en ville dans une chambre &
faire nourrir lenfant chez soi; jaime mieux quil aille respire le bon air de la campagne, quelle
le mauvais air de la ville. Il prendra ltat de sa nouvelle mere, il habitera sa maison rustique, et
son gouverneur ly suivra. Le lecteur se souviendra bien que ce gouverneur nest pas un homme
gages; cest lami du pre. Mais quand cet ami ne se trouve pas, quand ce transport nest pas
facile, quand rien de ce que vous conseillez nest faisable, que faire la place, me dira-t-on?... Je
vous lai dj dit, ce que vous faites; on na pas besoin de conseil pour cela.
Les hommes ne sont point faits pour tre entasss en fourmilires, mais pars sur la terre
quils doivent cultiver. Plus ils se rassemblent, plus lis se corrompent. Les infirmits du corps,
ainsi que les vices de lme, sont linfaillible effet de ce concours trop nombreux. Lhomme est
de tous les animaux celui qui peut le moins vivre en troupeaux. Des hommes entasss comme

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des moutons priraient tous en trs peu de temps. Lhaleine de lhomme est mortelle ses
semblables: cela nest pas moins vrai au propre quau figur.
Les villes sont le gouffre de lespce humaine. Au bout de quelques gnrations les races
prissent ou dgnrent; il faut les renouveler, & cest toujours la campagne qui fournit ce
renouvellement. Envoyez donc vos [49] enfans se renouveler, pour ainsi dire, eux-mmes, &
reprendre, au milieu des champs, la vigueur quon perd dans lair malsain des lieux trop
peupls. Les femmes grosses qui sont la campagne se htent de revenir accoucher la ville:
elles devraient faire tout le contraire, celles surtout qui veulent nourrir leurs enfants. Elles
auraient moins regretter quelles ne pensent; et, dans un sjour plus naturel lespce, les
plaisirs attachs aux devoirs de la nature leur teraient bientt le got de ceux qui ne sy
rapportent pas.
Dabord, aprs laccouchement, on lave lenfant avec quelque eau tide o lon mle
ordinairement du vin. Cette addition du vin me parat peu ncessaire. Comme la nature ne
produit rien de ferment, il nest pas croire que lusage dune liqueur artificielle importe a la
vie de ses cratures.
Par la mme raison, cette prcaution de faire tidir leau nest non plus indispensable; & en
effet des multitudes de peuples lavent les enfants nouveau-ns dans les rivires ou a la mer
sans autre faon. Mais les ntres, amollis avant que de natre par la mollesse des pres & des
mres, apportent en venant au monde un temprament dj gt, quil ne faut pas exposer
dabord toutes les preuves qui doivent le rtablir. Ce nest que par degrs quon peut les
ramener leur vigueur primitive. Commencez donc dabord par suivre lusage, et ne vous en
cartez que peu peu. Lavez souvent les enfants; leur malpropret en montre le besoin. Quand
on ne fait que [50] les essuyer, on les dchire; mais, mesure quils se renforcent, diminuez par
degr la tideur de leau, jusqu ce quenfin vous les laviez t & hiver leau froide & mme
glace. Comme pour ne pas les exposer, il importe que cette diminution soit lente, successive et
insensible, on peut se servir du thermomtre pour la mesurer exactement.
Cet usage du bain une fois tabli ne doit plus tre interrompu, & il importe de le garder
toute sa vie. Je le considre non seulement du ct de la propret & de la sant actuelle, mais
aussi comme une prcaution salutaire pour rendre plus flexible la texture des fibres, & les faire
cder sans effort & sans risque aux divers degrs de chaleur & de froid. Pour cela je voudrois
quen grandissant on saccoutumt peu peu se baigner quelquefois dans des eaux chaudes
tous les degrs supportables, & souvent dans des eaux froides tous les degrs possibles. Ainsi,
aprs stre habitu supporter les diverses tempratures de leau, qui, tant un fluide plus
dense, nous touche par plus de points & nous affecte davantage, on deviendroit presque
insensible celles de lair.
Au moment o lenfant respire en sortant de ses enveloppes, ne souffrez pas quon lui en
donne dautres qui le tiennent plus ltroit. Point de ttires, point de bandes, point de
maillot; des langes flottants & larges, qui laissent tous ses membres en libert, & ne soient ni
assez pesants pour gner ses mouvements, ni assez chauds [51] pour empcher quil ne sente les
impressions de lair.* [*On touffe les enfans dans les villes force de les tenir renferms & vtus. Ceux qui les
gouvernent en sont encore savoir que lair froid, loin de leur faire cru mal, les renforce, & que lair chaud les affaiblit, leur
donne la fivre & les tue.] Placez-le dans un grand berceau*

[*Je dis un berceau, pour employer un mot usit, faute

dautre; car dailleurs je suis persuad quil nest jamais ncessaire de bercer les enfants, & que cet usage leur est souvent
pernicieux.]

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bien rembourr, o il puisse se mouvoir laise & sans danger. Quand il commence a se
fortifier, laissez-le ramper par la chambre; laissez-lui dvelopper, tendre ses petits membres;
vous les verrez se renforcer de jour en jour. Comparez-le avec un enfant bien emmaillot du
mme ge; vous serez tonn de la diffrence de leurs progrs.* [Les anciens Pruviens laissaient les
bras libres aux enfans dans un maillot fort large; lorsquils les en tiraient, ils les mettaient en libert dans un trou fait en terre &
garni de linges, dans lequel ils les descendaient jusqu la moiti du corps; de cette faon, ils avaient les bras libres, & ils
pouvaient mouvoir leur tte et flchir leur corps leur gr, sans tomber & sans se blesser. Ds quils pouvaient faire un pas, on
leur prsentoit la mamelle dun peu loin, comme un appt pour les obliger marcher. Les petits ngres sont quelquefois dans
une situation bien plus fatigante pour tter: ils embrassent lune des hanches de la mre avec leurs genoux & leurs pieds, & ils la
serrent si bien quils peuvent sy soutenir sans le secours des bras de la mre. Ils sattachent la mamelle avec leurs mains, & ils
la sucent constamment sans se dranger & sans tomber, malgr les diffrents mouvements de la mre, qui, pendant ce temps,
travaille son ordinaire. Ces enfants comment marcher ds le second mois, ou plutt se traner sur les genoux & sur lu
mains. Cet exercice leur donne pour la suite la facilit de courir, dans cette situation, presque aussi vite que sils taient sur
leurs pieds. A ces exemples, M. de Buffon auroit pu ajouter celui de lAngleterre ou lextravagante & barbare pratique du
maillot sabolit de jour en jour. Voyez aussi La Loubre, Voyage de Siam; le sieur Le Beau, Voyage du Canada, etc. Je remplirois
vingt pages de citations, si javois besoin de confirmer ceci par des faits.]

On doit sattendre de grandes oppositions de la part des nourrices, qui lenfant bien
garrott donne moins de peine que celui quil faut veiller incessamment. Dailleurs sa
malpropret devient plus sensible dans un habit ouvert; il faut le nettoyer plus souvent. Enfin
la coutume est un argument quon ne rfutera jamais en certains pays, au gr du peuple de tous
les tats.
Ne raisonnez point avec les nourrices; ordonnez, voyez [52] faire, & npargnez rien pour
rendre aiss dans la pratique les soins que vous aurez prescrits. Pourquoi ne les partageriezvous pas? Dans les nourritures ordinaires, o lon ne regarde quau physique, pourvu que
lenfant vive & quil ne dprisse point, le reste nimporte gure; mais ici, o lducation
commence avec la vie, en naissant lenfant est dj disciple, non du gouverneur, mais de la
nature. Le gouverneur ne fait qutudier sous ce premier matre & empecher que ses soins ne
soient contraris. Il veille le nourrisson, il lobserve, il le suit, il pie avec vigilance la premire
lueur de son faible entendement, comme, aux approches du premier quartier, les musulmans
pient linstant du lever de la lune.
Nous naissons capables dapprendre, mais ne sachant rien, ne connaissant rien. Lme,
enchane dans des organes imparfaits & demi-forms, na pas mme le sentiment de sa propre
existence. Les mouvements, les cris de lenfant qui [53] vient de natre, sont des effets
purernent mcaniques, dpourvus de connaissance & de volont.
Supposons quun enfant et sa naissance la stature & la force dun homme fait, quil
sortit, pour ainsi dire, tout arm du sein de sa mre, comme Pallas sortit du cerveau de Jupiter;
cet homme-enfant seroit un parfoit imbcile, un automate, une statue immobile & presque
insensible: il ne verroit rien, il nentendroit rien, il ne connaitroit personne, il ne sauroit pas
tourner les yeux vers ce quil auroit besoin de voir; non seulement il napercevroit aucun objet
hors de lui, il nen rapporterait mme aucun dans lorgane du sens qui le lui feroit apercevoir;
les couleurs ne seraient point dans ses yeux, les sons ne seraient point dans ses oreilles, les
corps quil toucheroit ne seraient point sur le sien, il ne sauroit pas mme quil en a un; le
contact de ses mains seroit dans son cerveau; toutes ses sensations se runiraient dans un seul

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point; il nexisteroit que dans le commun sensorium; il nauroit quune seule ide, savoir celle
du moi, laquelle il rapporteroit toutes ses sensations; & cette ide ou plutt ce sentiment,
seroit la seule chose quil auroit de plus quun enfant ordinaire.
Cet homme, form tout coup, ne sauroit as non plus se redresser sur ses pieds; il faudroit
beaucoup de temps pour apprendre sy soutenir en quilibre; peut-tre nen ferait-il pas
mme lessai, & vous verriez ce grand corps, fort & robuste, rester en place comme une pierre,
ou ramper & se trainer comme un jeune chien.
[54] Il sentiroit le malaise des besoins sans les connatre, & sans imaginer aucun moyen dy
pourvoir. Il ny a nulle immdiate communication entre les muscles de lestomac & ceux des
bras & des jambes, qui, mme entour daliments lui fit faire un pas pour en approcher ou
tendre la main pour les saisir; et, comme son corps auroit pris son accroissement, que ses
membres seraient tout dveloppes, quil nauroit par consquent ni les inquitudes ni les
mouvements continuels des enfants, il pourroit mourir de faim, avant de stre m pour
chercher sa subsistance. Pour peu quon oit rflchi sur lordre & le progrs de nos
connaissances, on ne peut nier que tel ne ft peu prs ltoit primitif dignorance et de
stupidit naturel a lhomme avant quil et rien appris de lexprience ou de ses semblables.
On connoit donc, ou lon peut connatre le premier point do part chacun de nous pour
arriver au degr commun de lentendement; mais qui est-ce qui connat lautre extrmit?
Chacun avance plus ou moins selon son gnie, son got, ses besoins, ses talents, son zle, & les
occasions quil a de sy livrer. Je ne sache pas quaucun philosophe oit encore t assez hardi
pour dire: Voil le terme o lhomme peut parvenir & quil ne sauroit passer. Nous ignorons ce
que notre nature nous permet dtre; nul de nous na mesur la distance qui peut se trouver
entre un homme & un autre homme. Quelle est lme basse que cette ide nchauffa jamais, &
qui ne se dit pas quelquefois dans son orgueil: Combien jen ai dj pass! [55] combien jen puis
encore atteindre! pourquoi mon gal irait-il plus loin que moi?
Je le rpte, lducation de lhomme commence sa naissance; avant de paler, avant que
dentendre, il sinstruit dj. Lexprience prvient les leons; au moment quil connoit sa
nourrice, il a dj beaucoup acquis. On seroit surpris des connaissances de lhomme le plus
grossier, si lon suivoit son progrs depuis le moment o il est n jusqu celui ou il est parvenu.
Si lon partageoit toute la science humaine en deux parties, lune commune tous les hommes,
lautre particulire aux savants, celle-ci seroit trs petite en comparaison de lautre. Mais nous
ne songeons gure aux acquisitions gnrales, parce quelles se font sans quon y pense & mme
avant lge de raison; que dailleurs le savoir ne se fait remarquer que par ses diffrences, & que,
comme dans les quations dalgbre, les quantits communes se comptent pour rien.

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.

Les animaux mmes acquirent beaucoup. Ils ont des sens, il faut quils apprennent en
faire usage; ils ont des besoins, il faut quils apprennent y pourvoir; il faut quils apprennent a
manger, a marcher, voler. Les quadrupdes qui se tiennent sur leurs pieds ds leur naissance
ne savent pas marcher pour cela; on voit leurs premiers pas que ce sont des essois mal
assurs. Les serins chapps de leurs cages ne savent point voler, parce quils nont jamais vol.
Tout est instruction pour les tres anims & sensibles. Si les plantes avaient un mouvement
progressif, il faudroit quelles eussent des sens & quelles acquissent des [56] connaissances;
autrement les espces priraient bientt.
Les premires sensations des enfans sont purement affectives; ils napercoivent que le
plaisir & la douleur. Ne pouvant ni marcher ni saisir, ils ont besoin de beaucoup de temps pour
se former peu peu les sensations reprsentatives qui leur montrent les objets hors deuxmmes; mais, en attendant que ces objets stendent, sloignent pour ainsi dire de leurs yeux,
& prennent pour eux des dimensions & des figures, le retour des sensations affectives
commence les soumettre lempire de lhabitude; on voit leurs yeux se tourner sans cesse
vers la lumire, et, si elle leur vient de ct, prendre insensiblement cette direction; en sorte
quon doit avoir soin de leur opposer le visage au jour, de peur quils ne deviennent louches ou
ne saccoutument regarder de travers. Il faut aussi quils shabituent de bonne heure aux
tnbres; autrement ils pleurent & crient sitt quils se trouvent lobscurit. La nourriture &
le sommeil, trop exactement mesurs, leur deviennent ncessaires au bout des mmes
intervalles; & bientt le dsir ne vient plus du besoin, mais de lhabitude, ou plutt lhabitude
ajoute un nouveau besoin celui de la nature: voil ce quil faut prvenir.
La seule habitude quon doit laisser prendre lenfant est de nen contracter aucune; quon
ne le porte pas plus sur un bras que sur lautre; quon ne laccoutume pas prsenter une main
plutt que lautre, sen servir plus souvent, vouloir manger, dormir, agir aux mmes heures,
ne pouvoir rester seul ni nuit ru jour. Prparez de loin le rgne de sa libert & lusage de ses
forces, en laissant son [57] corps lhabitude naturelle, en le mettant en tat dtre toujours
matre de lui-mme, & de faire en toute chose sa volont, sitt quil en aura une.
Ds que lenfant commence distinguer les objets, il importe de mettre du choix dans ceux
quon lui montre. Naturellement tous les nouveaux objets intressent lhomme. Il se sent si
faible quil craint tout ce quil ne connoit pas: lhabitude de voir des objets nouveaux sans en
tre affect dtruit cette crainte. Les enfants levs dans des maisons propres, o lon ne souffre
point daraignes, ont peur des araignes & cette peur leur demeure souvent tant grands. Je
nai jamais vu de paysans, ni homme, ni femme, ni enfant, avoir peur des araignes.
Pourquoi donc lducation dun enfant ne commencerait-elle pas avant quil parle et quil
entende puisque le seul choix des objets quon lui prsente est propre le rendre timide ou
courageux? Je veux quon lhabitue voir des objets nouveaux, des animaux laids, dgotants,
bizarres, mais peu peu, de loin, jusqu ce quil y soit accoutum, & qu force de les voir
manier dautres, il les manie enfin lui-mme. Si, durant son enfance, il a vu sans effroi des
crapauds, des serpents, des crevisses, il verra sans horreur, tant grand, quelque animal que ce
soit. Il ny a plus dobjets affreux pour qui en voit tous les jours.
Tous les enfans ont peur les masques. Je commence, par montrer mile un masque dune
figure agrable; ensuite quelquun sapplique devant lui ce masque sur le visage: je me mets
rire, tout le monde rit, & lenfant rit comme [58] les autres. Peu peu laccoutume des masques

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moins agrables, & enfin a des figures hideuses. Si jai bien mnag ma gradation, loin de
seffrayer au dernier masque, il en rira comme du premier. Aprs cela je ne crains plus quon
leffraye avec des masques.
Quand, dans les adieux dAndromaque & dHector, le petit Astyanax, effray du panache
qui flotte sur le casque de son pre, le mconnat, se jette en criant sur le sein de sa nourrice, &
arrach sa mre un sourire ml de larmes, que faut-il faire pour gurir cet effroi?
Prcisment ce que fait Hector, poser le casque terre, & puis caresser lenfant. Dans un
moment plus tranquille on ne sen tiendrait pas l; on sapprocheroit du casque, on joueroit
avec les plumes, on les ferait manier lenfant; enfin la nourrice prendroit le casque & le
poseroit en riant sur sa propre tte, si toutefois la main dune femme osoit toucher aux armes
dHector.
Sagit-il dexercer mile au bruit dune arme feu, je brle dabord une amorce dans un
pistolet. Cette flamme brusque & passagre, cette espce dclair le rjouit; je rpte la mme
chose avec plus de poudre; peu peu jajoute au pistolet une petite charge sans bourre, puis une
plus grande; enfin je laccoutume aux coups de fusil, aux boites, aux canons, aux dtonations les
plus terribles.
Jai remarqu que les enfans ont rarement peur du tonnerre, moins que les clats ne
soient affreux & ne blessent rellement lorgane de loue; autrement cette peur ne leur vient
que quand ils ont appris que le tonnerre blesse [59] ou tue quelquefois. Quand a raison
commence les effrayer, faites que lhabitude les rassure. Avec une gradation lente & mnage
on rend lhomme & lenfant intrpides tout.
Dans le commencement de la vie, o la mmoire & limagination sont encore inactives,
lenfant nest attentif qu ce qui affecte actuellement ses sens; ses sensations tant les premiers
matriaux de ses connaissances, les lui offrir dans un ordre convenable, cest prparer sa
mmoire les fournir un jour dans le mme ordre son entendement; mais, comme il nest
attentif qu ses sensations, il suffit dabord de lui montrer bien distinctement la liaison de ces
mmes sensations avec les objets qui les causent. Il veut tout toucher, tout manier: ne vous
opposez point cette inquitude; elle lui suggre un apprentissage trs ncessaire. Cest ainsi
quil apprend sentir la chaleur, le froid, la duret, la mollesse, la pesanteur, la lgret des
corps, juger de leur grandeur, de leur figure, & de toutes leurs qualits sensibles, en regardant,
palpant,* [*Lodorat est de tous les sens celui qui se dveloppe le plus tard dans les enfants: jusqu lge de deux ou trois
ans il ne parat pas quils soient sensibles ni aux bonnes ni aux mauvaises odeurs; ils ont cet gard lindiffrence ou plutt

coutant, surtout en comparant la vue au toucher, en


estimant loeil la sensation quils feraient sous ses doigts. Ce nest que par le mouvement que
nous apprenons quil y a des choses qui ne sont pas nous; & ce nest que par notre propre
mouvement que nous acqurons lide de ltendue. Cest parce que lenfant na point cette
ide, quil [60] tend indiffremment la main pour saisir lobjet qui le touche, ou lobjet qui est
cent pas de lui. Cet effort quil fait vous parit un signe dempire, un ordre quil donne lobjet
de sapprocher, ou vous de le lui apporter; & point du tout, cest seulement que les mmes
objets quil voyoit dabord dans son cerveau, puis sur ses yeux, il les voit maintenant au bout de
ses bras, & nimagine dtendue que celle o il eut atteindre. Ayez donc soin de le promener
souvent, de le transporter dune place lautre, de lui faire sentir le changement de lieu, afin de
lui apprendre juger des distances. Quand il commencera de les connatre, alors il faut changer
linsensibilit quon remarque dans plusieurs animaux.]

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de mthode, & ne le porter que comme il vous plat, & non comme il lui plat; car sitt quil
nest plus abus par le sens, son effort change de cause: ce changement est remarquable, &
demande explication.
Le malaise des besoins sexprime par des signes quand le secours dautrui est ncessaire
pour y pourvoir: de l les cris des enfants. Ils pleurent beaucoup; cela doit tre. Puisque toutes
leurs sensations sont affectives, quand elles sont agrables, ils en jouissent en silence; quand
elles sont pnibles, ils le disent dans leur langage, & demandent du soulagement. Or, tant quils
sont veills, ils ne peuvent presque rester dans un tat dindiffrence; ils dorment, ou sont
affects.
Toutes nos langues sont des ouvrages de lart. On a longtemps cherch sil y avait une
langue naturelle & commune tous les hommes; sans doute, il y en a une; et cest celle que les
enfans parlent avant de savoir parler. [61] Cette langue nest pas articule, mais elle est
accentue, sonore, intelligible. Lusage des ntres nous la fait ngliger au point loublier tout
fait. tudions les enfants, & bientt nous la rapprendrons auprs deux. Les nourrices sont nos
matres dans cette langue; elles entendent tout ce que disent leurs nourrissons; elles leur
rpondent, elles ont avec eux des dialogues trs bien suivis; & quoiquelles prononcent des
mots, ces mots sont parfaitement inutiles; ce nest point le sens du mot quils entendent, mais
laccent dont il est accompagn.
Au langage de la voix se joint celui du geste, non moins nergique. Ce geste nest pas dans
les foibles mains des enfants, il est sur leurs visages. Il est tonnant combien ces physionomies
mal formes ont dj dexpression; traits changent dun instant lautre avec une inconcevable
rapidit: vous y voyez le sourire, le dsir, natre & passer comme autant dclairs: chaque foi,
vous croyez voir un autre visage. Ils ont certainement les muscles de la face plus mobiles que
nous. En revanche, leurs yeux ternes ne disent presque rien. Tel doit tre le genre de leurs
signes dans un ge o lon na que des besoins corporels; lexpression des sensations est dans
les grimaces, lexpression ses sentiments est dans les regards.
Comme le premier tat de lhomme est la misre & la faiblesse, ses premires voix sont la
plainte & les pleurs. Lenfant sent ses besoins, & ne les peut satisfaire, il implore le secours
dautrui par des cris: sil a faim ou pleure; sil a trop froid ou trop chaud, il pleure; sil a [62]
besoin de mouvement & quon le tienne en repos, il pleure; sil veut dormir & quon lagite, il
pleure. Moins sa manire dtre est sa disposition, plus il demande frquemment quon la
change. Il na quun langage, parce quil na, pour ainsi dire, quune sorte de mal-tre: dans
limperfection de ses organes, il ne distingue point leurs impressions diverses; tous les maux ne
forment pour lui quune sensation de douleur.
De ces pleurs, quon croiroit si peu dignes dattention, nat le premier rapport de lhomme
tout ce qui lenvironne: ici se forge le premier anneau de cette longue chane dont lordre
social est form.

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Quand lenfant pleure, il est mal son aise, il a quelque besoin, quil ne saurait satisfaire:
on examine, on cherche ce besoin, on le trouve, on y pourvoit. Quand on ne le trouve pas ou
quand on ny peut pourvoir, les pleurs continuent, on en est importun: on flatte lenfant pour
le faire taire, on le berce, on lui chante pour lendormir: sil sopinitre, on simpatiente, on le
menace: des nourrices brutales le frappent quelquefois.. Voil dtranges leons pour son
entre la vie.
Je noublierai jamais davoir vu un de ces incommodes pleureurs ainsi frapp par sa
nourrice. Il se tut sur-le-champ: je le crus intimid. Je me disois: ce sera une me servile dont on
nobtiendra rien que par la rigueur. Je me trompois: le malheureux suffoquoit de colre, il avoit
perdu la respiration; je le vis devenir violet. Un moment, aprs vinrent les cris aigus; tous les
signes du [63] ressentiment, de la fureur, de cet ge, taient dans ses accents. Je craignis quil
nexpirt dans cette agitation. Quand jaurois doute que le sentiment du juste & de linjuste ft
inn dans le coeur de lhomme, cet exemple seul mauroit convaincu. Je suis sr quun tison
ardent tomb par hasard sur la main de cet enfant lui et t moins sensible que ce coup assez
lger, mais donn dans lintention manifeste de loffenser.
Cette disposition des enfans lemportement, au dpit, a la colre, demande des
mnagements excessifs. Boerhaave pense que leurs la maladies sont pour plupart de la classe
des convulsives, parce que la tte tant proportionnellement plus grosse & le systme des nerfs
plus tendu que dans les adultes, le genrenerveux est plus susceptible dirritation. loignez
deux avec le plus grand soin les domestiques qui les agacent, les irritent, les impatientent: ils
leur sont cent fois plus dangereux, plus funestes que les injures de lair & des saisons. Tant que
les enfants ne trouveront de rsistance que dans les choses & jamais dans les volonts, ils ne
deviendront ni mutins ni colres, & se conserveront mieux en sant. Cest ici une des raisons
pourquoi les enfans du peuple, plus libres, plus indpendants, sont gnralement moins
infirmes, moins dlicats, plus robustes que ceux quon prtend mieux lever en les contrariant
sans cesse; mais il faut songer toujours quil y a bien de la diffrence entre leur obir & ne pas
les contrarier.
Les premiers pleurs des enfans sont des prires: si on [64] ny prend garde, ils deviennent
bientt des ordres;ils commencent par se faire assister, ils finissent par se faire servir. Ainsi de
leur propre faiblesse, do vient dabord le sentiment de leur dpendance, nat ensuite lide de
lempire & de la domination; mais cette ide tant moins excite par leurs besoins que par nos
services, ici commencent se faire apercevoir les effets moraux dont la cause immdiate nest
pas dans la nature; & lon voit dj pourquoi, ds ce premier ge, il importe de dmler
lintention secrte qui dicte le geste ou le cri.
Quand lenfant tend la main avec effort sans rien dire, il croit atteindre lobjet parce quil
nen estime pas la distance; il est dans Perreur; mais quand il se plaint et crie en tendant la
main, alors il ne sabuse plus sur la distance, il commande lobjet de sapprocher, ou vous de
le lu apporter. Dans le premier cas, portez-le lobjet lentement & petits pas; dans le second,
ne faites pas seulement semblant de lentendre: plus il criera, moins vous devez lcouter. Il
importe de laccoutumer de bonne heure ne commander ni aux hommes, car il nest pas leur
matre, ni aux choses, car elles ne lentendent point. Ainsi quand un enfant dsire quelque
chose quil voit & quon veut lui donner, il vaut mieux porter lenfant lobjet, que dapporter
lobjet lenfant: il tire de cette pratique une conclusion qui est de son ge, & il ny a point

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dautre moyen de la lui suggrer.


Labb de Saint-Pierre appeloit les hommes de grands enfants; on pourrait appeler
rciproquement les enfans de [65] petits hommes. Ces propositions ont leur vrit comme
sentences; comme principes, elles ont besoin dclaircissement. Mois quand Hobbes appeloit le
mchant un enfant robuste, il disoit une chose absolument contradictoire. Toute mchancet
vient de faiblesse; lenfant nest mchant que parce quil est faible; rendez-le fort, il sera bon:
celui qui pourrait tout ne feroit jamais de mal. De tous les attributs de la Divinit toutepuissante, la bont est celui sans lequel on la peut le moins concevoir. Tous les peuples qui ont
reconnu deux principes ont toujours regard le mauvois comme infrieur au bon; sans quoi ils
auraient fait une supposition absurde. Voyez ci-aprs la Profession de foi du Vicaire savoyard.
La raison seule nous apprend connatre le bien & le mal. La conscience qui nous fait
aimer lun & har lautre, quoique indpendante de la raison, ne peut donc se dvelopper sans
elle. Avant lge de raison, nous faisons le bien & le mal sans le connatre; & il ny a point de
moralit dans nos actions, quoiquil y en ait quelquefois dans le sentiment des actions dautrui
qui ont rapport nous. Un enfant veut dranger tout ce quil voit: il casse, il brise tout ce quil
peut atteindre; il empoigne un oiseau comme il empoigneroit une pierre, & ltouffe sans savoir
ce quil fait.
Pourquoi cela? Dabord la philosophie en va rendre raison par des vices naturels: lorgueil,
lesprit de domination, lamour-propre, la mchancet de lhomme; le sentiment de sa
faiblesse, pourra-t-elle ajouter, rend lenfant avide de faire des actes de force, & de se prouver
lui-mme [66] son propre pouvoir. Mais voyez ce vieillard infirme & cass, ramen par le cercle
de la vie humaine la faiblesse de lenfance non seulement il reste immobile & paisible, il veut
encore que tout y reste autour de lui; le moindre changement le trouble & linquite, il voudroit
voir rgner un calme universel. Comment la mme impuissance jointe aux mmes passions
produirait-elle des effets si diffrents dans les deux ges, si la cause primitive ntoit change?
Et o peut-on chercher cette diversit de causes, si ce nest dans ltat physique des deux
individus? Le principe actif, commun tous deux, se dveloppe dans lun & steint dans
lautre; lun se forme, & lautre se dtruit; lun tend la vie, & lautre la mort. Lactivit
dfaillante se concentre dans le coeur du vieillard; dans celui de lenfant, elle est surabondante
& stend au dehors; il se sent, pour ainsi dire, assez de vie pour animer tout ce qui lenvironne.
Quil fasse ou quil dfasse, il nimporte; suffit quil change ltat des choses, & tout changement
est une action. Que sil semble avoir plus de penchant dtruire, ce nest point par mchancet,
cest que laction qui forme est toujours lente, & que celle qui dtruit, tant plus rapide,
convient mieux sa vivacit.

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En mme temps que lAuteur de la nature donne aux enfans ce principe actif, il prend soin
quil soit peu nuisible, en leur laissant peu de force pour sy livrer. Mois sitt quils peuvent
considrer les gens qui les environnent comme des instruments quil dpendd eux de faire
agir, ils sen servent pour suivre: leur penchant & suppler leur [67] propre faiblesse. Voil
comment ils deviennent incommodes, tyrans imprieux, mchants, indomptables; progrs qui
ne vient pas dun esprit naturel de domination, mais qui le leur donne; car il ne faut pas une
longue exprience pour sentir combien il est agrable dagir par les mains a autrui, et de navoir
besoin que de remuer la langue pour faire mouvoir lunivers.
En grandissant, on acquiert des forces, on devient moins inquiet, moins remuant, on se
renferme davantage en soi-mme. Lme & le corps se mettent, pour ainsi dire, en quilibre, &
la nature ne nous demande plus que le mouvement ncessaire notre conservation. Mais le
dsir de commander ne steint pas avec le besoin qui la fait natre; lempire veille & flatte
lamour-propre, & lhabitude le fortifie: ainsi succde la fantaisie au besoin, ainsi prennent
leurs premires racines les prjug, de lopinion.
Le principe une fois connu, nous voyons clairement le point o lon quitte la route de la
nature; voyons ce quil faut faire pour sy maintenir.
Loin davoir des forces superflues, les enfans nen ont pas mme de suffisantes pour tout ce
que leur demande a nature; il faut donc leur laisser lusage de toutes celles quelle leur donne &
dont ils ne sauraient abuser. Premire maxime.
Il faut les aider & suppler ce qui leur manque, soit en intelligence, soit en force, dans
tout ce qui est du besoin physique. Deuxime maxime.
[68] Il faut, dans le secours quon leur donne, se borner uniquement lutile rel, sans rien
accorder la fantaisie ou au dsir sans raison; car la fantaisie ne les tourmentera point quand
on ne laura pas fait natre, attendu quelle nest as de la nature. Troisime maxime.
Il faut tudier avec soin leur langage & leurs signes, afin que, dans un ge o ils ne savent
point dissimuler, on distingue dans leurs dsirs ce qui vient immdiatement de la nature & ce
qui vient de lopinion. Quatrime maxime.
Lesprit de ces rgles est daccorder aux enfans plus de libert vritable & moins dempire,
de leur laisser plus faire par eux-mmes & moins exiger dautrui. Ainsi saccoutumant de bonne
heure borner leurs dsirs leurs forces, ils sentiront peu la privation de ce qui ne sera pas en
leur pouvoir.
Voil donc une raison nouvelle & trs importante pour laisser les corps & les membres des
enfans absolument libres avec la seule prcaution de les loigner du danger des chutes, &
dcarter de leurs mains tout ce qui peut les blesse.
Infailliblement un enfant dont le corps & les bras sont libres pleurera moins quun enfant
emband dans un maillot. Celui qui ne connoit que les besoins physiques ne pleure que quand il
souffre, & cest un trs grand avantage; car alors on soit point nomm quand il a besoin de
secours, & lon ne doit pas tarder un moment le lui donner, sil est possible. Mais si vous ne
pouvez le soulager, restez tranquille, sans le flatter pour lapaiser; vos caresses ne [69] guriront
pas sa colique. Cependant il se souviendra de ce quil faut rire pour tre flatt; & sil soit une fois
vous occuper de lui sa volont, le voila devenu votre matre: tout est perdu.
Moins contraris dans leurs mouvements, les enfans pleureront moins; moins importune

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de leurs pleurs, on se tourmentera pour les faire taire; menaces ou flatts moins souvent, ils
seront moins craintifs ou moins opinitres, & resteront mieux dans leur tat naturel. Cest
moins en laissant pleurer les enfans quen sempressant pour les apaiser quon leur fait gagner
des descentes; & ma preuve est que les enfans les plus ngligs y sont bien moins sujets que les
autres. Je suis fort loign de vouloir pour cela quon les nglige; au contraire, il importe quon
les prvienne, & quon ne se laisse pas avertir de leurs besoins par leurs cris. Mais e ne veux pas
non plus que les soins quon leur rend soient mal entendus. Pourquoi se feraient-ils faute de
pleurer ds quils voient que leurs pleurs sont bons tant de choses? Instruits du prix quon
met leur silence, ils se gardent bien de le prodiguer. Ils le font la fin tellement valoir quon
ne peut plus le payer; & cest alors qu force de pleurer sans succs ils sefforcent, spuisent, et
se tuent.
Les longs pleurs dun enfant qui nest ni li ni malade, & quon ne laisse manquer de rien,
ne sont que des pleurs dhabitude & dobstination. Ils ne sont point louvrage de la nature, mais
de la nourrice, qui, pour nen savoir endurer limportunit, la multiplie, sans songer quen
faisant taire lenfant aujourdhui on lexcite pleurer demain davantage.
[70]Le seul moyen de gurir ou de prvenir cette habitude est de ny faire aucune attention.
Personne naime prendre une peine inutile, pas mme les enfants. Ils sont obstins dans leurs
tentatives; mais si vous avez plus de constance queux dopinitret, ils se rebutent & ny
reviennent plus. Cest ainsi quon leur pargne des pleurs & quon les accoutume nen verser
que quand la douleur les y force..
Au reste, quand ils pleurent par fantaisie ou par obstination, un moyen sr pour les
empcher de continuer est de les distraire par quelque objet agrable et frappant qui leur fasse
oublier quils voulaient pleurer. La plupart des nourrices excellent dans cet art, et, bien
mnag, il est trs utile; mais il est de la dernire importance que lenfant naperoive pas
lintention de le distraire, & quil samuse sans croire quon songe lui: or voil sur quoi toutes
les nourrices sont maladroites.
On svre trop tt tous les enfants. Le temps o lon doit les sevrer est indiqu par
lruption des dents, & cette ruption est communment pnible & douloureuse. Par un
instinct machinal, lenfant porte alors frquemment sa bouche tout ce quil tient, pour le
mcher. On pense faciliter lopration en lui donnant pour hochet quelque corps dur, comme
livoire ou la dent le loup. Je crois quon se trompe. Ces corps durs, appliqus sur les gencives,
loin de les ramollir, les rendent calleuses, les endurcissent, prparent un dchirement plus
pnible & plus douloureux. Prenons toujours linstinct pour exemple. On ne voit point les
jeunes chiens exercer leurs dents naissantes sur des [71] cailloux, sur du fer, sur des os, mais sur
du bois, du cuir, des chiffons, des matires molles qui cdent, & o la dent simprime.
On ne soit plus tre simple en rien, pas mme autour des enfants. Des grelots dargent,
dor, du corail, des cristaux facettes, des hochets de tout prix & de toute espce: que dapprts
inutiles & pernicieux! Rien de tout cela. Point de grelots, point de hochets; de petites branches
darbre avec leurs fruits & leurs feuilles, une tte de pavot dans laquelle on entend sonner les
graines, un bton de rglisse quil peut sucer & mcher, lamuseront autant que ces
magnifiques colifichets, & nauront pas linconvnient de laccoutumer au luxe ds sa naissance.
Il a t reconnu que la bouillie nest pas une nourriture fort saine. Le lait cuit & la farine
crue font beaucoup de saburre, & conviennent mal notre estomac. Dans la bouillie, la farine

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est moins cuite que dans le pain, & de plus elle na pas ferment; la panade, la crme de riz me
paraissent prfrables. Si lon veut absolument faire de la bouillie, il convient de griller un peu
la farine auparavant. On fait dans mon pays, de la farine ainsi torrfie, une soupe fort agrable
& fort saine. Le bouillon de viande & le potage sont encore un mdiocre aliment, dont il ne faut
user que le moins quil est possible. Il importe que les enfants saccoutument dabord mcher;
cest le vrai moyen de faciliter lruption des dents; & quand ils commencent davaler, les sucs
salivaires mls avec les aliments en facilitent la digestion.
[72] Je leur ferois donc mcher des fruits secs, des crotes. Je leur donnerois pour jouet de
petits btons de pain dur ou de biscuit semblable au pain de Pimont, quon appelle dans le
pays des grisses. A force de ramollir ce pain, dans leur bouche, ils en avaleraient enfin quelque
peu: leurs dents se trouveraient sorties, et ils se trouveraient sevrs presque avant quon sen
ft aperu. Les paysans ont pour lordinaire lestomac fort bon, & on ne les svre pas avec plus
de faon que cela.
Les enfans entendent parler ds leur naissance; on leur parle non seulement avant quils
comprennent ce quon leur dit, mais avant quils puissent rendre les voix qu ils entendent. Leur
organe encore engourdi ne se prte que peu peu aux imitations des sons quon leur dicte, & il
nest pas mme assur que ces sons se portent dabord leur oreille aussi distinctement qu la
ntre. Je ne dsapprouve pas que la nourrice amuse lenfant par des chants & des accents trs
gois & trs varies; mais je dsapprouve quelle ltourdisse incessamment dune multitude de
paroles inutiles auxquelles il ne comprend rien que le ton quelle y met. Je voudrois que les
premires articulations quon lui fait entendre fussent rares, faciles, distinctes, souvent
rptes & que les mots quelles expriment ne se rapportassent qu des objets sensibles quon
pt dabord montrer lenfant. La malheureuse facilit que nous avons nous payer de mots
que nous nentendons point commence plus tt quon ne pense. Lcolier coute en classe le
verbiage de son rgent, comme il coutoit au maillot [73] le babil de sa nourrice. Il me semble
que ce serait linstruire fort utilement que de llever ny rien comprendre.
Les rflexions naissent en foule quand on veut soccuper de la formation du langage & des
premiers discours des enfants. Quoi quon fasse, ils apprendront toujours paler de la mme
manire, & toutes les spculations philosophiques sont ici de la plus grande inutilit.
Dabord ils ont, pour ainsi dire, une grammaire de leur ge, dont la syntaxe a des rgles
plus gnrales que la ntre; & si lon y faisoit bien attention, lon serait tonn de lexactitude
avec laquelle ils suivent certaines analogies, trs vicieuses si lon veut, mais trs rgulires, &
qui ne sont choquantes que par leur duret ou parce que lusage ne les admet pas. Je viens
dentendre un pauvre enfant bien grond par son pre pour lui avoir dit: Mon pre irai je-t-y?
Or on voit que cet enfant, suivoit mieux lanalogie que nos grammairiens car puisquon lui
disoit Va-s-y, pourquoi naurait-il pas dit Irai-je-t-y? Remarquez de plus avec quelle adresse il
vitoit lhiatus de irai-je-y ou y irai-je? Est-ce la faute du pauvre enfant si nous avons mal
propos t de la phrase cet adverbe dterminant y, parce que nous nen savions que faire? Cest
une pdanterie insupportable & un soin des plus superflus de sattacher corriger dans les
enfans toutes ces petites fautes contre lusage, des quelles ils ne manquent jamais de se corriger
deux-mmes avec le temps. Parlez toujours correctement devant eux, faites quils ne [74] se
plaisent avec personne autant quavec vous, & soyez surs quinsensiblement leur langage

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spurera sur le vtre sans que vous les ayez jamais repris.
Mais un abus de tout autre importance, & quil nest pas moins ais de prvenir, est quon
se presse trop de les faire paler, comme si lon avoit peur quils napprissent pas paler deuxmmes. Cet empressement indiscret produit un effet directement contraire celui quon
cherche. Ils en parlent plus tard, plus confusment: lextrme attention quon donne tout ce
quils disent les dispense de bien articuler; & comme ils daignent peine ouvrir la bouche,
plusieurs dentre eux en conservent toute leur vie un vice de prononciation & un paler confus
qui les rend presque inintelligibles.
Jai beaucoup vcu parmi les paysans, & nen ai oui jamais grasseyer aucun, ni homme, ni
femme, ni fille, ni garon. Do vient cela? Les organes des paysans sont-ils autrement
construits que les ntres? Non, mais ils sont autrement exercs. Vis--vis de ma fentre est un
tertre sur lequel se rassemblent, pour jouer, les enfants du lieu. Quoiquils soient assez loigns
de moi, je distingue parfaitement ce quils disent, & jen tire souvent de bons mmoires tout
pour cet crit. Tous les jours mon oreille me trompe sur leur ge; jentends des voix denfants de
dix ans; je regarde, je vois la stature & les traits denfants de trois quatre. Je ne borne pas moi
seul cette exprience; les urbains qui nie viennent voir, & que je consulte l-dessus, tombent
tous dans la mme erreur.
[75] Ce qui la produit est que, jusqu cinq ou six ans, les enfans des villes, levs dans la
chambre & sous laile dune gouvernante, nont besoin que de marmotter pour se faire
entendre: sitt quils remuent les lvres on prend peine les couter; on leur dicte des mots
quils rendent mal, et, force dy faire attention, les mmes gens tant sans cesse autour deux
devinent ce quils ont voulu dire, plutt que ce quils ont dit.
A la campagne, cest tout autre chose. Une paysanne nest pas sans cesse autour de son
enfant; il est forc dapprendre a dire trs nettement & trs haut ce quil a besoin de lui faire
entendre. Aux champs, les enfans pars, loignes du pre, de la mre & des autres enfants,
sexercent se faire entendre distance, & mesurer la force de la voix sur lintervalle qui les
spare de ceux dont ils veulent tre entendus. Voil comment on apprend vritablement
prononcer, & non pas en bgayant quelques voyelles loreille dune gouvernante attentive.
Aussi, quand on interroge lenfant dun paysan, la honte peut lempcher de rpondre: mais ce
quil dit, il le dit nettement; au lieu quil faut que la bonne serve dinterprte lenfant de la
ville; sans quoi lon nentend rien ce quil grommelle entre ses dents.* [*Ceci nest pas sans
exception; & souvent les enfans qui se font dabord le moins entendre deviennent ensuite les plus tourdissants quand ils ont
commenc dlever la voix. Mais sil falloit entrer dans toutes ces minuties, je ne finirois pas; tout lecteur sens doit voir que
lexcs & le dfaut, drivs du mme abus, sont galement corrigs par ma mthode. Je regarde ces deux maximes comme
insparables: Toujours assez, & jamais trop. De la premire bien tablie lautre sensuit ncessairement.]

[76] En grandissant, les garons devraient se corriger de ce dfaut dans les collges, et les

filles dans les couvents; en effet, les uns & les autres parlent en gnral plus distinctement que
ceux qui ont t toujours levs dans la maison paternelle. Mais ce qui les empche dacqurir
jamais une prononciation aussi nette que celle des paysans, cest la ncessit dapprendre par
coeur beaucoup de choses, & de rciter tout haut ce quils ont appris; car, en tudiant, ils
shabituent barbouiller, prononcer ngligemment & mal; en rcitant, cest pis encore; ils
recherchent leurs mots avec effort, ils tranent & allongent leurs syllabes; il nest pas possible
que, quand la mmoire vacille, la langue ne balbutie aussi. Ainsi se contractent ou se

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conservent les vices de la prononciation. On verra ci-aprs que mon mile naura pas ceux-l,
ou du moins quil ne les aura pas contracts par les mmes causes.
Je conviens que le peuple & les villageois tombent dans une autre extrmit, quils parlent
presque toujours plus haut quil ne faut, quen prononant trop exactement, ils ont les
articulations fortes & rudes, quils ont trop daccent, quils choisissent mal leurs termes, etc.
Mais, premirement, cette extrmit me parat beaucoup moins vicieuse que lautre,
attendu que la premire loi du discours tant de se faire entendre, la plus grande faute quon
puisse faire est de paler sans tre entendu. Se piquer de navoir point daccent, cest se piquer
dter aux phrases leur grce & leur nergie. Laccent est lme du discours, il lui donne le
sentiment & la vrit. Laccent ment moins [77] que la parole; cest peut-tre pour cela que les
gens bien levs le craignent tant. Cest de lusage de tout dire sur le mme ton quest venu celui
de persifler les gens sans quils le sentent. A laccent proscrit succdent des manires de
prononcer ridicules, affectes, & sujettes la mode, telles quon les remarque surtout dans les
jeunes gens de la cour. Cette affectation de parole & de maintien est ce qui rend gnralement
labord du Franois repoussant & dsagrable aux autres nations. Au lieu de mettre de laccent
dans son paler, il y met de lair. Ce nest pas le moyen de prvenir en sa faveur.
Tous ces petits dfauts de langage quon craint tant de laisser contracter aux enfants ne
sont rien; on les prvient ou on les corrige avec la plus grande facilit; mais ceux quon leur fait
contracter en rendant leur paler sourd, confus, timide, en critiquant incessamment leur ton, en
pluchant tous leurs mots, ne se corrigent jamais. Un homme qui napprit paler que dans les
ruelles se fera mal entendre la tte dun bataillon, & nen imposera gure au peuple dans une
meute. Enseignez premirement aux enfans paler aux hommes, ils sauront bien parler aux
femmes quand il faudra.
Nourris la campagne dans toute la rusticit champtre, vos enfans y prendront une voix
plus sonore; ils ny contracteront point le confus bgayement des enfants de la ville; ils ny
contracteront pas non plus les expressions ni le ton du village, ou du moins ils les perdront
aisment, lorsque le matre, vivant avec eux ds [78] leur naissance, & y vivant de jour en jour
plus exclusivement, prviendra ou effacera par la correction de son langage, limpression du
langage des paysans. mile parlera un franois tout aussi pur que je peux le savoir, mais il le
parlera plus distinctement, & larticulera, beaucoup mieux que moi.
Lenfant qui veut paler ne doit couter que les mots quil peut entendre, ne dire que ceux
quil peut articuler. Les efforts quil fait pour cela le portent redoubler la mme syllabe,
comme pour sexercer la prononcer plus distinctement. Quand il commence balbutier, ne
vous tourmentez pas si fort deviner ce quil dit. Prtendre tre toujours cout est encore une
sorte dempire, & lenfant nen doit exercer aucun. Quil vous suffise de pourvoir trs
attentivement au ncessaire; cest lui de tcher de vous faire entendre ce qui ne lest pas. Bien
moins encore faut-il se hter dexiger quil parle; il saura bien paler de lui-mme mesure quil
en sentira lutilit.
On remarque, il est vrai, que ceux qui commencent paler fort tard ne parlent jamais si
distinctement que les autres; mais ce nest pas parce quils ont parl tard que lorgane reste
embarrass, cest au contraire parce quils sont ns avec un organe embarrass quils
commencent tard paler; car, sans cela, pourquoi parleraient-ils plus tard que les autres? Ontils moins loccasion de paler? & les y excite-ton moins? Au contraire, linquitude que donne ce

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retard, aussitt quon sen a aperoit, fait quon se tourmente beaucoup plus les faire balbutier
que ceux [79] qui ont articul de meilleure heure; & cet empressement mal entendu peut
contribuer beaucoup rendre confus leur paler, quavec moins de prcipitation ils auraient eu
le temps de perfectionner davantage.
Les enfans quon presse trop de paler nont le temps ni dapprendre bien prononcer, ni de
bien concevoir ce quon leur fait dire: au lieu que, quand on les laisse aller deux-mmes, ils
sexercent dabord aux syllabes les plus faciles prononcer; & y joignant peu peu quelque
signification quon entend par leurs gestes, ils vous donne leurs mots avant de recevoir les
vtres: cela fait quils ne reoivent ceux-ci quaprs les avoir entendus. Ntant point presss de
sen servir, ils commencent par bien observer quel sens vous leur donnez; & quand ils sen sont
assurs, ils les adoptent.
Le plus grand mal de la prcipitation avec laquelle on fait paler les enfans avant lge, nest
pas que les premiers discours quon leur tient & les premiers mots quils disent naient aucun
sens pour eux, mais quils aient un autre sens que le ntre, sans que nous sachions nous en
apercevoir; en sorte que, paraissant nous rpondre fort exactement, ils nous parlent sans nous
entendre & sans que nous les entendions. Cest pour lordinaire de pareilles quivoques quest
due la surprise o nous jettent quelquefois leurs propos, auxquels nous prtons des ides quils
ny ont point jointes. Cette inattention de notre part au vritable sens que les mots ont pour les
enfants, me parat tre la cause de leurs premires erreurs; & ces erreurs, mme aprs [80] quils
en sont guris, influent sur leur tour desprit pour le reste de leur vie. Jaurai plus dune
occasion dans la suite dclaircir ceci par des exemples.
Resserrez donc le plus quil est possible le vocabulaire de lenfant. Cest un trs grand
inconvnient quil ait plus de mots que dides, & quil sache dire plus de choses qu"il nen peut
penser. Je crois quune des raisons pourquoi les paysans ont gnralement lesprit plus juste
que les gens de la ville, est que leur dictionnaire est moins tendu. Ils ont peu dides, mais ils
les comparent trs bien.
Le premiers dveloppements de lenfance se font presque tous a la fois. Lenfant apprend
paler, manger, marcher peu prs dans le mme-temps. Cest ici proprement la premire
poque de sa vie. Auparavant il nest rien de plus que ce quil toit dans le sein de sa mre; il na
nul sentiment, nulle ide; peine a-t-il des sensations; il ne sent pas mme sa propre existence:
Vivit, & est vitae nescius ipse suae.*
[*Ovid. Trist. I. 3.]

Fin du Livre premier.

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JEAN JACQUES ROUSSEAU

MILE
OU
DE LDUCATION
[81]

LIVRE SECOND
Cest ici le second terme de la vie, & celui auquel proprement finit lenfance; car les mots
infans & puer ne sont pas synonymes. Le premier est compris dans lautre, & signifie qui ne
peut parler, do vient que dans Valre Maxime on trouve puerum infantem. Mais je continue
me servir de ce mot selon lusage de notre langue, jusqu lge pour lequel elle a dautres noms.
Quand les enfans commencent parler, ils pleurent moins. Ce progrs est naturel: un
langage est substitu lautre. Sitt quils peuvent dire quils souffrent avec des paroles,
pourquoi le diraient-ils avec des cris, si ce nest quand la douleur est trop vive pour que la
parole puisse lexprimer? Sils continuent alors pleurer, cest la faute des gens qui sont autour
deux. Ds quune fois mile aura dit, jai mal, il faudra des douleurs bien vives pour le forcer de
pleurer
Si lenfant est dlicat, sensible, que naturellement il se mette crier pour rien, en rendant
ces cris inutiles & sans [82] effet, jen taris bientt la source. Tant quil pleure, je ne vais point
lui, jy cours sitt quil sest tu. Bientt sa manire de mappeler sera de se taire, ou tout au plus
de jeter un seul cri. Cest par leffet sensible des signes que les enfans jugent de leur sens, il ny a
point dautre convention pour eux: quelque mal quun infant se fasse, il est trs rare quil pleure
quand il est seul, moins quil nait lespoir dtre entendu.
Sil tombe sil se fait une bosse la tte, sil saigne du nez, sil se coupe les doigts, au lieu de
mempresser autour de lui dun air alarm je resterai tranquille, au moins pour un peu de
temps. Le mal est fait, cest une ncessit quil lendure; mon empressement ne serviroit qu
leffrayer davantage & augmenter sa sensibilit. Au fond, cest moins le coup que la crainte qui
tourmente quand on sest bless. je lui pargnerai du moins cette dernire angoisse; car trs
srement il jugera de son mal comme il verra que jen juge: sil me voit accourir avec

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inquitude, le consoler, le plaindre il sestimera perdu; sil me voit garder mon sang-froid, il re
rendra bientt le sien, & croira le mal guri quand il ne le sentira plus. Cest cet ge quon
prend les premires leons de courage, & que, souffrant sans effroi de lgres douleurs, on
apprend par degrs supporter les grandes.
Loin dtre attentif a viter quEmile ne se blesse, je serois fort fch quil ne se blesst
jamais, & quil grandt sans connatre la douleur. Souffrir est la premire chose quil doit
apprendre, & celle quil aura le plus grand besoin de [83] savoir. Il semble que les enfans ne
soient petits & foibles que pour prendre ces importantes leons sans danger. Si lenfant tombe
de son haut, il ne se cassera pas la jambe; sil se frappe avec un bton, il ne se cassera pas le bras;
sil saisit un fer tranchant, il ne serrera gure, & ne se coupera pas bien avant. Je ne sache pas
quon ait jamais vu denfant en libert se tuer, sestropier ni se faire un mal considrable,
moins quon ne lait indiscrtement expos sur des lieux levs, ou seul autour du feu, ou quon
nait laiss des instruments dangereux sa porte. Que dire de ces magasins de machines quon
rassemble autour dun enfan pour larmer de toutes pices contre la douleur, jusqu ce que,
devenu grand, il reste sa merci, sans courage & sans exprience, quil se croie mort la
premire piqre & svanouisse en voyant la premire goutte de son sang?
Notre manie enseignante & pdantesque est toujours dapprendre aux enfans ce quils
apprendraient beaucoup mieux deux-mmes, & doublier ce que nous aurions pu seuls leur
enseigner. Y a-t-il rien de plus sot que la peine quon prend pour leur apprendre marcher,
comme si lon en avoit vu quelquun qui, par la ngligence de sa nourrice, ne st pas marcher
tant grand? Combien voit-on de gens au contraire marcher mal toute leur vie, parce quon
leur a mal appris marcher!
Emile naura ni bourelets, ni paniers roulans, ni charriots, ni lisires; ou du moins, ds
quil commencera de savoir mettre un pied devant lautre, on ne le soutiendra que sur [84] les
lieux pavs, & lon ne fera quy passer en hte.* [*Il ny a rien de plus ridicule & de plus mal assur que la
dmarche des gens quon a trop mens par la lisire tant petits: cest encore une de ces observations triviales force dtre
justes & qui sont justes en plus dun sens.] Au lieu de le laisser croupir dans lair us dune chambre, quon

le mne journellement au milieu dun pr. L, quil coure, lui sbatte, quil tombe cent fois le
jour, tant mieux: en apprendra plus tt se relever. Le bien-tre de la libert rachte beaucoup
de blessures. Mon lve aura souvent des contusions; en revanche, il sera toujours gai. Si les
vtres en ont moins, ils sont toujours contraris, toujours enchans, toujours tristes. Je doute
que le profit soit de leur ct.
Un autre progrs rend aux enfans la plainte moins ncessaire: cest celui de leurs forces.
Pouvant plus par eux-mmes, ils ont un besoin moins frquent de recourir autrui. Avec leur
force se dveloppe la connaissance qui les met en tat de la diriger. Cest ce second degr que
commence proprement la vie de lindividu; cest alors quil prend la conscience de lui-mme.
La mmoire tend le sentiment de lidentit sur tous les moments de son existence; il devient
vritablement un, le mme, & par consquent dj capable de bonheur ou de misre. Il importe
donc de commencer le considrer ici comme un tre moral.
Quoiquon assigne peu prs le plus long terme de la vie humaine & les probabilits quon
a dapprocher de ce terme chaque ge, rien nest plus incertain que la dure de la vie [85] de
chaque homme en particulier; trs peu parviennent ce plus long terme. Les plus grands

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risques de la vie sont dans son commencement; moins on a vcu, moins on doit esprer de
vivre. Des enfants qui naissent, la moiti, tout au plus, parvient ladolescence; & il est
probable que votre Elve natteindra pas lge dhomme.
Que faut-il donc: penser de cette ducation barbare qui sacrifie le prsent un avenir
incertain, qui charge un enfan de chanes de toute espce, & commence par le rendre misrable,
pour lui prparer au loin je ne sais quel prtendu bonheur dont il est a croire quil. ne jouira
jamais? Quand je supposerois cette ducation raisonnable dans son objet, comment voir sans
indignation de pauvres infortuns soumis un joug insupportable & condamns des travaux
continuels comme des galriens, sans tre assur que tant de soins leur seront jamais utiles!
Lage de la gaiet se passe au milieu des pleurs, des chtiments, des menaces, de lesclavage. On
tourmente le malheureux pour son bien, & lon ne voit pas la mort quon appelle, & qui va le
saisir au milieu de ce triste appareil. Qui sait combien denfants prissent victimes de
lextravagante sagesse dun pre ou dun matre? Heureux dchapper sa cruaut, le seul
avantage quils tirent des maux quil leur a fait souffrir est de mourir sans regretter la vie, dont
ils nont connu que les tourment.
Hommes, soyez humains, cest votre premier devoir: soyez-le pour tous les tats, pour
tous les ges, pour tout ce qui nest pas tranger lhomme. Quelle sagesse y a-t-il pour vous
hors de lhumanit? Aimez lenfance; favorisez [86] ses jeux, ses plaisirs, son aimable instinct.
Qui de vous na pas regrett quelquefois cet ge o le rire est toujours sur ces lvres, & o lme
est toujours en paix? Pourquoi voulez-vous ter ces petits innocents la jouissance dun temps
si court: qui leur chappe, & dun bien si prcieux dont ils ne sauraient abuser? Pourquoi
voulez-vous remplir damertume & de douleurs ces premiers ans si rapides, qui ne reviendront
pas plus pour eux quils ne peuvent re venir pour vous? Pres, savez-vous le moment o la
mort attend vos enfans? Ne vous prparez pas des regrets en leur tant le peu dinstants que la
nature leur donne: aussitt quils peuvent sentir le plaisir dtre, faites quils en jouissent; faites
qu quelque heure que Dieu les appelle, ils ne meurent point sans avoir got la vie.
Que de voix vont slever contre moi! Jentends de loin les clameurs de cette fausse sagesse
qui nous jette incessamment hors de nous, qui compte toujours le prsent pour rien, &,
poursuivant sans relche un avenir qui fuit mesure quon avance, force de nous transporter
o nous ne sommes pas, nous transporte o nous ne serons jamais.

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Cest, me rpondez-vous, le temps de corriger les mauvaises inclinations de lhomme; cest


dans lge de lenfance, o les peines sont le moins sensibles, quil faut les multiplier, pour les
pargner dans lge de raison. Mais qui vous dit que tout cet arrangement est votre
disposition, & que toutes ces belles instructions dont vous accablez le faible esprit dun enfan
ne lui seront pas un jour plus pernicieuses quutiles? Qui vous assure que vous pargnez [87]
quelque chose par les chagrins que vous lui prodiguez? Pourquoi lui donnez-vous plus de maux
que son tat nen comporte, sans tre sr que ces maux prsents sont la dcharge de lavenir?
Et comment me prouverez-vous que ces ma penchants dont vous prtendez le gurir ne lui
viennent pas de vos soins mal entendus, bien plus que de la nature? Malheureuse prvoyance,
qui rend un tre actuellement misrable, sur lespoir bien ou mal fond de le rendre heureux un
jour! Que ci ces raisonneurs vulgaires confondent la licence avec la libert, & lenfant quon
rend heureux avec lenfant quon gte, apprenons-leur les distinguer.
Pour ne point courir aprs des chimres, noublions pas ce qui convient notre condition.
Lhumanit a sa place dans lordre des choses; lenfance a la sienne dans lordre de la vie
humaine: il faut considrer lhomme dans lhomme, et lenfant dans lenfant. Assigner chacun
sa place & ly fixer, ordonner les passions humaines selon la constitution de lhomme, est tout
ce que nous pouvons faire pour son bien-tre. Le reste dpend de causes trangres qui ne sont
point en notre pouvoir.
Nous ne savons ce que cest que bonheur ou malheur absolu. Tout est ml dans cette vie;
on ny gote aucun sentiment pur, on ny reste pas deux moments dans le mme tat. Les
affections de nos mes, ainsi que les modifications de nos corps, sont dans un flux continuel. Le
bien & le mal nous sont communs tous, mais en diffrentes mesures. Le plus heureux est celui
qui souffre le moins de peines; le plus misrable est celui qui sent le [88] moins de plaisirs.
Toujours plus de souffrances que de jouissances: voil la diffrence commune tous. La flicit
de lhomme ici-bas nest donc quun tat ngatif; on doit la mesurer par la moindre quantit de
maux quil souffre.
Tout sentiment de peine est insparable du dsir de sen dlivrer; toute ide de plaisir est
insparable du dsir den jouir; tout dsir suppose privation, & toutes les privations quon sent
sont pnibles; cest donc dans la disproportion de nos dsirs et de nos facults que consiste
notre misre. Un tre sensible dont les facults galeraient les dsirs seroit un tre absolument
heureux.
En quoi donc consiste la sagesse humaine ou la route du vrai bonheur? Ce nest pas
prcisment diminuer nos dsirs; car, sils taient au-dessous de notre puissance, une partie
de nos facults resteroit oisive, & nous ne jouirions pas de tout notre tre. Ce nest pas non plus
tendre nos facults, car si nos dsirs stendaient la fois en plus grand rapport, nous nen
deviendrions que plus misrables: mais cest diminuer lexcs des dsirs sur les facults, &
mettre en galit parfaite la puissance & la volont. Cest alors seulement que, toutes les forces
tant en action, lme cependant restera paisible, & que lhomme se trouvera bien ordonne.
Cest ainsi que la nature, qui fait tout pour le mieux, la dabord institue. Elle ne lui donne
immdiatement que les dsirs ncessaires sa conservation & les facults suffisantes pour les
satisfaire. Elle a mis toutes les autres comme en rserve au fond de son me, pour sy
dvelopper au [89] besoin. Ce nest que dans cet tat primitif que lquilibre du pouvoir & du

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dsir se rencontre, & que lhomme nest pas malheureux. Sitt que ses facults virtuelles se
mettent en action, limagination, la plus active de toutes, sveille & les devance. Cest
limagination qui tend pour nous la mesure des possibles, soit en bien, soit en mal, & qui par
consquent, excite & nourrit les dsirs par lespoir de les satisfaire. Mais lobjet qui paraissoit
dabord sous la main fuit plus vite quon ne peut le poursuivre; quand on croit latteindre, il se
transforme & se montre au loin devant nous. Ne voyant plus le pays dj parcouru, nous le
comptons pour rien; celui qui reste parcourir sagrandit, stend sans cesse. Ainsi lon spuise
sans arriver au terme; et plus nous gagnons sur la jouissance, plus le bonheur sloigne de nous.
Au contraire, plus lhomme est rest prs de sa condition naturelle, plus la diffrence de
ses facults ses dsirs est petite, & moins par consquent il est loign dtre heureux. il nest
jamais moins misrable que quand il parat dpourvu de tout; car la misre ne consiste pas dans
la privation des choses, mais dans le besoin qui sen fait sentir.
Le monde rel a ses bornes, le monde imaginaire est infini; ne pouvant largir lun,
rtrcissons lautre; car cest de leur seule diffrence que naissent toutes les peines qui nous
rendent vraiment malheureux. Otez la force, la sant, le bon tmoignage de soi, tous les biens
de cette vie sont dans lopinion; tez les douleurs du corps. et. les remords [90] de la conscience,
tous nos maux sont imaginaires. Ce principe est commun, dira-t-on; jen conviens; mais
lapplication pratique nen est pas commune, & cest uniquement de la pratique quil sagit ici
lire?
Quand on dit que lhomme est faible, que veut-on dire? Ce mot de faiblesse indique un
rapport, un rapport de les ltre auquel on lapplique. Celui dont l a force passe les besoins, ftil un insecte, un ver, est un tre fort; celui dont les besoins passent la force, ft-il un lphant,
un lion; un conqurant, un hros; fut-il un dieu; cest un tre faible. Lange rebelle qui
mconnut sa nature toit plus faible que lheureux mortel qui vit en paix selon la sienne.
Lhomme est trs fort quand il se contente dtre ce quil est; il est trs faible quand il veut
slever au-dessus de lhumanit. Nallez donc pas vous figurer quen tendant vos facults
vous tendez vos forces; vous les diminuez, au contraire, si votre orgueil stend plus quelles.
Mesurons le rayon de notre sphre, & restons au centre comme linsecte au milieu de sa toile;
nous nous suffirons toujours nous-mmes, & nous naurons point nous plaindre de notre
faiblesse, car nous ne la sentirons jamais.
Tous les animaux ont exactement les facults ncessaires pour se conserver. Lhomme seul
en a de superflues. Nest il pas bien trange que ce superflu soit linstrument de sa misre?
Dans tout pays les bras dun homme valent plus que sa subsistance. Sil toit assez sage pour
compter ce surplus pour rien, il aurait toujours le ncessaire, parce quil nauroit jamais rien de
trop. Les grands besoins, disoit [91] Favorin, * [* Noct. Attic. L. IX. C. 8.] naissent des grands biens; &
souvent le meilleur moyen de se donner les choses dont on manque est de ster celles quon a.
Cest force de nous travailler pour augmenter notre bonheur, que nous le changeons en
misre. Tout homme qui ne voudroit que vivre, vivroit heureux; par consquent il vivrait bon;
car o seroit pour lui lavantage dtre mchant?
Si nous tions immortels, nous serions des tres trs misrables. Il est dur de mourir, sans
doute; mais il est doux desprer quon ne vivra pas toujours, et quune meilleure vie finira les
peines de celle-ci. Si lon nous offrait limmortalit sur la terre, qui est-ce* [*On conoit que je parle
ici des hommes qui rflchissent, et non pas de tous les hommes.] qui voudroit accepter ce triste prsent?

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Quelle ressource, quel espoir, quelle consolation nous resterait-il contre les rigueurs du sort &
contre les injustices des hommes? Lignorant, qui ne prvoit rien, sent peu le prix de la vie, &
craint peu de la perdre; lhomme clair voit des biens dun plus grand prix, quil prfre
celui-l. Il ny a que le demi-savoir & la fausse sagesse qui, prolongeant nos vues jusqu la
mort, & pas au del, en font pour nous le pire des maux. La ncessit de mourir nest lhomme
sage quune raison pour supporter les peines de la vie. Si lon ntoit pas sur de la perdre une
fois, elle coteroit trop conserver.
Nos maux moraux sont tous dans lopinion, hors seul, qui est le crime; & celui-l dpend
de nous: nos maux physiques se dtruisent ou nous dtruisent. Le temps [92] ou la mort sont
nos remdes; mais nous souffrons dautant plus que nous savons moins souffrir; & nous nous
donnons plus de tourment pour gurir nos maladies, que nous nen aurions les supporter. Vis
selon la nature, sois patient, & chasse les mdecins; tu nviteras pas la mort, mais tu ne la
sentiras quune fois, tandis quils la portent chaque jour dans ton imagination trouble, & que
leur art mensonger, au lieu de prolonger tes jours, ten te la jouissance. Je demanderai toujours
quel vrai bien cet art a fait aux hommes. Quelques-unes de ceux quil gurit mourraient, il est
vrai; mais des millions quil tue resteraient en vie. Homme sens, ne mets point cette loterie,
o trop de chances sont contre toi. Souffre, meurs ou guris; mais surtout vis jusqu ta
dernire heure.
Tout nest que folie & contradiction dans les institutions humaines. Nous nous inquitons
plus de notre vie a mesure quelle perd de son prix. Les vieillards la regrettent plus que les
jeunes gens; ils ne veulent pas perdre les apprts quils ont faits pour en jouir; soixante ans, il
est bien cruel de mourir avant davoir commenc de vivre. On croit que lhomme a un vif
amour pour sa conservation, et cela est vrai; mais on ne voit pas que cet amour, tel que nous le
sentons, est en grande partie louvrage des hommes. Naturellement lhomme ne sinquite
pour se conserver quautant que les moyens en sont en son pouvoir; sitt que ces moyens lui
chappent, il se tranquillise & meurt sans se tourmenter inutilement. La premire loi de la
rsignation nous vient de la nature. Les sauvages, ainsi que les btes, [93] se dbattent fort peu
contre la mort, & lendurent presque sans se plaindre. Cette loi dtruite, il sen forme une autre
qui vient de la raison; mais peu savent len tirer, & cette rsignation factice nest jamais aussi
pleine & entire que la premire.

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.

La prvoyance! la prvoyance qui nous porte sans cesse au del de nous, et souvent nous
place ou nous narriverons point, voil la vritable source de toutes nos misres. Quelle manie a
un tre aussi passager que lhomme de regarder toujours au loin dans un avenir qui vient si
rarement, & de ngliger le prsent dont il est sr! manie dautant plus funeste quelle augmente
incessamment avec lge, & que les vieillards, toujours dfiants, prvoyants, avares, aiment
mieux se refuser aujourdhui le ncessaire que de manquer du superflu dans cent ans. Ainsi
nous tenons tout, nous nous accrochons tout; les temps, les lieux, les hommes, les choses,
tout ce qui est, tout ce qui sera, importe chacun de nous; notre individu nest plus que la
moindre partie de nous-mmes. Chacun stend, pour ainsi dire, sur la terre entire, & devient
sensible sur toute cette grande surface. Est-il tonnant que nos maux se multiplient dans tous
les points par o lon peut nous blesser? Que de princes se dsolent pour la perte dun pays
quils nont jamais vu! Que de marchands il suffit de toucher aux Indes, pour les faire crier
Paris!
Est-ce la nature qui porte ainsi les hommes si loin deux-mmes? Est-ce elle qui veut que
chacun apprenne son destin des autres, & quelquefois lapprenne le dernier, en [94] sorte que
tel est mort heureux ou misrable, sans en avoir jamais rien su? Je vois un homme frais, gai,
vigoureux, bien portant; sa prsence inspire la joie; ses yeux annoncent le contentement, le
bien-tre; il porte avec lui limage du bonheur. Vient une lettre de la poste; lhomme heureux la
regarde, elle est son adresse, il louvre, il la lit. A linstant son air change; il plit, il tombe en
dfaillance. Revenu lui, il pleure, sagite, il gmit, il sarrache les cheveux, il fait retentir
lair de ses cris, il semble attaqu daffreuse convulsions. Insens! quel mal ta donc fait ce
papier? quel membre ta-t-il t? quel crime ta-t-il fait commettre? enfin qua-t-il chang
dans toi-mme pour te mettre dans ltat o je te vois?
Que la lettre se ft gare quune main charitable let jete au feu, le sort de ce mortel,
heureux & malheureux la fois, et t, ce me semble, un trange problme. Son malheur, direzvous, toit rel. Fort bien, mais il ne le sentoit pas. O tait-il donc? Son bonheur toit
imaginaire. Jentends; la sant, la gaiet, le bien-tre, le contentement desprit, ne sont plus que
des visions. Nous nexistons plus ou nous sommes, nous nexistons quou nous ne sommes pas.
Est-ce la peine davoir une si grand peur de la mort, pourvu que ce en quoi nous vivons reste?
O homme! resserre ton existence au dedans de toi, & tu ne seras plus misrable. Reste la
place que la nature tassigne dans la chane des tres, rien ne ten pourra faire sortir; ne regimbe
point contre la dure loi de la ncessite, & npuise pas, vouloir lui rsister, des forces que le [95]
Ciel ne ta point donnes pour tendre ou prolonger ton existence, mais seulement pour la
conserver comme il lui plat et autant quil lui plat. Ta libert, ton pouvoir, ne stendent
quaussi loin que tes forces naturelles, & pas au del; tout le reste nest quesclavage, illusion,
prestige. La domination mme est servile, quand elle tient lopinion; car tu dpends des
prjugs de ceux que tu gouverne par les prjugs. Pour les conduire comme il te plat, il faut te
conduire comme il leur plat. Ils nont qu changer de manire de penser, il faudra bien par
force que tu changes de manire dagir. Ceux qui tapprochent nont qua savoir gouverner les
opinions du peuple que tu crois gouverner, ou des favoris qui te gouvernent ou celles de ta
famille, ou les tiennes propres: ces visirs, ces courtisans, ces prtres, ces soldats, ces valets, ces
caillettes, & jusqu des enfants, quand tu serais un Thmistocle en gnie,* [*Ce petit garon que
vous voyez l, disoit Thmistocle ses amis, est larbitre de la Grce; car il gouverne sa mre, sa mre me gouverne, je gouverne
les Athniens, et les Athniens gouvernent les Grecs. Oh! quels petits conducteurs on trouverait souvent aux plus grand
empires, si du prince on descendoit par degrs jusqu la premire main qui donne le branle en secret.]

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
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vont te mener, comme un enfant toi-mme au milieu de tes lgions. Tu as beau faire, jamais ton
autorit relle nira plus loin que tes facults relles. Sitt quil faut voir par les yeux des autres,
il faut vouloir par leurs volonts. Mes peuples sont mes sujets, dis-tu firement. Soit. Mais toi,
ques-tu? le sujet de tes ministres. Et tes ministres leur tour, que sont-ils? les sujets de leurs
commis, de leurs matresses les [96] valets de leurs valets. Prenez tout, usurpez tout, & puis
versez largent pleines mains; dressez des batteries de canon; levez des gibets, des roues;
donnez des lois, des dits; multipliez les espions, les soldats, les bourreaux, les prisons, les
chanes: pauvres petits hommes, de quoi vous sert tout cela? vous nen serez ni mieux servis, ni
moins vols, ni moins tromps, ni plus absolus. Vous direz toujours: nous voulons; & vous
ferez toujours ce que voudront les autres.
Le seul qui fait sa volont est celui qui na pas besoin, la faire, de mettre les bras dun autre
au bout des siens: dou il suit que le premier de tous les biens nest pas lautorit, mais la libert.
Lhomme vraiment libre ne veut que ce il peut, & fait ce quil lui plat. Voil ma maxime
fondamentale. Il ne sagit que de lappliquer lenfance, & toutes les rgles de lducation vont
en dcouler.
La socit a fait lhomme plus faible, non seulement en lui tant le droit quil avait sur ses
propres forces, mais surtout en les lui rendant insuffisantes. Voil pourquoi ses dsirs se
multiplient avec sa faiblesse, & voila ce qui fait celle de lenfance, compare lge dhomme. Si
lhomme est un tre fort, & si lenfant est un tre faible, ce nest pas parce que le premier a plus
de force absolue que le second, mais cest parce que le premier peut naturellement se suffire
lui-mme et que lautre ne le peut. Lhomme doit donc avoir plus de volonts, & lenfant plus de
fantaisies; mot par lequel jentends tous les dsirs qui ne sont pas de vrais besoins, & quon ne
peut contenter quavec le secours dautrui.
[97] Jai dit la raison de cet tat de faiblesse. La nature y pourvoit par lattachement des
pres & des mres: mais cet attachement peut avoir son excs, son dfaut, ses abus. Des parents
qui vivent dans ltat civil y transportent leur enfan avant lge. En lui donnant plus de besoins
quil nen a, ils ne soulagent pas sa faiblesse, ils laugmentent. Ils laugmentent encore en
exigeant de lui ce que la nature nexigeait pas, en soumettant leurs volonts le peu de forces
quil a pour servir les siennes, en changeant de part ou dautre en esclavage la dpendance
rciproque o le tient sa faiblesse & ou les tient leur attachement.
Lhomme sage sait rester sa place; mais lenfant, qui ne connat pas la sienne, ne sauroit
sy maintenir. Il a parmi nous mille issues pour en sortir; cest a ceux gouvernent ly retenir, &
cette tche nest pas facile. Il ne doit tre ni bte ni homme, mais enfant; il faut quil sente sa
faiblesse & non quil en souffre, il faut quil dpende & non quil obisse; il faut quil demande &
non quil commande. Il nest soumis aux autres qu cause de ses [besoins, & parce quils voient
mieux que lui ce lui est utile, ce qui peut contribuer ou nuire sa conservation. Nul na droit,
pas mme le pre, de commander lenfant ce qui ne lui est bon rien.
Avant que les prjugs & les institutions humaines aient altr nos penchants naturels, le
bonheur des enfans ainsi que des hommes consiste dans lusage de leur libert; mais cette
libert dans les premiers est borne par leur faiblesse. Quiconque fait ce quil veut est heureux,
sil se suffit [98] lui-mme; cest le cas de lhomme vivant dans ltat de nature. Quiconque fait
ce quil veut nest pas heureux, si ses besoins passent ses forces: cest le cas de lenfant dans le

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mme tat. Les enfans ne jouissent mme dans ltat de nature que dune libert imparfaite,
semblable celle dont jouissent les hommes dans ltat civil. Chacun de nous ne pouvant plus
se passer des autres, redevient cet gard faible & misrable. Nous tions faits pour tre
hommes; les lois & la socit nous ont replonges dans lenfance. Les riches, les grands, les rois
sont tous des enfans qui, voyant quon sempresse soulager leur misre, tirent de cela mme
une vanit purile, & sont tout fiers des soins quon ne leur rendroit pas sils taient hommes
faits.
Ces considrations sont importantes, & servent a rsoudre toutes les contradictions du
systme social. Il y a deux sortes de dpendances: celle des choses, qui est de la nature; celle des
hommes, qui est de la socit. La dpendance des choses, nayant aucune moralit, ne nuit
point la libert, et nengendre point de vices: la dpendance des hommes tant dsordonne*
[*Dans mes Principes du Droit politique, il est dmontr nulle volont particulire ne peut tre ordonne dans le systme

les engendre tous, & cest par elle que le matre & lesclave se dpravent mutuellement.
Sil y a quelque moyen de remdier ce mal dans la socit, cest de substituer la loi lhomme,
& darmer les volonts gnrales dune force relle, suprieure laction de toute volont
particulire. Si les lois des nations pouvaient avoir, comme celles de la nature, une inflexibilit
que jamais aucune [99] force humaine ne put vaincre, la dpendance des hommes redeviendroit
alors celle des choses; on runiroit dans la rpublique tous les avantages] de ltat naturel ceux
de ltat civil; on joindroit la libert qui maintient lhomme exempt de vices, la moralit qui
llve a la vertu.
Maintenez lenfant dans la seule dpendance des choses, vous aurez. suivi lordre de la
nature dans le progrs de son ducation. Noffrez jamais ses volonts indiscrtes des obstacles
physiques ou des punitions qui naissent actions mmes & quil se rappelle dans loccasion; sans
lui dfendre de mal faire, il suffit de len empcher. Lexprience ou limpuissance doivent
seules lui tenir lieu de loi. Naccordez rien ses dsirs parce quil le demande, mais parce quil
en a besoin. Quil ne sache ce que cest lobissance quand il agit ni ce que cest quempire quand
on agit pour lui. Quil sente galement sa libert dans ses actions & dans les vtres. Supplez
la force qui lui manque, autant prcisment quil en a besoin pour tre libre & non pas
imprieux; qu en recevant vos services avec une sorte dhumiliation, il aspire au moment o il
pourra sen passer, & o il aura lhonneur de se servir lui-mme.
La nature a, pour fortifier le corps & le faire crotre, des moyens quon ne doit jamais
contrarier. Il ne faut point contraindre un enfan de rester quand il veut aller, ni daller quand il
veut rester en place. Quand la volont des enfans nest point gte par notre faute, ils ne
veulent rien inutilement il faut quils sautent, quils courent, quils crient, quand ils en ont
envie. Tous leurs mouvements [100] sont des besoins de leur constitution, qui cherche se
fortifier; mais on doit se dfier de ce qu ils dsirent sans le pouvoir faire eux-mmes, & que
dautres sont obligs de faire pour eux. Alors il faut distinguer avec soin le vrai besoin, le besoin
naturel, du besoin de fantaisie qui commence natre, ou de celui ne vient que de la
surabondance de vie dont jai parl.
Jai dj dit ce quil faut faire quand un enfan pleure pour avoir ceci ou cela. Jajouterai
seulement que, ds quil peut demander en parlant ce quil dsire, et que, pour lobtenir plus
vite ou pour vaincre un refus, il appuie lie pleurs sa demande, elle lui doit tre irrvocablement
refuse, Si le besoin la fait paler, vous devez le savoir, & faire aussitt ceil demande; mais
social]

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cder quelque chose ses larmes, cest lexciter en verser, cest lui apprendre douter de
votre bonne volont, & croire que limportunit peut plus sur vous que la bienveillance. Sil
ne vous croit pas bon, bientt il sera mchant; sil vous croit faible, il sera bientt opinitre; il
importe daccorder toujours au premier signe ce quon ne veut pas refuser. Ne soyez point
prodigu en refus, mais ne les rvoquez jamais.
Gardez-vous surtout de donner lenfant de vaines formules de politesse, qui lui servent
au besoin de paroles magiques pour soumettre ses volonts tout ce qui lentoure, & obtenir
linstant ce quil lui plat. Dans lducation faonnire des riches on ne manque jamais de les
rendre poliment imprieux, en leur prescrivant les [101] termes dont ils doivent se servir pour
que personne nose leur rsister; leurs enfants nont ni ton ni tours suppliants; ils sont aussi
arrogants, mme plus, quand ils prient que quand ils commandent, comme tant bien plus surs
dtre obis. On voit dabord que sil vous plat signifie dans leur bouche il me plat, & que je
vous prie signifie je vous ordonne. Admirable politesse, qui naboutit pour eux qu changer le
sens des mots, & ne pouvoir jamais paler autrement quavec empire! Quant moi, qui crains
moins quEmile ne soit grossier quarrogant, jaime beaucoup mieux quil dise en priant, faites
cela, quen commandant, je vous prie. Ce nest pas le terme dont il se sert qui mimporte, mais
bien lacception quil y joint.
Il y a un excs de rigueur & un excs dindulgence, tous deux galement viter. Si vous
laissez ptir les enfants, vous exposez leur sant, leur vie; vous les rendez actuellement
misrables; si vous leur pargnez avec trop de soin toute espce de mal tre, vous leur prparez
de grandes misres; vous les rendez dlicats, sensibles; vous les sortez de leur tat dhommes
dans lequel ils rentreront un jour malgr vous. Pour ne les pas exposer quelques maux de la
nature, vous tes lartisan de ceux quelle ne leur a pas donns. Vous me direz que je tombe
dans le cas de ces mauvais pres auxquels je reprochois de sacrifier le bonheur des enfants la
considration dun temps loign qui peut ne jamais tre.
Non pas: car la libert que je donne mon lve le ddommage amplement des lgres
incommodits [102] aux-quelles je le laisse expos. Je vois de petits polissons jouer sur la neige,
violets, transis, & pouvant peine remuer les doigts. Il ne tient eux de saller chauffer, ils nen
font rien; si on les y forait, ils sentiraient cent fois plus les rigueurs de la contrainte, quils ne
sentent celles du froid. De quoi donc vous plaignez-vous? Rendrai-je votre enfan misrable en
ne lexposant quaux incommodits quil veut bien souffrir? Je fais son bien dans le moment
prsent, en le laissant libre; je fais son bien dans lavenir, en larmant contre les maux quil doit
supporter. Sil avoit le choix dtre mon lve ou le votre, pensez-vous quil balant un
instant?
Concevez-vous quelque vrai bonheur possible pour aucun tre hors de sa constitution? &
nest-ce pas sortir lhomme de sa constitution, que de vouloir lexempter galement de tous les
maux de son espce? Oui, je le soutiens: pour sentir les grands biens, il faut quil connaisse les
petits maux; telle est sa nature. Si le physique va trop bien, le moral se corrompt. Lhomme qui
ne connatroit pas la douleur, ne connatroit ni lattendrissement de lhumanit, ni la douceur
de la commisration; son coeur ne seroit mu de rien, il ne serait pas sociable, il serait un
monstre parmi ses semblables.
Savez-vous quel est le plus sr moyen de rendre votre enfan misrable? cest de
laccoutumer tout obtenir; car ses dsirs croissant incessamment par la facilit de les

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satisfaire, tt ou tard limpuissance vous forcera malgr vous den venir au refus; & ce refus
inaccoutum lui donnera plus [103] de tourment que la privation mme de ce quil dsire.
Dabord il voudra la canne que vous tenez; bientt il voudra votre montre; ensuite il voudra
loiseau qui vole; il voudra ltoile quil voit briller; il voudra tout ce quil verra: moins dtre
Dieu, comment le contenterez-vous?
Cest une disposition naturelle lhomme de regarder comme sien tout ce qui est en son
pouvoir. En ce sens le principe de Hobbes est vrai jusqu certain point: multipliez avec nos
dsirs les moyens de les satisfaire, chacun se fera le matre de tout. Lenfant donc qui na qu
vouloir pour obtenir se croit le propritaire de lunivers; il regarde tous les hommes comme ses
esclaves: & quand enfin lon est forc de lui refuser quelque chose, lui, croyant tout possible
quand il commande, prend ce refus pour un acte de rbellion; toutes les raisons quon lui donne
dans un ge incapable de raisonnement ne sont son gr que des prtextes; il voit partout de la
mauvaise volont: le sentiment dune injustice prtendue aigrissant son naturel, il prend tout le
monde en haine, & sans jamais savoir gr de la complaisance, il sindigne de toute opposition.
Comment concevrais-je quun enfant, ainsi domin parla colre & dvor des passions les
plus irascibles, puisse jamais tre heureux? Heureux, lui! cest un despote; cest la fois le plus
vil des esclaves & la plus misrable des cratures. Jai vu des enfans levs de cette manire
voulaient quon renverst la maison dun coup dpaule, quon leur donnt le coq quils
voyaient sur un clocher, quon arrtt un rgiment en marche pour entendre les tambours [104]
plus longtemps, & qui peraient lair de leurs cris, sans vouloir couter personne, aussitt
quon tardoit leur obir. Tout sempressoit vainement leur complaire; leurs dsirs sirritant
par la facilit dobtenir, ils sobstinaient aux choses impossibles, & ne trouvaient partout que
contradictions, quobstacles, que peines, que douleurs. Toujours grondants, toujours mutins,
toujours furieux, ils passaient les crier, se plaindre. taient-ce l des tres bien fortunes? La
faiblesse & la domination runies nengendrent que folie & misre. De deux enfans gtes, lun
bat la table, et lautre fait fouetter la mer; ils auront bien fouetter & battre avant de vivre
contents.
Si ces ides dempire & de tyrannie les rendent misrables ds leur enfance, que sera-ce
quand ils grandiront, & que leurs relations avec les autres hommes commenceront stendre
& se multiplier? Accoutums voir tout flchir devant eux, quelle surprise, en entrant dans le
monde, de sentir que tout leur rsiste, et de se trouver crass du poids de cet univers quils
pensaient mouvoir leur gr! Leurs airs insolents, leur purile vanit, ne leur attirent que
mortifications, ddains, railleries; ils boivent les affronts comme leau; de cruelles preuves
leur apprennent bientt quils ne connaissent ni leur tat ni leurs forces; ne pouvant tout, ils
croient ne rien pouvoir. Tant dobstacles inaccoutums les rebutent, tant de mpris les
avilissent: ils deviennent lches, craintifs, rampants, & retombent autant au-dessous deuxmmes, quils staient levs au-dessus.
Revenons la rgle primitive. La nature a fait les enfans [105] pour tre aims et secourus;
mais les a-t-elle faits pour tre obis & craints? Leur a-t-elle donn un air imposant, un svre,
une voix rude & menaante, pour se faire redouter? Je comprends que le rugissement dun lion
pouvante les animaux, & quils tremblent en voyant sa terrible hure; mais si jamais on vit un
spectacle indcent, odieux, risible, cest un corps de magistrats, le chef la tte, en habit de

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crmonie, prosterns devant un enfan au maillot, quils haranguent en termes pompeux, &
qui crie, & bave pour toute rponse.
A considrer lenfance en elle-mme, y a-t-il au monde un tre plus faible, plus misrable,
plus la merci de tout ce qui lenvironne, qui ait si grand besoin de piti, de soins, de
protection, quun enfant? Ne semble-t-il vas quil ne montre une figure si douce & un air si
touchant quafin que tout ce qui lapproche sintresse sa faiblesse & sempresse le secourir?
Quy a-t-il donc de plus choquant, de plus contraire lordre, que de voir un enfan imprieux &
mutin commander tout ce qui lentoure & prendre impudemment le ton de matre avec ceux
qui nont qu labandonner pour le faire prir?
Dautre part, qui ne voit que la faiblesse du premier ge enchane les enfans de tant de
manires, quil est barbare dajouter cet assujettissement celui de nos caprices, en leur tant
une libert si borne, de laquelle ils peuvent si peu abuser, et dont il est peu utile eux & nous
quon les prive? Sil ny a point dobjet si digne de rise quun enfan hautain, il ny a point
dobjet si digne de piti quun enfan [106] craintif. Puisque avec lge de raison commence la
servitude civile, pourquoi la prvenir par la servitude prive.? Souffrons quun moment de la
vie soit exempt de ce joug que la nature ne nous a pas impose, & laissons lenfance lexercice
de la libert, qui lloigne au moins pour un temps des vices que lon contracte dans lesclavage.
Que ces instituteurs svres, que ces pres asservis leurs enfans viennent donc les uns les
autres avec leurs frivoles objections, et quavant de vanter leurs mthodes, ils apprennent une
rois celle de la nature.
Je reviens la pratique. Jai dj dit que votre enfan ne doit rien obtenir parce quil le
demande, mais parce quil en a besoin,* [*On doit sentir que, comme la peine est souvent une ncessit, le
plaisir est quelquefois un besoin. Il ny a donc quun seul dsir des enfans auquel on ne doive jamais complaire: cest celui de se
faire obir. Do il suit que, dans tout ce quils demandent, cest surtout au motif qui les porte demander quil faut faire
attention. Accordez leur, tant quil est possible, tout ce qui peut leur faire un plaisir rel; refusez-leur toujours ce quils ne

ni rien faire par obissance, mais seulement par


ncessit. Ainsi les mots dobir & de der seront proscrits de son dictionnaire, encore plus ceux
de devoir & dobligation; mais ceux de force, de ncessite dimpuissance & de contrainte y
doivent tenir une grande place. Avant lge de raison, lon ne sauroit avoir aucune ide des tres
moraux ni des relations sociales il faut donc viter, autant quil se peut, demployer des, mots
qui les expriment, de peur que lenfant nattache dabord ces mots de fausses [107] ides quon
ne saura point ou quon ne pourra plus dtruire. La premire fausse ide qui entre dans sa tte
est en lui le germe de lerreur & du vice; cest ce premier pas quil faut surtout faire attention.
Faites que tant quil nest frapp que des choses sensibles, toutes ses ides sarrtent aux
sensations; faites que de toutes parts il naperoive autour de lui que le monde physique: sans
quoi soyez sr quil ne vous coutera point du tout, ou quil se fera du monde moral, dont vous
lui parlez, des notions fantastiques que vous neffacerez de la vie.
Raisonner avec les enfans toit la grande maxime de Locke; cest la plus en vogue
aujourdhui; son succs ne me parat pourtant pas fort propre la mettre en crdit; & pour moi
je ne vois rien de plus sot que ces enfans avec qui lon a tant raisonn. De toutes les facults de
lhomme, la raison, qui nest, pour ainsi dire, quun compos de toutes les autres, est celle qui se
dveloppe le plus difficilement et le plus tard; & cest de celle-l quon veut se servir pour
dvelopper les premires! Le chef-doeuvre dune bonne ducation est de faire un homme
demandent que par fantaisie ou pour faire un acte dautorit.]

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raisonnable: & lon prtend lever un enfan par la raison! Cest commencer par la fin, cest
vouloir faire linstrument de louvrage. Si les enfans entendaient raison, ils nauraient pas
besoin dtre levs; mais en leur parlant ds leur bas ge une Languue quils nentendent
point, on les accoutume se payer de mots, contrler tout ce quon leur dit, se croire aussi
sages que leurs matres, devenir disputeurs & mutins; & tout ce quon pense obtenir deux par
des motifs [108] raisonnables, on ne lobtient jamais que par ceux de convoitise, ou de crainte,
ou de vanit, quon est toujours forc dy joindre.
Voici la formule laquelle peuvent se rduire peu prs toutes les leons de morale quon fait &
quon peut faire aux enfants.
LE MAITRE Il ne faut pas faire cela.
LENFANT Et pourquoi ne faut-il pas faire cela
LE MAITRE Parce que cest mal fait.
LENFANT Mal fait! Quest-ce qui est mal fait?
LE MAITRE Ce quon vous dfend.
LENFANT Quel mal y a-t-il faire ce quon me dfend.
LE MAITRE On vous punit pour avoir dsobi.
LENFANT Je ferai en sorte quon nen sache rien.
[109] LE MAITRE On vous piera.
LENFANT Je me cacherai.
LE MAITRE On vous questionnera.
LENFANT Je mentirai.
LE MAITRE Il ne faut pas mentir.
LENFANT Pourquoi ne faut-il pas mentir?
LE MAITRE Parce que cest mal fait, etc.
Voil le cercle invitable. Sortez-en, lenfant ne entend plus. Ne sont-ce pas l des
instructions fort utiles je serais bien curieux de savoir ce quon pourrait mettre la place de ce
dialogue. Locke lui-mme y eut coup sr t fort embarrass. Connatre le bien & le mal,
sentir la raison des devoirs de lhomme, nest pas laffaire dun enfant.
La nature veut que les enfans soient enfans avant que [110] dtre hommes. Si nous voulons
pervertir cet ordre, nous produirons des fruits prcoces, qui nauront ni maturit ni saveur, &
ne tarderont pas se corrompre; nous aurons de jeunes docteurs & de vieux enfants. Lenfance
a des manires de voir, de penser, de sentir, qui lui sont propres; rien nest moins sens que dy
vouloir substituer les ntres; & jaimerois autant exiger quun enfan et cinq pieds de haut, que
du jugement dix ans. En effet, quoi lui serviroit la raison cet ge? Elle est le frein de la
force, & lenfant na pas besoin de ce frein.
En essayant de persuader vos lves le devoir de lobissance, vous joignez cette
prtendue persuasion la force & les menaces, ou, qui pis est, la flatterie et les promesses. Ainsi
donc, amorcs par lintrt ou contraints par la force, ils font semblant dtre convaincus par la
raison. Ils voient trs bien que lobissance leur est avantageuse, & la rbellion nuisible,
aussitt que vous vous apercevez de lune ou de lautre. Mais comme vous nexigez rien deux
qui ne leur soit dsagrable et quil est toujours pnible de faire les volonts dautrui, ils se
cachent pour faire les leurs, persuads quils font bien si lon ignore leur dsobissance, mais

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prts convenir quils font mal, sils sont dcouverts, de crainte dun plus grand mal. La raison
du devoir ntant pas de leur age, il ny a homme au monde qui vnt bout de la leur rendre
vraiment sensible; mais la craint du chtiment, lespoir du pardon, limportunit, lembarras de
rpondre leur arrachent tous les aveux quon exige, & lon croit les avoir [111] convaincus, quand
on ne les a quennuyes ou intimids.
Quarrive-t-il de la? Premirement, quen leur imposant un devoir quils ne sentent pas,
vous le indisposez contre votre tyrannie; & les dtournez de vous aimer; que vous leur
apprenez devenir dissimuls, faux, menteurs, pour extorquer des rcompenses ou se drober
aux chtiments; quenfin, les accoutumant couvrir toujours dun motif apparent un motif
secret, vous leur donnez vous-mme le moyen de vous abuser sans cesse, de vous ter la
connaissance de leur vrai caractre, & de payer vous & les autres de vaines paroles dans
loccasion. Les lois, direz-vous, quoique obligatoires pour la conscience, usent de mme de
contrainte avec les hommes faits. Jen conviens. Mais que sont ces hommes, sinon des enfans
gts par lducation? Voil prcisment ce quil faut prvenir. Employez la force avec les
enfans & la raison avec les hommes; tel est lordre naturel; le sage da pas besoin de lois.
Traitez votre lve selon son ge. Mettez-le dabord sa place, & tenez ly si bien, quil ne
tente plus den sortir. Alors, avant de savoir ce que cest que sagesse, il en pratiquera la plus
importante leon. Ne lui commandez jamais rien, quoi que ce soit au monde, absolument rien.
Ne lui laissez pas mme imaginer que vous prtendiez avoir aucune autorit sur lui. Quil sache
seulement quil est faible et que vous tes fort; que, par son tat & le vtre, il est ncessairement
votre merci; quil le sache, quil lapprenne, quil le sente; quil sente de bonne heure sur sa
tte altire le dur joug que la nature impose lhomme, le [112] pesant joug de la ncessit, sous
lequel il faut que tout tre fini ploie; quil voie cette ncessit dans les choses, jamais dans le
caprice* [*On doit tre sr que lenfant traitera de caprice toute volont contraire la sienne, & dont il ne sentira pas la
raison. Or, un enfant ne sent la raison de rien dans tout ce qui ses fantaisies.] des hommes; que le frein qui le
retient soit la force, & non lautorit. Ce dont il doit sabstenir, ne le lui dfendez pas;
empchez-le de le faire, sans explications, sans raisonnements; ce que vous lui accordez,
accordez-le son premier mot, sans sollicitations, sans prier surtout sans conditions. Accordez
avec plaisir, ne refusez quavec rpugnance; mais que tous vos refus soient irrvocables;
quaucune importunit ne vous branle; que le non prononc soit un mur dairain, contre
lequel lenfant naura pas puis cinq ou six fois ses forces, qu il ne tentera plus de le renverser.
Cest ainsi que vous le rendrez patient, gal, rsigne, paisible, mme quand il naura pas ce
quil a voulu; car il est dans la nature de lhomme dendurer patiemment la ncessit des
choses, mais non la mauvaise volont dautrui. Ce mot: il ny en a plus est une rponse contre
laquelle jamais enfan ne sest mutin, moins quil ne crut que ctoit un mensonge. Au reste, il
ny a point ici de milieu; il faut nen rien exiger du tout, ou le plier dabord la plus parfaite
obissance. La pire ducation est de le laisser flottant entre ses volonts & les vtres, & de
disputer sans cesse entre vous & lui qui des deux sera le matre; jaimerois cent fois mieux
quil le ft toujours.
[113] Il est bien trange que, depuis quon se mle dlever des enfants, on nait imagin
dautre instrument pour les conduire que lmulation, la jalousie, lenvie, la vanit, lavidit, la
vile crainte, toutes les passions les plus dangereuses, les plus promptes fermenter, & les plus

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propres corrompre lme, mme avant que le corps soit form. A chaque instruction prcoce
quon veut faire entrer dans leur tte, on plante un vice au fond de leur coeur; dinsenss
instituteurs pensent faire des merveilles en les rendant mchants pour leur apprendre ce que
cest que bont; et puis ils nous disent gravement: Tel est lhomme, Oui, tel est lhomme que
vous avez fait.
On a essay tous les instruments, hors un, le seul prcisment qui peut russir: la libert
bien rgle. Il ne faut point se mler dlever un enfan quand on ne sait pas le conduire o lon
veut par les seules lois du possible & de limpossible. La sphre de lun & de lautre lui tant
galement inconnue, on ltend, on la resserre autour de lui comme on veut. On lenchane, on
le pousse, on le retient, avec le seul lien de la ncessit, sans qu en murmure: on le rend souple
& docile par la seule force des choses, sans quaucun vice ait loccasion de germer en lui; car
jamais les passions ne saniment, tant quelles sont de nul effet.
Ne donnez votre lve aucune espce de leon verbale; il nen doit recevoir que de
lexprience: ne lui infligez aucune espce de chtiment, car il ne sait ce que cest qutre en
faute: ne lui faites jamais demander pardon, car il ne [114] sauroit vous offenser. Dpourvu de
toute moralit dans ses actions, il ne peut rien faire qui soit moralement mal, & qui mrite ni
chtiment ni rprimand.
Je vois dj le lecteur effray juger de cet enfan par les ntres: il se trompe. La gne
perptuelle o vous tenez vos lves irrite leur vivacit; plus ils sont contraints sous vos yeux,
plus ils sont turbulents au moment quils schappent; il faut bien quils se ddommagent
quand ils peuvent de la dure contrainte o vous les tenez. Deux coliers de la ville feront plus
de dgt dans un pays que la jeunesse de tout un village. Enfermez un petit monsieur & un petit
paysan dans une chambre; le premier aura tout renvers, tout bris, avant que le second soit
sorti de sa lace. Pourquoi cela, si ce n est que lun se hte dabuser dun moment de licence,
tandis que lautre, toujours sr de sa libert, ne se presse jamais en user? Et cependant les
enfans des villageois, souvent flatts ou contraris, sont encore bien loin de ltat o je veux
quon les tienne.
Posons pour maxime incontestable que les premiers mouvements de la nature sont
toujours droits: il ny a point de perversit originelle dans le coeur humain; il ne sy trouve pas
un seul vice dont on ne puisse dire comment & par o il y est entr. La seule passion naturelle
lhomme est lamour de soi-mme, ou lamour-propre pris dans un sens tendu. Cet amourpropre en soi ou relativement nous est bon & utile; &, comme il na point de rapport
ncessaire autrui, il est cet gard naturellement indiffrent; il ne devient bon ou mauvais
que par lapplication [115] quon en fait & les relations quon lui donne. Jusqu ce que le guide de
lamour-propre, qui est la raison, puisse natre, il importe donc quun enfant ne fasse rien parce
quil est vu ou entendu, rien en un mot par rapport aux autres, mais seulement ce que la nature
lui demande; & alors il ne fera rien que de bien.

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Je nentends pas qu ne fera jamais de dgt, quil ne se blessera point, quil ne brisera pas
peut-tre un meuble de prix sil le trouve sa porte. Il pourroit faire beau coup de mal sans
mal faire, parce que la mauvaise action dpend de lintention de nuire, & quil naura jamais
cette intention. Sil lavait une seule fois, tout seroit dj perdu; il seroit mchant presque sans
ressource.
Telle chose est mal aux yeux de lavarice, qui ne lest as aux yeux de la raison. En laissant
les enfans en pleine libert dexercer leur tourderie, il convient dcarter deux tout ce qui
pourroit la rendre coteuse, & de ne laisser leur porte rien de fragile & de prcieux. Que leur
appartement soit garni de meubles grossiers et solides; point de miroirs, point de porcelaines,
points dobjets de luxe. Quant mon mile que jlve la campagne, sa chambre naura rien
qui la distingue de celle dun paysan. A quoi bon la parer avec tant de soin, puisquil y doit
rester si peu? Mais je me trompe; il la parera lui-mme, & nous verrons bientt de quoi.
Que si, malgr vos prcautions, lenfant vient faire quelque dsordre, casser quelque
pice utile, ne le punissez point de votre ngligence, ne le grondez point; quil [116] nentende
pas un seul mot de reproche; ne lui laissez pas mme entrevoir quil vous ait donn du chagrin;
agissez exactement comme si le meuble se ft cass de lui-mme; enfin croyez avoir beaucoup
fait si vous pouvez ne rien dire.
Oserais-je exposer ici la plus grande, la plus importante, la plus utile rgle de toute
lducation? ce nest pas de gagner du temps, cest den perdre. Lecteurs vulgaires, pardonnezmoi mes paradoxes: il en faut faire quand on rflchit; et, quoi que vous puissiez dire, jaime
mieux tre homme a paradoxes quhomme prjugs. Le plus dangereux intervalle de la vie
humaine est celui de la naissance lge de douze ans. Cest le temps o germent les erreurs &
les vices, sans quon ait encore aucun instrument pour les dtruire; & quand linstrument vient,
les racines sont si profondes, quil nest plus temps de les arracher. Si les enfants sautaient tout
dun coup de la mamelle lge de raison, lducation quon leur donne pourroit leur convenir;
mais, selon le progrs naturel, il leur en faut une toute contraire. Il faudroit quils ne fissent
rien de leur me jusqu ce quelle et toutes ses facults; car il est impossible quelle aperoive
le flambeau que vous lui prsentez tandis quelle est aveugle, & quelle suive, dans limmense
plaine des ides, une route que la raison trace encore si lgrement pour les meilleurs yeux..
La premire ducation doit donc tre purement ngative. Elle consiste, non point
enseigner la vertu ni la vrit, mais garantir le coeur du vice & lesprit de lerreur. Si vous
pouviez ne rien faire & ne rien laisser faire; si vous [117] pouviez amener votre lve sain &
robuste lge de douze arts, sans quil st distinguer sa main droite de sa main gauche, ds vos
premires leons les yeux de son entendement souvriraient la raison; sans prjugs, sans
habitudes il nauroit rien en lui qui pt contrarier leffet de vos soins. Bientt il deviendroit
entre vos mains le plus sage des hommes; & en commenant par ne rien faire, vous auriez fait
un prodige dducation.
Prenez bien le contre-pied de lusage, & vous ferez presque toujours bien. Comme on ne
veut pas faire dun enfan un enfant, mais un docteur, les pres et les matres dont jamais assez
tt tanc, corrig, rprimand, flatt, menac, promis, instruit, parl raison. Faites mieux:
soyez raisonnable, & ne raisonnez point avec votre lve, surtout pour lui faire approuver ce
qui lui dplat; car amener ainsi toujours a raison dans les choses dsagrables, ce nest que la
lui rendre ennuyeuse, & la dcrditer de bonne heure dans un esprit qui nest pas encore en tat

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de lentendre. Exercez son corps, ses organes, ses sens, ses forces, niais tenez son me oisive
aussi longtemps quil se pourra. Redoutez tous les sentiments antrieurs au jugement qui les
apprcie. Retenez, arrtez les impressions trangres: &, pour empcher le mai de natre, ne
vous pressez point de faire le bien; car il nest jamais tel que quand la raison lclaire. Regardez
tous les dlais comme es avantages: cest gagner beaucoup que davancer vers le terme sans rien
perde; laissez mrir lenfance dans les enfants. Enfin, quelque leon leur devient-elle
ncessaire? gardez-vous de la donner [118] aujourdhui, si vous pouvez diffrer jusqu demain
sans danger.
Une autre considration qui confirme lutilit de cette mthode, est celle du gnie
particulier de lenfant, quil faut bien connatre pour savoir quel rgime moral lui convient.
Chaque esprit a sa forme propre, selon laquelle il a besoin dtre gouvern; & il importe au
succs des soins quon prend quil soit gouvern par cette forme & non par une autre. Homme
prudent, piez longtemps la nature, observez bien votre lve avant de lui dire le premier mot;
laissez dabord le germe de son caractre en pleine libert de se montrer, ne le contraignez en
quoi que ce puisse tre, afin de le mieux voir tout entier. Pensez-vous que ce temps de libert
soit perdu pour lui? tout au contraire, il sera le mieux employ; car cest ainsi que vous
apprendrez ne pas perdre un seul moment dans un temps prcieux: au lieu que, si vous
commencez dagir avant de savoir ce quil faut faire, vous agirez au hasard; sujet vous
tromper, il faudra revenir sur vos pas; vous serez plus loign du but que si vous eussiez t
moins presse de latteindre. Ne faites donc pas comme lavare qui perd beaucoup pour ne
vouloir rien perdre. Sacrifiez dans le premier ge un temps que vous regagnerez avec usure
dans un ge plus avanc. Le sage mdecin ne donne pas tourdiment des ordonnances la
premire vue, mais tudie premirement le temprament du malade avant de lui rien
prescrire; il commence tard le traiter, mais il le gurit, tandis que le mdecin trop presse le tue.
[119] Mais o placerons-nous cet enfan pour llever ainsi comme un tre insensible,
comme un automate? Le tiendrons-nous dans le globe de la lune, dans une le dserte?
Lcarterons-nous de tous les humains? Naura-t-il pas continuellement dans le monde le
spectacle & lexemple des passions dautrui? Ne verra-t-il jamais dautres enfans de son ge?
Ne verra-t-il pas ses parents, ses voisins, sa nourrice, sa gouvernante, son laquais, son
gouverneur mme, qui aprs tout ne sera as un ange?
Cette objection est forte & solide. Mais vous ai-je dit que ce ft une entreprise aise quune
ducation naturelle? O hommes! est-ce ma faute si vous avez rendu difficile tout ce qui est
bien? Je sens ces difficults, jen conviens: peut-tre sont-elles insurmontables; mais toujours
est-il sur quen sappliquant les prvenir on les prvient jusqu certain point. Je montre le
but quil faut q on se propose: je ne dis pas quon y puisse arriver; mais je dis que celui qui en
approchera davantage aura le mieux russi.
Souvenez-vous quavant doser entreprendre de former un homme, il faut stre fait
homme soi-mme; il faut trouver en soi lexemple quil se doit proposer. Tandis que lenfant est
encore sans connaissance, on a le temps de prparer tout ce qui lapproche ne frapper ses
premiers regards que des objets quil lui convient de voir. Rendez-vous respectable tout le
monde, commencez par vous faire aimer, afin que chacun cherche vous complaire. Vous ne
serez point matre de lenfant, si vous ne ltes de tout ce qui lentoure; & cette autorit ne sera
jamais suffisante, si [120] elle nest fonde sur lestime de la vertu. Il ne sagit point dpuiser sa

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bourse & de verser largent pleines mains; je nai jamais vu que largent ft aimer personne. Il
ne faut point tre avare & dur, ni plaindre la misre quon soulager; mais vous aurez beau
ouvrir vos coffres, si vous nouvrez aussi votre coeur, celui des autres vous restera toujours
ferm. Cest votre temps, ce sont vos soins, vos affections, cest vous-mme quil faut donner;
car, quoi que vous puissiez faire, on sent toujours que votre argent nest point vous. Il y a des
tmoignages dintrt & de bienveillance qui font plus deffet, & sont rellement plus utiles que
tous les dons: combien de malheureux, de malades, ont plus besoin de consolations que
daumnes! combien dopprims quil la protection sert plus que largent! Raccommodez les
gens qui se brouillent, prvenez les procs; portez les enfans au devoir, les pres lindulgence;
favorisez dheureux mariages; empchez les vexations; employez, prodiguez le crdit des
parents de votre lve en faveur du faible a qui on refuse justice, & que le puissant accable.
Dclarez-vous hautement le protecteur des malheureux. Soyez juste, humain, bien-faisant. Ne
faites pas seulement laumne, faites la charit; les uvres de misricorde soulagent plus de
maux que largent; aimez les autres, & ils vous aimeront; servez-les & ils vous serviront; soyez
leur frre, & ils seront vos enfants.
Cest encore ici une des raisons pourquoi je veux lever mile la campagne, loin de la
canaille des valets, les derniers des hommes aprs leurs matres; loin des noires [121] moeurs des
villes, que le vernis dont on les couvre rend sduisantes et contagieuses pour les enfants; au lieu
que les vices des paysans, sans apprt et dans toute leur grossiret, sont plus propres rebuter
qu sduire, quand on na nul intrt les imiter.
Au village, un gouverneur sera beaucoup plus matre des objets quil voudra prsenter
lenfant; sa rputation ses discours, son exemple, auront une autorit quils ne sauraient avoir
la ville; tant utile tout le monde chacun sempressera de lobliger, dtre estim de lui, de se
montrer au disciple tel que le matre voudroit quon ft en effet; & si lon ne se corrige pas du
vice, on sabstiendra du scandale; cest tout ce ont nous avons besoin pour notre objet.
Cessez de vous en prendre aux autres de vos propres fautes: le mal que les enfants voient
les corrompt moins que celui que vous leur apprenez. Toujours sermonneurs, toujours
moralistes, toujours pdants, pour une ide que vous leur donnez la croyant bonne, vous leur
en donnez la fois vingt autres qui ne valent rien: pleins de ce qui se passe dans votre tte, vous
ne voyez pas leffet que vous produisez dans la leur. Parmi ce long flux de paroles dont vous les
excdez incessamment, pensez-vous quil ny en ait pas une quils saisissent faux? Pensezvous quils ne commentent pas leur manire vos explications diffuses, et quils ny trouvent
pas de quoi se faire un systme leur porte, quils sauront vous opposer dans loccasion?
coutez un petit bonhomme quon vient dendoctriner; laissez-le jaser, questionner,
extravaguer son aise, & [122] vous allez tre surpris du tour trange quont pris vos
raisonnements dans son esprit: il confond tout, il renverse tout, il vous impatient, il vous
dsole quelque-fois par des objections imprvues; il vous rduit a vous taire, ou le faire taire;
& que peut-il penser de ce silence de la part dun homme qui aime tant paler? Si jamais il
remporte cet avantage, & quil sen aperoive, adieu lducation; tout est fini ds ce moment, il
ne cherche plus sinstruire, il cherche vous rfuter.
Matres zls, soyez simples, discrets, retenus: ne vous htez jamais dagir que pour
empcher dagir les autres; je le rpterai sans cesse, renvoyez, sil se peut, une bonne
instruction, de peur den donner une mauvaise. Sur cette terre, dont la nature et fait le

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premier paradis de lhomme, craignez dexercer lemploi du tentateur en voulant donner


linnocence la connaissance du bien & du mal; ne pouvant empcher que lenfant ne sinstruise
au dehors par des exemples, bornez toute votre vigilance imprimer ces exemples dans son
esprit sous limage qui lui convient.
Les passions imptueuses produisent un grand effet sur lenfant qui en est tmoin, parce
quelles ont des signes trs sensibles qui le frappent & le forcent dy faire attention. La colre
surtout est si bruyante dans ses emportements, quil est impossible de ne pas sen apercevoir
tant porte ne faut as demander si cest la pour un pdagogue loccasion dentamer un beau
discours. Eh! Point de beaux discours, rien du tout, pas un seul mot. Laissez venir lenfant:
tonn du spectacle, il ne manquera pas de vous questionner. La [123] rponse est simple; elle se
tire des objets mmes qui frappent ses sens. Il voit un visage enflamm, des yeux tincelants,
un geste menaant, il entend des cris; tous signes que le corps nest pas dans son assiette. Dites,
lui posment, sans mystre: Ce pauvre homme est malade, il est dans un accs de fivre. Vous
pouvez de l tirer occasion de lui donner, mais en peu de mots, une ide des maladies & de leurs
effets; car cela aussi est de la nature, & cest un des liens de la ncessit auxquels il se doit sentir
assujetti.
Se peut-il que sur cette ide, qui nest pas fausse, il ne contracte pas de bonne heure une
certaine rpugnance se livrer aux excs des passions, quil regardera comme des maladies? Et
croyez-vous quune pareille notion, donne propos, ne produira pas un effet aussi salutaire
que le plus ennuyeux sermon de morale? Mais voyez dans lavenir es consquences de cette
notion: nous voil autoris, si jamais vous y tes contraint, traiter un enfan mutin comme un
enfan malade; lenfermer dans sa chambre, dans son lit sil le faut, le tenir au rgime, a
leffrayer lui-mme de ses vices naissants, les lui rendre odieux & redoutables, sans que
jamais il puisse regarder comme un chtiment la svrit dont vous serez peut-tre forc duser
pour len gurir. Que sil vous arrive vous-mme, dans quelque moment de vivacit, de sortir
du sang-froid & de la modration dont vous devez faire votre tude, ne cher-chez point lui
dguiser votre faute; mais dites-lui franchement, avec un tendre reproche: Mon ami, vous
mavez fait mal.
[124] Au reste, il importe que toutes les navets que peut produite dans un enfan la
simplicit des ides dont il est nourri, ne soient jamais releves en sa prsence, ni cites de
manire quil puisse lrendre. Un clat de rire indiscret peut gter le travail de six mois, & faire
un tort irrparable pour toute la vie. Je ne puis assez redire que pour tre le matre de lenfant, il
faut tre son propre matre. Je me reprsente mon petit mile, au fort dune rixe entre deux
voisines, savanant vers la lus furieuse, & lui disant dun ton de commisration: Ma bonne,
vous tes malade, jen suis bien fch. A coup sr, cette saillie ne restera pas sans effet sur les
spectateurs, ni peut-tre sur les actrices. Sans rire, sans le gronder, sans le louer, je lemmne
de ou de force avant quil puisse apercevoir cet effet, ou tmoins avant quil y pense, & je me
hte de le distraire sur dautres objets qui le lui fassent bien vite oublier.
Mon dessein nest point dentrer dans tous les dtails, mais seulement dexposer les
maximes gnrales, & de donner des exemples dans les occasions difficiles. Je tiens pour
impossible quau sein de la socit lon puisse amener un enfan lge de douze ans, sans lui
donner qu lide des rapports dhomme homme, & de la moralit que actions humaines. Il
suffit quon sapplique lui rendre ces notions ncessaires le plus tard quil se pourra, & que,

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quand elles deviendront invitables, on les borne lutilit prsente, seulement pour quil ne se
croie pas le matre de tout, & quil ne fasse pas du mal autrui sans scrupule & sans le savoir. Il
y a des caractres doux & tranquilles quon peut mener [125] loin sans danger dans leur
premire innocence; mais il y a aussi des naturels violents dont la frocit se dveloppe de
bonne heure, & quil faut se hter de faire hommes, pour ntre pas oblig de les enchaner.
Nos premiers devoirs sont envers nous; nos sentiments primitifs se concentrent en nousmmes; tous nos mouvements naturels se rapportent dabord notre conservation & notre
bien-tre. Ainsi le premier sentiment de la justice ne nous vient as de celle que nous devons,
mais de celle qui nous est due; & cest encore un des contre-sens des ducations communes,
que, parlant dabord aux enfans de leurs devoirs, jamais de leurs droits, on commence par leur
dire le contraire de ce quil faut, ce quils ne sauraient entendre, & ce qui ne peut les intresser.
Si javois donc conduire un de ceux que je viens de supposer, je me dirais: Un enfant ne
sattaque pas aux personnes,* [*On ne doit jamais souffrir quun enfant se joue aux grandes personnes comme avec
ses infrieurs, ni mme comme avec ses gaux. Sil osoit frapper srieusement quelquun, ft-ce son laquais, ft-ce le bourreau,
faites quon lui rende toujours ses coups avec usure, & de manire lui ter lenvie dy revenir. Jai vu dimprudentes
gouvernantes animer la mutinerie dun enfant, lexciter battre, sen laisser battre elles-mmes, & rire de ses faibles coups,
sans songer quils taient autant de meurtres dans lintention du petit furieux, & que celui qui veut battre tant jeune, voudra

mais aux choses; & bientt il apprend par lexprience respecter quiconque le
passe en ge & en force; mais les choses ne se dfendent pas elles-mmes. La premire ide quil
faut lui donner est donc moins celle de la [126] libert que de la proprit; &, pour quil puisse
avoir cette ide, il faut quil ait quel que chose en propre. Lui citer ses hardes, ses meubles, ses
jouets. cest ne lui rien dire; puisque, bien quil dispose de ces choses, il ne sait ni pourquoi ni
comment il les a. Lui dire quil les a parce quon les lui a donnes, cest ne faire gure mieux; car,
pour donner il faut avoir: voil donc une proprit antrieure a la sienne; & cest le principe de
la proprit quon lui veut expliquer; sans compter que le don est une convention, & que
lenfant ne peut savoir encore ce que cest que convention.* [*Voil pourquoi la plupart des enfans
tuer tant grand.]

veulent ravoir ce quils ont donn, & pleurent quand on ne le leur veut pas rendre. Cela leur arrive plus quand ils ont bien conu

Lecteurs, remarquez, je vous prie, dans


cet exemple et dans cent mille autres, comment, fourrant dans la tte des enfans des mots qui
nont aucun sens leur porte, on croit pourtant les avoir fort bien instruits.
Il sagit donc de remonter lorigine de la proprit; car cest de l que la premire ide en
doit natre. Lenfant, vivant la campagne, aura pris quelque notion des travaux champtres; il
ne faut pour cela que des yeux, du loisir, & il aura lun et lautre. Il est de tout ge, surtout du
sien, de vouloir crer, imiter, produire, donner des signes de puissance & dactivit. Il naura
pas vu deux fois labourer un jardin, semer, lever, crotre des lgumes, quil voudra jardiner
son tour.
ce que cest que don: seulement ils sont alors plus circonspecte donner.]

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Par les principes ci-devant tablis, je ne moppose point [127] son envie; au contraire, je la
favorise, je partage son got, je travaille avec lui, non pour son plaisir, mais pour le mien; du
moins il le croit ainsi; je deviens son garon jardinier; en attendant quil ait des bras, le laboure
pour lui la terre; il en prend possession en y plantant une fve; & srement cette possession est
plus sacre & plus respectable que celle que prenoit Nunes Balboa de lAmrique mridionale
au nom du roi dEspagne, en plantant son tendard sur les ctes de la mer du Sud.
On vient tous les jours arroser les fves, on les voit lever dans des transports de joie.
Jaugmente cette joie en lui disant: Cela vous appartient; & lui expliquant alors ce terme
dappartenir, je lui fais sentir quil a mis l son temps, son travail, sa peine, sa personne enfin;
quil y a dans cette terre quelque chose de lui-mme quil peut rclamer contre qui que ce soit,
comme il pourroit retirer son bras de la main dun autre homme qui voudroit le retenir malgr
lui.
Un beau jour il arrive empress, & larrosoir la main. O spectacle! douleur! toutes les
fves sont arraches, tout le terrain est boulevers, la place mme ne se reconnat plus. Ah!
quest devenu mon travail, mon ouvrage, le doux fruit de mes soins & de mes sueurs? Qui ma
ravi mon bien? qui ma pris mes fves? Ce jeune coeur se soulve; le premier sentiment de
linjustice y vient verser sa triste amertume; les larmes coulent en ruisseaux; lenfant dsol
remplit lair de gmissements & de cris. On prend part a sa peine, a son indignation; on
cherche, on sinforme, on fait des perquisitions. Enfin lon [128] dcouvre que le jardinier a fait
le coup: on le fait venir.
Mais nous voici bien loin de compte. Le jardinier, apprenant de quoi on se plaint,
commence se plaindre plus haut que nous. Quoi! messieurs, cest vous qui mavez ainsi gt
mon ouvrage! Javois sem l des melons de Malte dont la vaine m avoit t donne comme un
trsor, & desquels jesprois vous rgaler quand ils seraient mrs; mais voil que, pour y
planter vos misrables fves, vous mavez dtruit mes melons dj tout levs, & que je ne
remplacerai jamais. Vous mavez fait un tort irrparable, & vous vous tes privs vous-mmes
du plaisir de manger des melons exquis.
JEAN-JACQUES Excusez-nous, mon pauvre Robert. Vous aviez mis l votre travail, votre
peine. Je vois bien que nous avons] eu tort de gter votre ouvrage; mais nous vous ferons venir
eu tort de gter votre ouvrage; mais nous vous ferons venir dautre graine de Malte, & nous ne
travaillerons plus la terre avant de savoir si quelquun ny a point mis la main avant nous
ROBERT Oh! bien messieurs, vous pouvez donc vous reposer, car il ny a plus gure de
terre en friche. Moi, je travaille celle que mon pre a bonifie; chacun en fait autant de son ct,
& toutes les terres que vous voyez sont occupes depuis longtemps.
[Tableau-4-6]
[129] MILE Monsieur Robert, il y a donc souvent de la graine de melon perdue?
ROBERT Pardonnez-moi, mon jeune cadet; car il ne nous vient pas souvent de petits
messieurs aussi tourdis que vous. Personne ne touche au jardin de son voisin; chacun respecte
le travail des autres, afin que le sien soit en sret.
MILE Mais moi je nai point de jardin.

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ROBERT Que mimporte? si vous gtez le mien, je ne vous y laisserai plus promener; car,
voyez-vous, je ne veux pas perdre ma peine.
JEAN-JACQUES Ne pourrait-on pas pro oser un arrangement au bon Robert? Quil nous
accorde, mon petit ami & moi, un coin de son jardin pour le cultiver, condition quil aura la
moiti du produit.
ROBERT Je vous laccorde sans condition. Mais souvenez-vous que jirai labourer vos
fves, si vous touchez mes melons.
[130] Dans cet essai de la manire dinculquer aux enfans les notions primitives, on voit
comment lide de la proprit remonte naturellement au droit du premier occupant par le
travail. Cela est clair, net, simple, & toujours la porte de lenfant. De l jusquau droit de
proprit & aux changes, il ny a plus quun pas, aprs lequel il faut sarrter tout court.
On voit encore quune explication que je renferme ici dans deux pages dcriture sera peuttre laffaire dun an pour la pratique; car, dans la carrire des ides morales on ne peut avancer
trop lentement, ni trop bien saffermir chaque pas. Jeunes matres, pensez, je vous prie, cet
exemple, & souvenez-vous quen toute chose vos leons doivent tre plus en actions quen
discours; car les enfants oublient aisment ce quils ont dit & ce quon leur a dit mais non pas ce
quils ont fait & ce quon leur a fait,
De pareilles instructions se doivent donner, comme je lai dit, plus tt ou plus tard, selon
que le naturel paisible ou turbulent de llve en acclre ou retarde le besoin; leur usage est
dune vidence qui saute aux yeux; mais, pour ne rien omettre dimportant dans les choses
difficiles donnons encore un exemple.
Votre enfan dyscole gte tout ce quil touche: ne vous fchez point; mettez hors de sa
porte ce quil peut gter. Il brise les meubles dont il se sert; ne vous htez point de lui en
donner dautres: laissez-lui sentir le prjudice de la privation. Il casse les fentres de sa
chambre; laissez le vent souffler sur lui nuit & jour sans vous soucier des rhumes; [131] car il
vaut mieux quil soit enrhum que fou. Ne vous plaignez jamais des incommodits quil vous
cause, mais faites quil les sente le premier. A la fin vous faites raccommoder les vitres, toujours
sans rien dire. Il les casse encore? changez alors de mthode; dites-lui schement, mais sans
colre: Les fentres sont a moi; elles ont t mises l par mes soins; je veux les garantir. Puis
vous lenfermerez lobscurit dans un lieu sans fentre. A ce procd si nouveau il commence
par crier, tempter; personne ne lcoute. Bientt il se lasse et change de ton; il se plaint, il
gmit: un domestique se prsente, le mutin le prie de le dlivrer. Sans chercher de prtexte
pour nen rien faire, le domestique rpond: Jai aussi des vitres conserver, & sen va. Enfin,
aprs que lenfant aura demeur l plusieurs heures, assez longtemps sy ennuyer & sen
souvenir, quelquun lui suggrera de vous proposer un accord au moyen duquel vous lui a
rendriez la libert, & il ne casseroit plus de vitres. Il ne demandera pas mieux. Il vous fera prier
de le venir voir: vous viendrez; il vous fera sa proposition, & vous laccepterez linstant en lui
disant: Cest trs bien pense; nous y gagnerons tous deux: que navez-vous eu plus tt cette
bonne ide! Et puis, sans lui demander ni protestation ni confirmation de sa promesse, vous
lembrasserez avec joie et lemmnerez sur-le-champ dans sa chambre, regardant cet accord
comme sacr & inviolable autant que si le serment y avait pass. Quelle ide pensez-vous quil
prendra, sur ce procde, de la foi des engagements & de leur utilit? Je suis trompe sil y a sur la
terre un seul enfant, non dj gt, a lepreuve [132] de cette conduite, & qui savise cela de

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casser une fentre dessein. Suivez la chane de tout cela. Le petit mchant ne songeait gure,
en faisant un trou pour planter sa fve, quil se creusoit un cachot o sa science ne tarderoit pas
le faire enfermer.* [*Au reste, quand ce devoir de tenir ses engagements ne seroit pas affermi dans lesprit de lenfant
par le poids de son utilit, bientt le sentiment intrieur, commenant poindre, le lui imposerait comme une loi de la
conscience, comme un principe inn qui nattend pour se dvelopper que les connaissances auxquelles il sapplique. Ce premier
trait nest point marqu par la main des hommes, mais grav dans nos coeurs par lauteur de toute justice. Otez la loi primitive
des conventions & lobligation quelle impose, tout est illusoire & vain dans la socit humaine. Qui ne tient que par son profit
sa promesse nest gure plus lie que sil net rien promis; ou tout au plus il en sera du pouvoir de la violer comme de la bisque
des joueurs, qui ne tardent sen prvaloir que pour attendre le moment de sen prvaloir avec plus davantage. Ce principe est
de la dernire importance, & mrite dtre approfondi; car cest ici que lhomme commence se mettre en contradiction avec
lui-mme.]

Nous voil dans le monde moral, voil la porte ouverte au vice. Avec les conventions & les
devoirs naissent la tromperie & le mensonge. Ds quon peut faire ce quon ne doit pas, on veut
cacher quon na pas d faire. Ds quun intrt fait promettre, un intrt plus grand peut faire
violer la promesse; il ne sagit plus de la violer impunment: la ressource est naturelle; on se
cache & lon ment. Nayant pu prvenir le vice, nous voici dj dans le cas de le punir. Voil les
misres de la vie humaine qui commencera avec ses erreurs.
Jen ai dit assez pour faire entendre quil ne faut jamais [133] infliger aux enfans le
chtiment comme chtiments, mais quil doit toujours leur arriver comme une suite le leur
mauvaise action. Ainsi vous ne dclamerez point contre le mensonge, vous ne les punirez point
prcisment pour avoir menti; mais vous ferez que tous les mauvais effets du mensonge,
comme de ntre point cru quand on dit la vrit, dtre accus du mal quon na point fait,
quoiquon sen dfende, se rassemblent sur leur tte quand ils ont menti. Mais expliquons ce
que est que mentir pour les enfants.
Il y a deux sortes de mensonges: celui de fait qui regarde le pass, celui de droit qui regarde
lavenir. Le premier a lieu quand on nie davoir fait ce quon a fait, ou quand on affirme avoir
fait ce quon na pas fait, & en gnral quand on parle sciemment contre la vrit de choses.
Lautre a lieu quand on promet ce quon na pas dessein de tenir, & en gnral quand on montre
une intention contraire celle quon a. Ces deux mensonges peuvent quelquefois se rassembler
dans le mme;* [*Comme, lorsque accus dune mauvaise action, le coupable sen dfend en se disant honnte homme.
Il ment alors dans le fait & dans le droit.] mais je les considre par ce quils ont de diffrent.

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Celui qui sent le besoin quil a du secours des autres, & qui ne cesse dprouver leur
bienveillance, na nul intrt de les tromper; au contraire, il a un intrt sensible quils voient
les choses comme elles sont, de peur quils ne se trompent a son prjudice. Il est donc clair que
le mensonge [134] de fait nest pas naturel aux enfants; mais cest la loi de lobissance qui
produit la ncessit de mentir, parce que lobissance tant pnible, on sen dispense en secret
le plus quon peut, et que lintrt prsent dviter le chtiment ou le reproche lemporte sur
lintrt loign dexposer la vrit. Dans lducation naturelle & libre, pourquoi donc votre
enfan vous mentirait-il? Qua-t-il vous cacher? Vous ne le reprenez point, vous ne le
punissez de rien, vous nexigez rien de lui. Pourquoi ne vous dirait-il pas tout ce quil a fait
aussi navement qu son petit camarade? Il ne peut voir cet aveu plus de danger dun ct que
de lautre.
Le mensonge de droit est moins naturel encore, puisque les promesses de faire ou de
sabstenir sont des actes conventionnels, qui sortent de ltat de nature et drogent la libert.
Il y a plus: tous les engagements des enfans sont nuls par eux-mmes, attendu que leur vue
borne ne pouvant stendre au del du prsent, en sengageant ils ne savent ce quils font. A
peine lenfant peut-il mentir quand il sengage; car, ne songeant qu se tirer daffaire dans le
moment prsent, tout moyen qui na pas un effet prsent lui devient gal; en promettant pour
un temps futur, il ne promet rien, & son imagination encore endormie ne sait point tendre son
tre sur deux temps diffrents. Sil pouvoit viter le fouet ou obtenir un cornet de drages en
promettant de se jeter demain par la fentre, il le promettroit linstant. Voil pourquoi les lois
nont aucun gard aux engagements des enfants; et quand les pres & les matres plus [135]
svres exigent quils les remplissent, cest seulement dans ce que lenfant devroit faire, quand
mme il ne laurait pas mis.
Lenfant, ne sachant ce quil quand il sengage ne peut donc mentir en sengageant. Il n en
est pas de mme quand il manque sa promesse, ce qui est encore une espce mensonge
rtroactif: car il se souvient trs bien davoir fait cette promesse; mais ce quil ne voit pas, cest
limportance de la tenir. Hors dtat de lire dans lavenir, il ne peut prvoir les consquences
des choses; & quand il viole ses engagements, il ne fait rien contre la raison de son ge.
Il suit de l que les mensonges des enfans sont tous louvrage des matres, & que vouloir
leur apprendre dire la vrit nest autre chose que leur apprendre mentir. Dans
lempressement quon a de les rgler, de les gouverner, de les instruire, on ne se trouve jamais
assez dinstruments pour en venir bout. On veut se donner de nouvelles prises dans leur
esprit par des maximes sans fondement, par des prceptes sans raison, & lon aime mieux quils
sachent leurs leons et quils mentent, que sils demeuraient ignorants & vrais.
Pour nous, qui ne donnons nos lves que des leons de pratique, & qui aimons mieux
quils soient bons que savants, nous nexigeons point deux la vrit, de peur quils ne la
dguisent, & nous ne leur faisons rien promettre quils soient tents de ne pas tenir. Sil sest
fait en mon absence quelque mal dont jignore lauteur, je me garderai den accuser [136] mile,
ou de lui dire: Est-ce vous?* [*Rien nest plus indiscret quune pareille question, surtout quand lenfant est
coupable: alors, sil croit que vous savez ce quil a fait, il verra que vous lui tendez un pige, & cette opinion ne peut manquer de
lindisposer contre vous. Sil ne le croit pas, il se dira dcouvrirais-je ma faute? Et voil la premire tentation du mensonge
devenue leffet de votre imprudente question.]

Car en cela que ferais-je autre chose, sinon lui apprend le

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nier? Que si son naturel difficile me force avec lui quelque convention, je prendrai si bien mes
mesures que la proposition en vienne toujours de lui, jamais de moi; que, quand il sest engag,
il ait toujours un intrt prsent & sensible remplir son engagement; & qui, si jamais il y
manque, ce mensonge attire sur lui des maux quil voie sortir de lordre mme des choses, &
non pas de la vengeance de son gouverneur. Mais, loin besoin de recourir de si cruels
expdients, je suis presque sr quEmile apprendra fort tard ce que cest que mentir, & quen
lapprenant il sera fort tonn, ne pouvant concevoir quoi peut tre bon le mensonge. Il est il
trs clair que plus je rends son bien-tre indpendant, soit des volonts, soit des jugements des
autres, plus je coupe en lui tout intrt de mentir.
Quand on nest point press dinstruire, on point press dexiger, & lon prend son temps
pour ne rien exiger qu propos. Alors lenfant se forme, en quil ne se gte point. Mais, quand
un tourdi de prcepteur, ne sachant comment sy prendre, lui fait chaque instant promettre
ceci ou cela, sans distinction, sans choix sans mesure, lenfant, ennuy, surcharg de toutes ces
promesses, les [137] nglige, les oublie, les ddaigne enfin, &, les regardant comme autant de
vaines formules, se fait un jeu de les faire & de les violer. Voulez-vous donc quil soit fidle
tenir sa parole, soyez discret lexiger.
Le dtail dans lequel je viens dentrer sur le mensonge peut bien des gards sappliquer
tous les autres quon ne prescrit aux enfans quen les leur rendant seulement hassables, mais
impraticables. Pour leur prcher la vertu, on leur fait aimer tous les vices on les leur donne, en
leur dfendant de les avoir. Veut-on les rendre pieux, on les mne sennuyer lglise; cri leur
faisant incessamment marmotter des prires, on les force daspirer au bonheur de ne plus prie,
Dieu. Pour leur inspirer la charit, on leur fait donner laumne, comme si lon ddaignoit de la
donner soi-mme. Eh! ce nest pas lenfant qui doit donner, cest le matre: quelque
attachement quil ait pour son lve, il doit lui disputer cet honneur; il doit lui faire juger qu
son ge on nen est point encore digne. Laumne est une action dhomme qui connat la valeur
de ce quil donne, & le besoin que son semblable en a. Lenfant, qui ne connat rien de cela, ne
peut avoir aucun mrite donner; il donne sans charit, sans bienfaisance; il est presque
honteux de donner, quand, fond sur son exemple & le vtre, il croit quil ny a que les enfans
qui donnent, & quon ne fait plus laumne tant grand.
Remarquez quon ne fait jamais donner par lenfant que des choses dont il ignore la valeur,
des pices de mtal quil a dans sa poche, & qui ne lui servent qu cela. Un [138] enfan donneroit
plutt cent louis quun gteau. Mais engagez ce prodigue distributeur donner les choses qui
lui sont chres, des jouets, des bonbons, son goter, & nous saurons bientt si vous lavez rendu
vraiment libral.
On trouve encore un expdient cela, cest de rendre bien vite lenfant ce quil a donn,
de sorte quil saccoutume donner tout ce quil sait bien qui lui va revenir. Je nai gure vu
dans les enfans que ces deux espces de gnrosit: donner ce qui ne leur est bon rien, ou
donner ce quils sont srs quon va leur rendre. Faites en sorte, dit Locke, quils soient
convaincus par exprience que le plus libral est toujours le mieux partag. Cest l rendre un
enfan libral en apparence & avare en effet. Il ajoute que les enfans contracteront ainsi
lhabitude de la libralit. Oui, dune libralit usurire, qui donne un oeuf pour avoir un boeuf.
Mais, quand il sagira de donner tout de bon, adieu lhabitude; lorsquon cessera de leur rendre,
ils cesseront bientt de donner. Il faut regarder lhabitude de lme plutt qu celle des

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mains. Toutes les autres vertus quon apprend aux enfants ressemblent celle-l. Et cest leur
prcher ces solides vertus quon use leurs junes ans dans la tristesse! Ne voil-t-il pas une
savante ducation!
Matres, laissez les simagres, soyez vertueux & bons, que vos exemples se gravent dans la
mmoire lves, en attendant quils puissent entrer dans leur coeurs, Au lieu de me hter
dexiger du mien des actes de charit, jaime mieux en faire en sa prsence, & lui ter mme le
moyen de mimiter en cela, comme un honneur qui nest pas de son ge; [139] car il importe
quil ne saccoutume pas regarder les devoirs des hommes seulement comme des devoirs
denfants. Que si, me voyant assister les pauvres, il me questionne l-dessus, & quil soit temps
de lui rpondre,* [*On doit concevoir que je ne rsous pas ses questions quand il lui plat, mais quand il me plat;
autrement ce seroit masservir ses volonts, & me mettre dans la plus dangereuse dpendance ou un gouverneur puisse tre

je lui dirai: " Mon ami, cest que quand les pauvres ont bien voulu quil y et des
riches, les riches ont promis de nourrir tous ceux qui nauraient de quoi vivre ni par leur bien ni
par leur travail." "Vous avez donc aussi promis cela?" reprendra-t-il. "Sans doute; je ne suis
matre du bien qui passe par mes mains quavec la condition qui est attache a sa proprit."
Aprs avoir entendu ce discours, & lon a vu comment on peut mettre un enfant en tat de
lentendre, un autre quEmile seroit tent de mimiter & de se conduire en homme riche; en
pareil cas, jempcherais au moins que ce ne ft avec ostentation; jaimerais mieux quil me
drobt mon droit & se cacht pour donner. Cest une fraude de son ge, & la seule que je lui
pardonnerais.
Je sais que toutes ces vertus par imitation sont des vertus de singe, & que nulle bonne
action nest moralement bonne que quand on la fait comme telle, & non parce que dautres la
font. Mais, dans un ge o le coeur ne sent rien encore, il faut bien faire imiter aux enfans les
actes dont on veut leur donner lhabitude, en attendant quils les puissent faire [140] par
discernement & par amour du bien. Lhomme est imitateur, lanimal mme lest; le got de
limitation est de la nature bien ordonne; mais il dgnre en vice dans la socit. Le singe
imit lhomme quil craint, & nimite pas les animaux quil mprise; il juge bon ce que fait un
tre meilleur que lui. parmi nous, au contraire, nos arlequins de toute espece imitent le beau
pour le dgrader, pour le rendre ridicule; ils cherchent dans le sentiment de leur bassesse
sgaler ce qui vaut mieux queux; ou, sils sefforcent dimiter ce quils admirent, on voit dans
le choix des objets le faux got des imitateurs: ils veulent bien plus en imposer aux autres ou
faire applaudir leur talent, que se rendre meilleurs ou plus sages. Le fondement de limitation
parmi nous vient du dsir de se transporter toujours hors de soi. Si je russis dans mon
entreprise, Emile naura srement pas ce dsir. Il faut donc nous passer du bien apparent quil
peut produire.
Approfondissez toutes les rgles de votre ducation, vous les trouverez ainsi toutes
contre sens, surtout en ce qui concerne les vertus & les moeurs. La seule leon de morale qui
convienne lenfance, & la plus importante tout ge, est de ne jamais faire de mal personne.
Le prcepte mme de faire du bien, sil nest subordonn celui-l, est dangereux, faux,
contradictoire. Qui est-ce qui ne fait pas du bien? tout le monde en fait, le mchant comme les
autres; il fait un heureux aux dpens de cent misrables; & de l viennent toutes nos calamits.
Les plus sublimes vertus sont ngatives: elles sont aussi les plus difficiles, parce quelles sont
[141] sans ostentation, & au-dessus mme de ce plaisir si doux au coeur de lhomme, den
de son lve.]

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renvoyer un autre content de nous. O quel bien fait ncessairement ses semblables celui
dentre eux, sil en est un, qui ne leur fait jamais de mal! De quelle intrpidit dme, de quelle
vigueur de caractre il a besoin pour cela! Ce nest pas en raisonnant sur cette maxime, cest en
tchant de la pratiquer, quon sent combien il est grand & pnible dy russir.* [*Le prcepte de ne
jamais nuire autrui emporte celui de tenir la socit humaine le moins quil est possible; car, dans ltat social, le bien de lun
fait ncessairement le mal de lautre. Ce rapport est dans lessence de la chose, & rien ne sauroit le changer. Quon cherche sur
ce principe lequel est le meilleur, de lhomme social ou du solitaire. Un auteur illustre dit quil ny a que le mchant qui soit seul;
moi je dis quil ny a que le bon qui soit seul. Si cette proposition est moins sentencieuse, elle est plus vraie et mieux raisonne
que la prcdente. Si le mchant toit seul, quel mal ferait-il? Cest dans la socit quil dresse ses machines pour nuire aux
autres. Si lon veut rtorquer cet argument pour lhomme de bien, je rponds par larticle auquel appartient cette note.]

Voil quelques foibles ides des prcautions avec les quelles je voudrois quon donnt aux
enfans les instructions quon ne peut quelquefois leur refuser sans les exposer nuire euxmmes ou aux autres, & surtout a contracter de mauvaises habitudes dont on auroit peine
ensuite les corriger: mais soyons srs que cette ncessite se prsentera rarement pour les
enfans levs comme ils doivent ltre, parce quil est impossible quils deviennent indociles,
mchants, menteurs, avides, quand or naura pas sem dans leurs coeurs les vices qui les
rendent tels. Ainsi ce que jai dit sur ce point sert plus aux [142] exceptions quaux rgles; mais
ces exceptions sont plus frquentes mesure que les enfans ont plus doccasions de sortir de
leur tat & de contracter les vices des hommes. Il faut ncessairement, ceux quon lve au
milieu du monde, des instructions plus prcoces qu ceux quon lve dans la retraite. Cette
ducation solitaire seroit donc prfrable, quand elle ne feroit que donner lenfance le temps
de mrir.
Il est un autre genre dexceptions contraires pour ceux quun heureux naturel lve audessus de leur age. Comme il y a des hommes qui ne sortent jamais de lenfance, il y en a
dautres qui, pour ainsi dire, ny passent point, & sont hommes presque en naissant. Le mal est
que cette dernire exception est trs rare, trs difficile connatre, & que chaque mre,
imaginant quun enfan peut tre un prodige, ne doute point que le sien nen soit un. Elles font
plus, elles prennent pour des indices extraordinaires ceux mmes qui marquent lordre
accoutum: la vivacit, les saillies, ltourderie, la piquante navet; tous signes caractristiques
de lge, & qui montrent le mieux quun enfan nest quun enfant. Est-il tonnant que celui
quon fait beaucoup parler & qui lon permet de tout dire, qui nest gn par aucun gard, par
aucune biensance, fasse par hasard quelque heureuse rencontre? Il le seroit bien plus quil
nen ft jamais, comme il le seroit quavec mille mensonges un astrologue ne prdt jamais
aucune vrit. Ils mentiront tant, disoit Henri IV, qu la fin ils diront vrai. Quiconque veut
trouver quelques bons mots na qu dire beaucoup de sottises. Dieu garde de mal les gens la
mode, qui nont pas dautre mrite pour tre fts!
[143] Les penses les plus brillantes peuvent tomber dans le cerveau des enfants, ou plutt
les meilleurs mots dans leur] bouche, comme les diamants du plus grand prix sous leurs mains,
sans que pour cela ni les penses ni les diamants leur appartiennent; il ny a point de vritable
proprit pour cet ge en aucun genre. Les choses que dit un enfan ne sont pas pour lui ce
quelles sont pour nous; il ny joint pas les mmes ides. Ces ides, si tant est quil en ait, nont
dans sa tte ni suite ni liaison; rien de fixe, rien dassur dans tout ce quil pense. Examinez
votre prtendu prodige. En de certains moments vous lui trouverez un ressort dune extrme

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activit, une clart desprit percer les nues. Le plus souvent ce mme esprit vous paroit lche,
moite, & comme environn dun pais brouillard. Tantt il vous devance, & tantt il reste
immobile. Un instant vous diriez: cest un gnie, et linstant daprs: cest un sot. Vous vous
tromperiez toujours; cest un enfant. Cest un aiglon qui fend lair un instant, & retombe
linstant daprs dans son aire.
Traitez-le donc selon son ge malgr les apparences, & craignez dpuiser ses forces pour
les avoir voulu trop exercer. Si ce jeune cerveau schauffe, si vous voyez quil commence
bouillonner, laissez-le dabord fermenter en libert, mais ne lexcitez jamais, de peur que tout
ne sexhale; & quand les premiers esprits se seront vapors, retenez, comprimez les autres,
jusqu ce quavec les annes tout se tourne en chaleur vivifiante & en vritable force.
Autrement vous perdrez votre temps & vos soins, vous dtruirez votre propre ouvrage; & aprs
vous tre indiscrtement enivrs de toutes ces [144] vapeurs inflammables, il ne vous restera
quun marc sans vigueur.
Des enfans tourdis viennent les hommes vulgaires: je ne sache point dobservation plus
gnrale & plus certaine que cella-la. Rien nest plus difficile que de distinguer dans lenfance la
stupidit relle, de cette apparente & trompeuse stupidit qui est lannonce des mes fortes. Il
parat dabord trange que les deux extrmes aient des signes si semblables: et cela doit
pourtant tre; car, dans un ge o lhomme na encore nulles vritables ides, toute la
diffrence qui se trouve entre celui qui a du gnie & celui qui nen a pas, est que le dernier
nadmet que de fausses ides, & que le premier, nen trouvant que de telles, nen admet aucune:
il ressemble donc au stupide en ce que lun nest capable de rien, et que rien ne convient
lautre. Le seul signe qui peut les distinguer dpend du hasard, qui peut offrir au dernier
quelque ide sa porte, au lieu que le premier est toujours le mme partout. Le jeune Caton,
durant soi, enfance, sembloit un imbcile dans la maison. il toit taciturne & opinitre, voil
tout le jugement quon portoit de lui. Ce ne fut que dans lantichambre de Sylla que son oncle
apprit le connatre. Sil ne ft point entr dans cette antichambre, peut-tre et-il pass pour
une brute jusqu lge de raison. Si Csar net point vcu, tre et-on toujours traite de
visionnaire ce mme Caton qui pntra son funeste gnie, et prvit tous ses projets de si loin. O
que ceux qui jugent si prcipitamment le enfants sont sujets se tromper! Ils sont souvent plus
enfans queux jai vu, dans un ge assez avanc, un [145] homme qui mhonoroit de son amiti
passer dans sa famille & chez ses amis pour un esprit born: cette excellente tte se mrissait
en silence. Tout coup il sest montr philosophe, & je ne doute pas que la postrit ne lui
marque une place honorable & distingue parmi les meilleurs raisonneurs et les plus profonds
mtaphysiciens de son sicle.
Respectez lenfance, & ne vous pressez point de la juger, soit en bien, soit en mal. Laissez
les exceptions sindiquer, se prouver, se confirmer longtemps avant dadopter pour elles des
mthodes particulires. Laissez longtemps agir la nature, avant de vous mler dagir sa place,
de peur de contrarier ses oprations. Vous connaissez, dites-vous, le prix du temps & nen
voulez point perdre. Vous ne voyez pas que cest bien plus le perdre den mal user que de nen
rien faire, et quun enfan mal instruit est plus loin de la sagesse que celui quon na point
instruit du tout. Vous tes alarm de le voir consumer ses premires annes ne rien faire.
Comment! nest-ce rien que dtre heureux? nest-ce rien que de sauter, jouer, courir toute la
journe? De sa vie il ne sera si occup. Platon, dans sa Rpublique, quon croit si austre,

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nlve les enfans quen ftes, jeux, chansons, passe-temps; on diroit quil a tout fait quand il
leur a bien appris se rjouir; et Snque, parlant de lancienne jeunesse romaine: Elle tait, ditil, toujours debout, on ne lui enseignoit rien quelle dt apprendre assise. En valait-elle moins,
parvenue lge viril? Effrayez-vous donc peu de cette oisivet prtendue. Que diriez-vous
dun homme qui, pour mettre toute la vie profit ne voudroit jamais dormir? Vous [146] diriez:
Cet homme est insens; il ne jouit pas du temps, il se lte; pour fuir le sommeil, il court la
mort. Songez donc que cest ici la mme que jenfance est le sommeil de la raison.
Lapparente facilit dapprendre est cause de la perte des enfants. On ne voit pas que cette
facilit mme est la preuve quils napprennent rien. Leur cerveau lisse et poli rend comme un
miroir les objets quon lui prsente; mais rien ne reste, rien ne pntre. Lenfant retient les
mots, les ides se rflchissent; ceux qui lcoutent les entendent, lui seul ne les entend point.
Quoique la mmoire & je raisonnement soient deux facults essentiellement diffrentes,
cependant lune ne se dveloppe vritablement quavec lautre. Avant lge de raison lenfant
ne reoit pas des ides, mais des images; & il y a cette diffrence entre les unes & les autres, que
les images ne sont que des peintures absolues des objets sensibles, & que les ides sont des
notions des objets, dtermines par des rapports. Une image peut tre seule dans lesprit qui se
la reprsente; mais toute ide en suppose dautres. Quand on imagine, on ne fait que voir;
quand on conoit, on compare. Nos sensations sont purement passives au lieu que toutes nos
perceptions ou ides naissent dun principe actif qui juge. Cela sera dmontr ci-aprs.
Je dis donc que les enfants, ntant pas capables de jugement, nont point de vritable
mmoire. Ils retiennent des sons, des figures, des sensations, rarement des ides, plus
rarement leurs liaisons. En mobjectant quils apprennent [147] quelques lments de gomtrie,
on croit bien prouver contre moi; & tout au contraire, Cest pour moi quon prouve: on montre
que, loin de savoir raisonner deux-mmes, ils ne savent pas mme retenir les raisonnements
dautrui; car suivez ces petits gomtres dans leur mthode, vous voyez aussitt quils nont
retenu que lexacte impression de la figure & les termes de la dmonstration. A la moindre
objection nouvelle, ils ny sont plus; renversez la figure, ils ny sont plus. Tout leur savoir est
dans la sensations, rien na pass jusqu lentendement. Leur mmoire elle-mme nest gure
plus parfaite que leurs autres facults, puisquil faut presque toujours quils rapprennent, tant
grands, les choses dont ils ont appris les mots dans lenfance.
Je suis cependant bien loign de penser que les enfans naient aucune espce de
raisonnement.* [*Jai fait cent fois rflexion, en crivant, quil est impossible, dans un long ouvrage, de donner toujours
les mmes sens aux mmes mots. Il ny a point de Languue assez riche pour fournir autant de termes, de tours & de phrases que
nos ides peuvent avoir de modifications. La mthode de dfinir tous les termes, & de substituer sans cesse la dfinition la
place du dfini, est belle, mais impraticable; car comment viter le cercle? Les dfinitions pourraient tre bonnes si lon pas des
mots pour les faire. Malgr cela, je suis persuad quon peut tre clair, mme dans la pauvret de notre langue, non pas en
donnant toujours les mmes acceptions aux mmes mots, mais en faisant en sorte, autant de fois quon emploie chaque mot,
que lacception quon lui donne soit suffisamment dtermine par les ides qui sy rapportent, & que chaque priode o ce mot
se trouve lui serve, pour ainsi dire, de dfinition. Tantt je dis que les enfants sont incapables de raisonnement, & tantt je les
fais raisonner avec assez de je ne crois pas en cela me contredire dans mes ides, mais je ne puis disconvenir que je ne me

Au contraire, je vois quils raisonnent trs bien dans tout ce


quils connaissent & qui se rapporte leur intrt prsent & sensible. Mais cest sur leurs
connaissances que lon se trompe en leur prtant celles quils nont pas, & les faisant raisonner
contredise souvent dans mes expressions.]

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sur ce quils ne sauraient comprendre. On se trompe encore [148] en voulant les rendre attentifs
des considrations qui ne les touchent en aucune manire, comme celle de leur intrt venir,
de leur bonheur tant hommes, de lestime quon aura pour eux quand ils seront grands;
discours qui, tenus des tres dpourvus de toute prvoyance, ne signifient absolument rien
pour eux. Or, toutes les tudes forces de ces pauvres infortuns tendent ces objets
entirement trangers leurs esprits. Quon juge de. lattention quils y peuvent donner.
Les pdagogues qui nous talent en grand appareil les instructions quils donnent leurs
disciples sont pays pour tenir un autre langage: cependant on voit, par leur propre conduite,
quils pensent exactement comme moi. Car, que leur apprennent-ils, enfin? Des mots, encore
des mots, & toujours des mots. Parmi les diverses sciences quils se vantent de leur enseigner,
ils se gardent bien de choisir celles qui leur seraient vritablement utiles, parce que ce seraient
es sciences de choses, & quils ny russiraient pas; mais celles quon parat savoir quand on en
sait les termes, le blason, la gographie, la chronologie, les langues, etc.; [149] Toutes tudes si
loin de lhomme, & surtout de lenfant, que cest une merveille si rien de tout cela lui peut tre
que une seule fois en sa vie.
On sera surpris que je compte ltude des Langues au nombre des inutilits de lducation:
mais on se souviendra que je ne parle ici que des tudes du premier ge, & quoi que quon
puisse dire, je ne crois pas que jusqu lge de douze ou quinze ans nul enfant, les prodiges
part, ait jamais vraiment appris deux Langues.
Je conviens que si ltude des Langues ntoit que celle des mots, cest-a-dire des figures ou
des sons qui les expriment, cette tude pourroit convenir aux enfans: mais les Langues en
changeant les signes modifient aussi les ides quils reprsentent. Les ttes se forment sur les
langages, les penses prennent la teinte des idiomes. La raison seule est commune, lesprit un
chaque Languue a sa forme particulire; diffrence qui pourroit bien tre en partie la cause ou
leffet des caractres nationaux; &, ce qui parat confirmer cette conjecture est que, chez toutes
les nations du monde, la Langue suit les vicissitudes des moeurs, & se conserve ou saltre
comme elles.
De ces formes diverses lusage en donne une lenfant, & cest la seule quil garde jusqu
lge de raison. Pour en avoir deux, il faudrait quil sut comparer des ides; & comment les
comparerait-il quand il est peine en tat de les concevoir? Chaque chose peut avoir pour lui
mille signes diffrens; mais chaque ide ne peut avoir quune forme, il ne peut donc apprendre
parler quune Langue. [150] Il en apprend cependant plusieurs, me dit-on: je le nie. Jai vu de
ces petits prodiges qui croyaient paler cinq ou six langues. Je les ai entendus successivement
parle allemand, en termes latins, en termes franais, en termes italiens; ils se servaient la
vrit de cinq ou six dictionnaires, mais ils ne parlaient toujours quallemand. En un mot,
donnez aux enfans tant de synonymes quil vous plaira: vous changerez les mots, non la
langue; ils nen sauront jamais quune.
Cest pour cacher en ceci leur inaptitude quon les exerce par prfrence sur les langues
mortes, dont il ny a plus de juges quon ne puisse rcuser. Lusage familier de ces langues tant
perdu depuis longtemps, on se contente dimiter ce quon en trouve crit dans les livres; & lon
appelle cela les paler. Si tel est le grec et le latin des matres, quon juge de celui des enfants! A
peine ont-ils appris par coeur leur rudiment, auquel ils nentendent absolument rien, quon

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leur apprend dabord rendre un discours en mots latins; puis, quand ils sont plus avancs,
coudre en prose des phrases de Cicron, & en vers des centons de Virgile. Alors ils croient paler
latin: qui est-ce qui viendra les contredire?
En quelque tude que ce puisse tre, sans lide des choses reprsentes, les si ns
reprsentants ne sont rien. On borne pourtant toujours lenfant ces signes, sans jamais
pouvoir lui faire comprendre aucune des choses quils reprsentent. En pensant lui apprendre
la description de la terre, on ne lui apprend qu connatre des cartes; on lui apprend des [151]
noms de villes, de pays, de rivires, quil ne conoit pas exister ailleurs que sur le papier o on
les lui montre. Je me souviens davoir vu quelque part une gographie qui commenoit ainsi:
Quest-ce que le monde? Cest un globe de carton. Telle est prcisment la gographie des
enfants. Je pose en fait quaprs deux ans de sphre & de cosmographie, il ny a pas un seul
enfant de dix ans qui, sur les rgles quon lui a donnes, st se conduire de Paris Saint-Denis.
Je pose en fait quil ny en a pas un qui, sur un plan du jardin de son pre, fut en tat den suivre
les dtours sans sgarer. Voil ces docteurs qui savent point nomm o sont Pkin, Ispahan,
le Mexique, & tous les pays de la terre.
Jentends dire quil convient doccuper les enfans des tudes o il ne faille que des yeux:
ce a pourroit tre sil y avoit quelque tude o il ne fallt que des yeux; mais je nen connois
point de telle.
Par une erreur encore plus ridicule, on leur fait tudier lhistoire: on simagine que
lhistoire est leur porte, parce quelle nest quun recueil de faits. Mais quentend-on par ce
mot de faits? Croit-on que les rapports qui dterminent les faits historiques soient si faciles
saisir, que les ides sen forment sans peine dans lesprit des enfans? Croit-on que la vritable
connaissance des vnements soit sparable de celle de leurs causes, de celle de leurs effets, &
que lhistorique moral quon puisse connatre lun sans lautre? Si vous ne voyez dans les
actions des hommes que les mouvements extrieurs & purement physiques, quapprenez-vous
[152] dans lhistoire? Absolument rien; & cette tude, dnue de tout intrt, ne vous donne pas
plus de plaisir que dinstruction. Si vous voulez apprcier ces actions par leurs rapports
moraux, essayez de faire entendre ces rapports vos lves, & vous verrez alors si lhistoire est
de leur ge.
Lecteurs, souvenez-vous toujours que celui qui vous parle nest ni un savant ni un
philosophe, mais un homme Simple, ami de la vrit, sans parti, sans systme; un solitaire qui,
vivant peu avec es hommes, a moins doccasions de simboire de leurs prjugs, & plus de
temps pour rflchir sur ce qui le frappe quand il commerce avec eux. Mes raisonnements sont
moins fonds sur des principes que sur des faits; & je crois ne pouvoir mieux vous mettre
porte den juger, que de vous rapporter souvent quelque exemple des observations qui me les
suggrent.
Jtois all passer quelques jours la campagne chez une bonne mre de famille qui prenoit
grand soin de ses enfans & de leur ducation. Un matin que jtais prsent aux leons de lan,
son gouverneur, qui lavoit trs bien instruit de lhistoire ancienne, reprenant celle
dAlexandre, tomba sur le trait connu du mdecin Philippe, quon a mis en tableau, & qui
srement en valoit bien la peine. Le gouverneur, homme de mrite, fit sur lintrpidit
dAlexandre plusieurs rflexions qui ne me plurent point, mais que jvitai de combattre, pour
ne pas le dcrditer dans lesprit de son lve. A table, on ne manqua pas, selon la mthode

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franaise, de faire beaucoup babiller le petit bonhomme. La vivacit naturelle son ge, &
lattente dun applaudissement [153] sr, lui firent dbiter `mille sottises, tout travers
lesquelles partaient de temps en temps quelques mots heureux qui faisaient oublier le reste.
Enfin vint lhistoire du mdecin Philippe: il la raconta fort nettement & avec beaucoup de grce.
Aprs lordinaire tribut dloges quexigeoit la mre & quattendoit le fils, on raisonna sur ce
quil avoit dit. Le plus grand nombre blma la tmrit dAlexandre; quelques-uns, lexemple
du gouverneur, admiraient sa fermet, son courage: ce qui me fit comprendre quaucun de ceux
qui taient prsents ne voyoit en quoi consistoit la vritable beaut de ce trait. Pour moi, leur
dis-je, il me paroit que sil y a le moindre courage, la moindre fermet dans laction
dAlexandre, elle nest quune extravagance. Alors tout le monde se runit, & convint que
ctoit une extravagance. Jallois rpondre & mchauffer, quand une femme qui toit ct de
moi, & qui navoit pas ouvert la bouche, se pencha vers mon oreille, & me dit tout bas: Tais-toi,
Jean-Jacques, ils ne tentendront pas. Je la regardai, je fus frapp, & je me tus.
Aprs le dner, souponnant sur plusieurs indices que mon jeune docteur navait rien
compris du tout lhistoire quil avoit si bien raconte, je le pris par la main, je fis avec lui un
tour de parc, & layant questionn tout mon aise, je trouvai quil admiroit plus que personne
le courage si vant dAlexandre: mais savez-vous o il voyoit ce courage? uniquement dans
celui davaler dun seul trait un breuvage de mauvais got, sans hsiter, sans marquer la
moindre rpugnance. Le pauvre enfant, qui lon avoit fait prendre [154]mdecine il ny avoit
pas quinze jours, et qui ne lavoit prise quavec une peine infinie, en avoit encore le dboire la
bouche. La mort, lempoisonnement, ne passaient dans son esprit que pour des sensations
dsagrables, & il ne concevoit pas, pour lui, dautre poison que du sn. Cependant il faut
avouer que la fermet du hros avoit fait une grande impression sur son jeune coeur, & qu la
premire mdecine il faudroit avaler il avoit bien rsolu dtre un Alexandre. Sans entrer dans
des claircissements qui passaient videmment sa porte, je le confirmai dans ces dispositions
louables, et je men retournai riant en moi-mme de la haute sagesse es pres & des matres, qui
pensent apprendre lhistoire aux enfants.
Il est ais de mettre dans leurs bouches les mots de rois, dempires, de guerres, de
conqutes, de rvolutions, de lois; mais quand il sera question dattacher ces mots des ides
nettes, il y aura loin de lentretien du jardinier Robert toutes ces explications.
Quelques lecteurs, mcontents du Tais-toi, Jean-Jacques, demanderont, je le prvois, ce
que je trouve enfin de si beau dans laction dAlexandre. Infortuns! sil faut vous le dire,
comment le comprendrez-vous? Cest quAlexandre croyait la vertu; cest quil y croyoit sur
sa tte, sur sa propre vie; cest que sa grande me toit faite pour y croire. O que cette mdecine
avale toit une belle profession de foi! Non, jamais mortel nen fit une si sublime. Sil est
quelque moderne Alexandre, quon me le montre de pareils traits.
[155]Sil ny a point de science de mots, il n y a point dtude propre aux enfants. Sils nont
pas de vraies ides, ils nont point de vritable mmoire; car je nappelle pas ainsi celle qui en
retient que des sensations. Que sert dinscrire dans leur tte un catalogue de signes qui ne
reprsentent rien pour eux? En apprenant les choses, napprendront-ils pas les signes?
Pourquoi leur donner la peine inutile de les apprend eux fois? Et cependant quels dangereux
prjuges ne commence-t-on pas leur inspirer, en leur faisant prendre pour de la science des

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mots qui nont aucun sens pour eux! Cest du premier mot dont lenfant se paye, cest de la
premire chose quil apprend sur la parole dautrui, sans en voir lutilit lui-mme, que son
jugement est perdu: il aura longtemps briller aux yeux des sots avant quil rpare une telle
perte* [*La plupart des savants le sont la manire des enfants. La vaste rudition rsulte moins dune multitude dides
que dune multitude dimages. Les dates, les noms propres, les lieux, tous les objets isols ou dnus dides, se retiennent
uniquement par la mmoire des signes, & rarement se rappelle-t-on quelquune de ces choses sans voir en mme temps le recto
ou le verso de la page o on la lue, ou la figure sous laquelle on la vit la premire fois. Telle toit peu prs la science la mode
des sicles derniers. Celle de notre sicle est autre chose: on netudie plus, on nobserve plus; on rve, & lon nous donne
gravement pour de la philosophie les rves de quelques mauvaises nuits. On me dira que je rve aussi; jen conviens: mais ce
que les autres nont garde de faire, je donne mes rves pour des rves, laissant chercher au lecteur sils ont quelque chose dutile
aux gens veills.]

Non, si la nature donne au cerveau dun enfan cette souplesse qui le rend propre recevoir
toutes sortes [156] dimpressions, ce nest pas pour quon y grave des noms de rois, des dates,
des termes de blason, de sphre, de gographie, & tous ces mots sans aucun sens pour son ge &
sans aucune utilit pour quelque ge que ce soit; dont on accable sa triste & strile enfance; mais
cest pour que toutes les ides quil peut concevoir & qui lui sont utiles, toutes celles qui se
rapportent son bonheur & doivent lclairer un jour sur ses devoirs, sy tracent de bonne
heure en caractres ineffaables, & lui servent se conduire pendant sa vie dune manire
convenable son tre & ses facults.
Sans tudier dans les livres, lespce de mmoire que peut avoir un enfan ne reste pas pour
cela oisive; tout ce quil voit, tout ce quil entend le frappe, & il sen souvient; il tient registre en
lui-mme des actions, des discours des hommes; et tout ce qui lenvironne est le livre dans
lequel, sans y songer, il enrichit continuellement sa mmoire en attendant que son jugement.
puisse en profiter. Cest dans le choix de ces objets, cest dans le soin, de lui prsenter sans cesse
ceux quil peut connatre & de lui cacher ceux quil doit ignorer, que consiste le vritable art de
cultiver en lui cette premire facult; & cest par l quil faut tcher de lui former un magasin de
connaissances qui servent son ducation durant sa jeunesse, & sa conduite dans tous les
temps. Cette mthode, il est vrai, ne forme point de petits prodiges & ne fait pas briller les
gouvernantes et les prcepteurs; mais elle forme des hommes judicieux, robustes, sains de
corps et dentendement, qui, sans stre fait admirer tant jeunes, se font honorer tant grands.
[157] mile napprendra jamais rien par coeur, pas mme des fables, pas mme celles de la
Fontaine, toutes naves, toutes charmantes quelles sont; car les mots des fables ne sont pas
plus les fables que les mots de lhistoire ne sont lhistoire. Comment peut-on saveugler assez
pour appeler les fables la morale des enfants, sans songer que lapologue, en les amusant, les
abuse; que, sduits par le mensonge, ils laissent chapper la vrit, & que ce quon fait pour leur
rendre linstruction agrable les empche den profiter? Les fables peuvent instruire les
hommes; mais il faut dire la vrit nue aux enfans: sitt quon la couvre dun voile, ils ne se
donnent plus la peine de le lever.

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On fait apprendre les fables de la Fontaine tous les enfants, & il ny en a pas un seul qui
les entende. Quand ils les entendraient, ce seroit encore pis; car la morale en est tellement
mle & si disproportionne leur ge, quelle les porteroit plus au vice qu la vertu. Ce sont
encore l, direz-vous, des paradoxes. Soit; mais voyons si ce sont des vrits.
Je dis quun enfan nentend point les fables quon lui fait apprendre, parce que quelque
effort quon fasse pour les rendre simples, linstruction quon en veut tirer force dy faire entrer
des ides quil ne peut saisir, & que le tour mme de la posie, en les lui rendant plus faciles
retenir, les lui rend plus difficiles concevoir, en sorte quon achte lagrment aux dpens de
la clart. Sans citer cette multitude de fables qui nont rien dintelligible ni dutile pour les
enfants, et quon leur fait indiscrtement apprendre avec les autres, parce quelles [158] sy
trouvent mles, bornons-nous celles que lauteur semble avoir faites spcialement pour eux.
Je ne connois dans tout le recueil de la Fontaine que] fables o brille minemment la
navet purile; de ces cinq ou six je prends pour exemple la premire de toutes,* [*Cest la
seconde, & non la premire, comme la trs bien remarqu M. Formey.] parce que cest celle dont la morale est le
plus de tout ge, celle que les enfans saisissent le mieux, celle quils apprennent avec le plus de
plaisir, enfin celle que pour ce a mme lauteur a mise par rfrence la tte de son livre. En lui
supposant rellement: lobjet dtre entendue des enfants, de leur plaire & de les instruire, cette
fable est assurment son chef-doeuvre: quon me permette donc de la suivre & de lexaminer
en peu de mots.
LE CORBEAU ET LE RENARD
FABLE
Matre corbeau, sur un arbre perch,
Matre! que signifie ce mot en lui-mme? que signifie-t-il au-devant dun nom propre?
quel sens a-t-il dans cette occasion?
Quest-ce quun corbeau?
Quest-ce quun arbre perch? Lon ne dit pas sur un arbre perch, lon dit perch sur un
arbre. Par consquent, il faut paler des inversions de la posie; il faut dire ce que cest que prose
& que vers.
[159]Tenoit dans son bec un fromage.
Quel fromage? tait-ce un fromage de Suisse, de Brie, ou de Hollande? Si lenfant na point
vu de corbeaux, que gagnez-vous lui en paler? sil en a vu, comment concevra-t-il quils
tiennent un fromage leur bec? Faisons toujours des images daprs nature.
Matre renard, par lodeur allch,
Encore un matre! mais pour celui-ci cest bon titre: il est matre pass dans les tours de
son mtier. Il faut dire ce que cest quun renard, & distinguer son vrainaturel du caractre de
convention quil a clans les fables.
Allch. Ce mot nest pas usit. Il le faut expliquer, il faut dire quon ne sen sert plus quen
vers. Lenfant demandera pourquoi lon parle autrement en vers quen prose. Que lui
rpondrez-vous?

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Allch par lodeur dun fromage! Ce fromage, tenu par un corbeau perch sur un arbre, devoit
avoir beaucoup dodeur pour tre senti par le renard dans un taillis ou dans son terrier! Est-ce
ainsi que vous exercez votre lve cet esprit de critique judicieuse qui ne sen laisse imposer
qua bonnes enseignes, & sait discerner la vrit du mensonge dans les narrations dautrui?
Lui tint peu prs ce langage:
Ce langage! Les renards parlent donc? ils parlent donc la mme Languue que les corbeaux?
Sage prcepteur, [160] prends garde toi; pse bien ta rponse avant de la faire; elle importe
plus que tu nas pens.
Eh! bonjour, monsieur le corbeau!
Monsieur! titre que lenfant voit tourner en drision, mme avant quil sache que cest un
titre dhonneur. Ceux qui disent monsieur du Corbeau auront bien dautres affaires avant que
davoir expliqu ce du.
Que vous etes joli! que vous ne semblez beau!
Cheville, redondance inutile. Lenfant, voyant rpter la mme chose en dautres termes,
apprend paler lchement. Si vous dites que cette redondance est un art de lauteur, quelle
entre dans le dessein du renard qui veut paratre multiplier les loges avec des paroles, cette
excuse sera bonne pour moi, mais non pas pour mon lve.
Sans mentir, si votre ramage
Sans mentir! on ment donc quelquefois? O en sera lenfant si vous lui apprenez que le
renard ne dit sans mentir que parce quil ment?
Rpondoit votre plumage,
Rpondait! que signifie ce mot? Apprenez comparer des qualits aussi diffrentes que la
voix le plumage; vous verrez comme il vous entendra.
[161] Vous seriez le phnix des htes de ces bois.
Le phnix! Quest-ce quun phnix? Nous voici tout coup jets dans la menteuse
antiquit, presque dans la mythologie.
Les htes de ces bois! Quel discours figur! Le flatteur ennoblit son langage & lui donne
plus de dignit pour le rendre plus sduisant. Un enfan entendra-t-il cette finesse? sait-il
seulement, peut-il savoir ce que cest quun style noble & un style bas?
A ces mots, le corbeau ne se sent pas de joie,
Il faut avoir prouv dj des passions bien vives pour sentir Cette expression proverbiale.
Et, pour montrer sa belle voix,
Noubliez pas que, pour entendre ce vers & toute la fable, lenfant doit savoir ce que cest
que la belle voix du corbeau.
Il ouvre un large bec, laisse tomber sa proie.
Ce vers est admirable, lharmonie seule en fait image. Je vois un grand vilain bec ouvert;
jentends tomber le fromage travers les branches: mais ces sortes de beauts sont perdues
pour les enfants.
Le renard sen saisit, & dt: Mon bon monsieur,
Voil donc la bont transforme en btise. Assurment on ne perd pas de temps pour
instruire les enfants.

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[162] Apprenez que tout flatteur

Maxime gnrale; nous ny sommes plus.


Vit aux dpens de celui qui lcoute.
Jamais enfan de dix ans nentendit ce vers-l.
Cette leon vaut bien un fromage, sans doute.
Ceci sentend, & la pense est trs bonne. Cependant il y aura encore bien peu denfants
qui sachent comparer une leon un fromage, & qui ne prfrassent le fromage la leon. Il
faut donc leur faire entendre que ce propos nest quune raillerie. Que de finesse pour des
enfants!
Le corbeau, honteux & confus,
Autre plonasme; mais celui-ci est inexcusable.
Jura, mais un peu tard quon ne ly prendroit plus.
Jura! Quel est le sot de matre qui ose expliquer lenfant ce que cest quun serment?
Voil bien des dtails, bien moins cependant quil nen faudrait pour analyser toutes les
ides de cette fable, & les rduire aux ides simples & lmentaires dont chacune delles est
compose. Mais que est-ce qui croit avoir besoin de cette analyse pour se entendre la
jeunesse? Nul de nous nest assez philosophe pour savoir se mettre la place dun enfant.
Passons maintenant la morale.
[163] Je demande si cest des enfans de dix ans quil faut apprendre quil y a des hommes
qui flattent & mentent pour leur profit? On pourroit tout au plus leur apprendre quil y a des
railleurs qui persiflent les petits garons, & se moquent en secret de leur sotte vanit; mais le
fromage gte tout; on leur apprend moins ne pas le laisser tomber de leur bec qu le faire
tomber du bec dun autre. Cest ici mon second paradoxe, & ce nest pas le moins important.
Suivez les enfans apprenant leurs fables, & vous verrez que, quand ils sont en tat den
faire lapplication, ils en font presque toujours une contraire lintention de lauteur, & quau
lieu de sobserver sur le dfaut dont on les veut gurir ou prserver, ils penchent aimer le vice
avec lequel on tire parti des dfauts des autres. Dans la fable prcdente, les enfans se moquent
du corbeau, mais ils saffectionnent tous au renard; dans la fable qui suit, vous croyez leur
donner la cigale pour exemple; & point du tout, cest la fourmi quils choisiront. On naime
point shumilier: ils prendront toujours le beau rle; cest le choix de lamour-propre, cest un
choix trs naturel. Or, quelle horrible leon pour lenfance! Le plus odieux de tous les monstres
seroit un enfan avare & dur, qui sauroit ce quon lui demande & ce quil refuse. La fourmi fait
plus encore, elle lui apprend railler dans ses refus.
Dans toutes les fables o le lion est un des personnages, comme cest dordinaire le plus
brillant, lenfant ne manque point de se faire lion; & quand il prside quelque partage, [164]
bien instruit par son modle, il a grand soin de semparer de tout. Mais, quand le moucheron
terrasse le lion, cest une autre affaire; alors lenfant nest plus lion, il est moucheron. Il
apprend tuer un jour coups daiguillon ceux quil noseroit attaquer de pied ferme.
Dans la fable du loup maigre & du chien gras, au lieu dune leon de modration quon
retend lui donner, il en prend une de licence. Je noublierai jamais davoir vu beaucoup pleurer
une petite fille quon avoit dsole avec cette fable, tout en lui prchant toujours la docilit. On
eut peine savoir la cause de ses pleurs; on la sut enfin. La pauvre enfan sennuyoit dtre la

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chane, elle se sentoit le cou pel; elle pleuroit de ntre pas loup.
Ainsi donc la morale de la premire fable cite est pour lenfant une leon de la plus basse
flatterie; celle de la seconde, une leon dinhumanit; celle de la troisime, une leon
dinjustice; celle de la quatrime, une leon de satire; celle de la cinquime, une leon
dindpendance. Cette dernire leon, pour tre superflue mon lve, nen est pas plus
convenable aux vtres. Quand vous leur donnez des prceptes qui se contredisent, quel fruit
esprez-vous de vos soins? Mais peut-tre, cela prs, toute cette morale qui me sert
dobjection contre les fables fournit-elle autant de raisons de les conserver. Il faut une morale
en paroles & une en actions dans la socit, & ces deux morales ne se ressemblent point. La
premire est dans le catchisme, o on la laisse; lautre est dans les fables de la Fontaine pour
les enfants, & dans ses [165] contes pour les mres. Le mme auteur suffit tout.
Composons, monsieur de la Fontaine. Je promets, quant moi, de vous lire avec choix, de
vous aimer, de minstruire dans vos fables; car jespre ne pas me tromper sur leur objet; mais,
pour mon lve, permettez que je ne lui en laisse pas tudier une seule jusqu ce que vous
mayez prouve quil est bon pour lui dapprendre des choses dont il ne comprendra pas le quart;
que, dans celles quil pourra comprendre, il ne prendra jamais le change, & quau lieu de se
corriger sur la dupe, il ne se formera pas sur le fripon.
En tant ainsi tous les devoirs des enfants, jte les instruments de leur plus grande
misre, savoir les livres. La lecture est le flau de lenfance, & presque la seule occupation quon
lui sait donner. A peine douze ans Emile saura-t-il ce que cest quun livre. Mais il faut bien
moins, dira-t-on, quil sache lire. Jen conviens: il faut quil sache lire quand la lecture lui est
utile; jusqulors elle nest bonne qu lennuyer.
Si lon ne doit rien exiger des enfans par obissance, ilsensuit quils ne peuvent rien
apprendre dont ils ne sentent lavantage actuel & prsent, soit dagrment, soit dutilit;
autrement quel motif les porteroit lapprendre? Lart de paler aux absents & de les entendre,
lart lu leur communiquer au loin sans mdiateur nos sentiments, nos volonts, nos dsirs, est
un art dont lutilit peut tre rendue sensible tous les ges. Par quel prodige cet art si utile & si
agrable est-il devenu un tourment pour lenfance? Parce quon [166] la contraint de sy
appliquer malgr elle, et quon le met des usages auxquels elle ne comprend rien. Un enfan
nest pas fort curieux de perfectionner linstrument avec lequel on le tourmente; mais faites que
cet instrument serve ses plaisirs, & bientt il sy appliquera malgr vous.
On se fait une grande affaire de chercher les meilleures mthodes dapprendre lire; on
invente des bureaux, des cartes; on fait de la chambre dun enfan un atelier dimprimerie. Locke
veut quil apprenne lire avec des ds. Ne voil-t-il pas une invention bien trouve? Quelle
piti! Un moyen plus sr que tout cela, et celui quon oublie toujours, est le dsir dapprendre.
Donnez lenfant ce dsir, puis laissez l vos bureaux & vos ds, toute mthode lui sera bonne.
Lintrt prsent, voil le grand mobile, le seul qui mne srement & loin. mile reoit
quelquefois de son pre, de sa mre, de ses parents, de ses amis, des billets dinvitation pour un
dner, pour une promenade, pour une promenade, pour une partie sur leau, pour voir quelque
fte publique. Ces billets sont courts, clairs, nets, bien crits. Il faut trouver quelquun qui les lui
lise; ce quelquun ou ne se trouve pas toujours a point nomm, ou rend lenfant le peu de
complaisance que lenfant eut pour lui la veille. Ainsi loccasion, le moment se passe. On lui lit
enfin le billet, mais il nest plus temps. Ah! si lon et su lire soi-mme! On en reoit dautres:

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ils sont si courts! le sujet en est si intressant! on voudroit essayer de les dchiffrer; on trouve
tantt de laide & tantt des refus. On svertue, on dchiffre enfin la moiti dun billet: [167] il
sagit daller demain manger de la crme... on ne sait o ni avec qui... Combien on fait defforts
pour lire le reste! Je ne crois pas qumile ait besoin du bureau. Parle prsent de lcriture?
Non, jai honte de mamuser a ces niaiseries dans un trait de lducation.
Jajouterai ce seul mot qui fait une importante maxime cest que, dordinaire, on obtient
trs srement & trs vite ce quon nest pas press dobtenir. Je suis presque sr quEmile saura
parfaitement lire & crire avant lge de dix ans, prcisment parce quil mimporte fort peu
quil le sache avant quinze; mais jaimerois mieux quil ne st jamais lire que dacheter cette
science au prix de tout ce qui peut la rendre utile: de quoi lui servira la lecture quand on len
aura rebut pour jamais? Id imprimis cavere oportebit, ne studia, qui amare nondum potest,
oderit, & amaritudinem semel perceptam etiam ultra rudes annos reformidet.* [*Quintil. L. I. C. 1.]
Plus jinsiste sur ma mthode inactive, plus je sens les objections se renforcer. Si votre
lve napprend rien de vous, il apprendra des autres. Si vous ne prvenez lerreur par la vrit,
il apprendra des mensonges; les prjugs que vous craignez de lui donner, il les recevra e tout
ce qui lenvironne, ils entreront par tous ses sens; ou ils corrompront. Sa raison, mme avant
quelle soit forme, ou son esprit, engourdi par une longue inaction, sabsorbera dans la [168]
matire. Linhabitude de penser dans lenfance en te la facult durant le reste de la vie.
Il me semble que je pourrois aisment rpondre cela; mais pourquoi toujours des
rponses? Si ma mthode rpond delle-mme aux objections, elle est bonne; si elle ny rpond
pas, elle ne vaut rien. Je poursuis..
Si, sur le plan que jai commenc de tracer, vous suivez des rgles directement contraires
celles qui sont tablies; si, au lieu de porter au loin lesprit de votre lve; si, au lieu de lgarer
sans cesse en dautres lieux, en dautres climats, en dautres sicles, aux extrmits de la terre,
& jusque dans les cieux, vous vous appliquez le tenir toujours en lui-mme & attentif ce qui
le touche immdiatement alors vous le trouverez capable de perception, de mmoire, et mme
de raisonnement; cest lordre de la nature. A mesure que ltre sensitif devient actif, il acquiert
un discernement proportionnel ses forces; & ce nest quavec la force surabondante celle
dont il a besoin pour se conserver, que se dveloppe en lui la facult spculative propre
employer cet excs de force dautres usages. Voulez-vous donc cultiver Iintelligence de votre
lve; cultivez les forces quelle doit gouverner. Exercez continuellement son corps; rendez-le
robuste & sain, pour le rendre sage & raisonnable; quil travaille, quil agisse, quil coure, quil
crie, quil soit toujours en mouvement; quil soit homme par la vigueur, & bientt il le sera par
la raison.
Vous labrutiriez, il est vrai, par cette mthode, si vous alliez toujours le dirigeant, toujours
lui disant: Va, viens [169] reste, fais ceci, ne fais pas cela. Si votre tte conduit toujours ses bras,
la sienne lui devient inutile. Mais souvenez vous de nos conventions: si vous ntes quun
pdant, ce nest pas la peine de me lire.
Cest une erreur bien pitoyable dimaginer que lexercice du corps nuise aux oprations de
lesprit; comme si ces deux actions ne devaient pas marcher de concert, & que lune ne dt pas
toujours diriger lautre!
Il y a deux sortes dhommes dont les corps sont dans un exercice continuel, & qui

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srement songent aussi peu les uns que les autres cultiver leur me, savoir, les paysans & les
sauvages. Les premiers sont rustres, grossiers, maladroits; les autres, connus par leur grand
sens, le sont encore par la subtilit de leur esprit; gnralement: il ny a rien de plus lourd quun
paysan, ni rien de plus fin quun sauvage. Do vient cette diffrence? Cest que le premier,
faisant toujours ce quon lui commande, ou ce quil a vu faire son pre ou ce quil a fait luimme ds sa jeunesse, ne va jamais que par routine; &, dans sa vie presque automate, occup
sans cesse des mmes travaux, lhabitude & lobissance lui tiennent lieu de raison.
Pour le sauvage, cest autre chose: ntant attach aucun lieu, nayant point de tche
prescrite, nobissant personne, sans autre loi que sa volont, il est forc de raisonner
chaque action de sa vie; il ne fait pas un mouvement, pas un pas, sans en avoir davance
envisag les suites. Ainsi, plus son corps sexerce, plus son esprit sclaire; sa force & sa raison
croissent la fois & sentendent lune par lautre.
[170] Savant prcepteur, voyons lequel de nos lves ressemble au sauvage, & lequel
ressemble au paysan. Soumis en tout une autorit toujours enseignante, le vtre ne fait sur
parole; il nose manger quand il a faim, ni rire rien quand il est gai, ni pleurer quand il est triste,
ni prsenter une main pour lautre, ni remuer le pied que comme on le lui prescrit; bientt il
nosera respirer que sur vos rgles. A quoi voulez-vous quil pense, quand vous pensez tout
pour lui? Assur de votre prvoyance, qua-t-il besoin den avoir? Voyant que vous
conservation, de son bien-tre, il se sent dlivr de ce soin; son jugement se repose sur le vtre;
tout ce que vous ne lui dfendez pas, il le fait sans rflexion, sachant bien quil le fait sans
risque. Qua-t-il besoin dapprendre a prvoir la pluie? Il sait que vous regardez au ciel pour
lui? Qua-t-il besoin de rgler sa promenade? il ne craint pas que vous lui laissiez passer
lheure du dner. Tant que vous ne lui dfendez pas de manger, il mange; quand vous le lui
dfendez, il ne mange plus; il ncoute plus les avis son estomac, mais les vtres. Vous avez
beau ramollir son corps dans linaction, vous nen rendez pas son entendement plus flexible.
Tout au contraire, vous achevez de dcrditer la raison dans son esprit, en lui faisant user le peu
quil en a sur les choses qui lui paraissent le plus inutiles. Ne voyant jamais a quoi elle est
bonne, il juge enfin quelle nest bonne rien. Le pis qui pourra lui arriver de mal raisonner sera
dtre repris, & il lest si souvent quil ny songe gure; un danger si commun ne leffraye plus.
[171] Vous lui trouvez pourtant de lesprit; & il en a pour babiller avec les femmes, sur le ton
dont jai dj parle; mais quil soit dans le cas davoir payer de sa personne, a prendre un parti
dans quelque difficile, vous le verrez cent fois plus stupide & plus bte que le fils du plus gros
manant.
Pour mon lve, ou plutt celui de la nature, exerc de bonne heure se suffire lui-mme
autant quil est possible, il ne saccoutume point recourir sans cesse aux autres, encore moins
leur taler son grand savoir. En revanche, il juge il prvoit, il raisonne en tout ce qui se
rapporte immdiatement lui. Il ne jase pas, il agit; il ne sait pas un mot de ce qui se fait dans le
monde, mais il sait fort bien faire ce qui lui convient. Comme il est sans cesse en mouvement,
est forc dobserver beaucoup de choses, de connatre beaucoup deffets; il acquiert de bonne
heure une grande exprience: il prend ses de la nature & non pas des hommes; il sinstruit
dautant mieux quil ne voit nulle part lintention de linstruire. Ainsi son corps & son esprit
sexercent la fois. Agissant toujours daprs sa pense, & non daprs celle dun autre, il unit
continuellement deux oprations; plus il se rend fort & robuste, plus il devient sens &

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judicieux. Cest le moyen davoir un jour ce quon croit incompatible & ce que presque tous les
grands hommes ont runi, la force du corps & celle de lme, la raison dun sage & la vigueur
dun athlte.
Jeune instituteur, je vous prche un art difficile, cest de [172] gouverner sans prceptes, &
de tout faire en ne faisant rien. Cet art, jen conviens, nest pas de votre age; il nest pas propre
faire briller dabord vos talents, ni vous faire valoir auprs des pres: mais cest le seul propre
russir. Vous ne parviendrez jamais faire des sages si vous ne faites dabord des polissons;
ctoit lducation des Spartiates: au lieu de les coller sur des livres, on commenait par leur
apprendre voler leur dner. Les Spartiates taient-ils pour cela grossiers tant grands? Qui ne
connat la force & le sel de leurs reparties? Toujours faits pour vaincre, ils crasaient leurs
ennemis en toute espce de guerre & les babillards Athniens craignaient autant leurs mots que
leurs coups.
Dans les ducations les plus soignes, le matre commande & croit gouverner: cest en effet
lenfant qui gouverne. il se sert de ce que vous exigez de lui pour obtenir de vous ce quil lui
plat; & il sait toujours vous faire payer une heure dassiduit par huit jours de complaisance. A
chaque instant il faut pactiser avec lui. Ces traits, que vous proposez votre mode, & quil
excute la sienne, tournent toujours au profit de ses fantaisies, surtout quand on a la
maladresse de mettre en condition pour son profit ce quil est bien sr dobtenir, soit quil
remplisse ou non la condition quon lui impose en change. Lenfant, pour lordinaire, lit
beaucoup mieux dans lesprit du matre que le matre dans le coeur de lenfant. Et cela doit tre:
car toute la sagacit queut employe lenfant livr lui mme pourvoir la conservation de
sa personne, il lemploie [173] sauver sa libert naturelle des chanes de son tyran; au lieu que
celui-ci, nayant nul intrt si pressant pntrer lautre, trouve quelquefois mieux son compte
lui laisser sa paresse ou sa vanit.
Prenez une route oppose avec votre lve; quil croie toujours tre le matre, et que ce soit
toujours vous qui le soyez. Il ny a point dassujettissement si parfait que celui qui garde
lapparence de la libert; on captive ainsi la volont mme. Le pauvre enfan qui ne sait rien, qui
ne peut rien, qui ne connat rien, nest-il pas votre merci? Ne disposez-vous pas, par rapport
lui, de tout ce qui lenvironne? Ntes-vous pas le matre de laffecter comme il vous plat?
Ses travaux, ses jeux, ses plaisirs, ses peines, tout nest-il pas dans vos mains sans quil le
sache? Sans doute il ne doit faire que ce quil veut; mais il ne doit vouloir que ce que vous
voulez quil fasse; il ne doit pas faire un pas que vous ne layez prvu; il ne doit pas ouvrir la
bouche que vous ne sachiez ce quil va dire.
Cest alors quil pourra se livrer aux exercices du corps que lui demande son ge, sans
abrutir son esprit; cest alors quau lieu daiguiser sa ruse luder un incommode empire, vous
le verrez soccuper uniquement tirer de tout ce qui lenvironne le parti le plus avantageux
pour son bien-tre actuel; cest alors que vous serez tonn de la subtilit de ses inventions
pour sapproprier tous les objets auxquels il peut atteindre, & pour jouir vraiment des choses
sans le secours de lopinion.
En le laissant ainsi matre de ses volonts, vous ne [174] fomenterez point ses caprices. En
ne faisant jamais que ce qui lui convient, il ne fera bientt que ce quil doit aire; &, bien que son
corps soit dans un mouvement continuel, tant quil sagira de son intrt prsent & sensible,

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vous verrez toute la raison dont il est capable se dvelopper beaucoup mieux & dune manire
beaucoup plus approprie lui, que dans des tudes de pure spculation.
Ainsi, ne vous voyant point attentif le contrarier, ne se dfiant point de vous, nayant
rien vous cacher, il ne vous trompera point il ne vous mentira point; il se montrera tel quil
est sans crainte; vous pourrez ltudier tout votre aise, et disposer tout autour de lui les leons
que vous voulez lui donner, sans quil pense jamais en recevoir aucune.
Il npiera point non plus vos moeurs avec une curieuse jalousie, & ne se fera point un
plaisir secret de vous prendre en faute. Cet inconvnient que nous prvenons est trs grand. Un
des premiers soins des enfans est, comme je lait dit, de dcouvrir le faible de ceux qui les
gouvernent. Ce penchant porte la mchancet, mais il nen vient pas vient du besoin dluder
une autorit qui les importune. Surchargs du joug quon leur impose, ils cherchent le
secouer; et les dfauts quils trouvent dans les matres leur fournissent de bons moyens pour
cela. Cependant lhabitude se prend dobserver les gens par leurs dfauts, & de se plaire leur
en trouver. Il est clair que voil encore une source de vices bouche dans le coeur dEmile;
nayant nul intrt me [175] trouver des dfauts, il ne men cherchera pas, & sera peu tent
den chercher dautres.
Toutes ces pratiques semblent difficiles, parce quon ne sen avise pas; mais dans le fond
elles ne doivent point ltre. On est en droit de vous supposer les lumires ncessaires pour
exercer le mtier que vous avez choisi; on doit prsumer que vous connaissez la marche
naturelle du coeur humain, que vous savez tudier lhomme & lindividu; que vous savez
davance quoi se pliera. la volont de votre lve loccasion de tous les objets intressants
pour son ge que vous ferez passer sous ses yeux. Or, avoir les instruments, & bien savoir leur
usage, nest-ce pas tre matre de lopration?
Vous objecterez les caprices de lenfant; & vous avez tort. Le caprice des enfants nest
jamais louvrage de la nature, mais dune mauvaise discipline: cest quils ont obi ou
command; & jai dit cent fois quil ne fallait ni lun ni lautre. Votre lve naura donc de
caprices que ceux que vous lui aurez donns: il est juste que vous portiez la peine de vos fautes.
Mais, direz-vous, comment y remdier? Cela se peut encore, avec une meilleure conduite &
beaucoup de patience.
Je mtois charg, durant quelques semaines, dun enfan accoutum non seulement faire
ses volonts, mais encore les faire faire tout le monde, par consquent plein de fantaisie. Des
le premier jour, pour mettre lessai ma complaisance, il voulut se lever minuit, Au plus fort
de mon sommeil, il saute bas de son lit, prend sa robe de[176]chambre & mappelle. Je me
lve, jallume la chandelle; il nen vouloit pas davantage; au bout dun quart dheure le sommeil
le gagne, & il se recouche, content de son preuve. Deux jours aprs, il la ritre avec le mme
succs, & de ma part sans le moindre signe dimpatience. Comme il membrassoit en se
recouchant, je lui dis trs posment: Mon petit ami, cela va fort bien, mais ny revenez plus. Ce
mot excita sa curiosit, & ds le lendemain, voulant voir un peu comment joserois lui dsobir,
il ne manqua pas de se relever la mme heure, & de mappeler. Je lui demandai ce quil voulait.
Il me dit quil ne pouvoit dormir. Tant pis, repris-je, & je me tins coi. Il me pria dallumer la
chandelle. Pourquoi faire? & je me tins coi. Ce ton laconique commenoit lembarrasser. Il
sen fut ttons chercher le fusil quil fit semblant de battre, et je ne pouvois mempcher de
rire en lentendant se donner des coups sur les doigts. Enfin, bien convaincu quil nen

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viendroit pas bout, il mapporta le briquet mon lit; je lui dis que je nen avois que faire, & me
tournai de lautre ct. Alors il se mit courir tourdiment par la chambre, criant, chantant,
faisant beaucoup de bruit, se donnant, la table & aux chaises, des coup quil avait grand soin
de modrer, & dont il ne laissoit pas crier bien fort, esprant me causer de linquitude. Tout
cela ne prenoit point; & je vis que, comptant sur de belles exhortations ou sur de la colre, il ne
stoit nullement arrang pour ce sang-froid.
Cependant, rsolu de vaincre ma patience force [177] dopinitret, il continua son
tintamarre avec un tel succs, qu la fin je mchauffai; &, pressentant que jallais tout gter
par un emportement hors de propos, je pris mon parti dune autre manire. Je me levai sans
rien dire, jallai au fusil que je ne trouvai point; je le lui demande, il me le donne, ptillant de
joie davoir enfin triomph de moi. Je bats le fusil, jallume la chandelle, je prends par la main
mon petit bonhomme, je le mne tranquillement dans un cabinet voisin dont les volets taient
bien ferms, et o il ny avoit rien casser: je ly laisse sans lumire; puis, fermant sur lui la
porte la clef, je retourne me coucher sans lui avoir dit un seul mot. Il ne faut pas demander si
dabord il y eut du vacarme, je my tois attendu: je ne men mus point. Enfin le bruit sapaise;
Jcoute, je lentends sarranger, je me tranquillise. Le lendemain, jentre au jour dans le
cabinet; je trouve mon petit mutin couch sur un lit de repos, & dormant dun profond
sommeil, dont, aprs tant de fatigue, il devoit avoir grand besoin.
Laffaire ne finit pas l. La mre apprit que lenfant avait pass les deux tiers de la nuit hors
de son lit. Aussitt tout fut perdu, ctoit un enfan autant que mort. Voyant loccasion bonne
pour se venger, il fit le malade, sans prvoir quil ny gagneroit rien. Le mdecin fut ml.
Malheureusement pour la mre, ce mdecin toit un plaisant, qui, pour samuser de ses
frayeurs, sappliquait les augmenter. Cependant il me dit loreille: Laissez-moi faire, je vous
promets que lenfant sera guri pour quelque temps de la fantaisie dtre malade. En effet, la
dite & la chambre furent [178] prescrites, & il fut recommand lapothicaire. Je soupirois de
voir cette pauvre mre ainsi la dupe de tout ce qui lenvironnait, except moi seul, quelle prit
en haine, prcisment parce que je ne la trompois pas.
Aprs des reproches assez durs, elle me dit que son fils tait dlicat, quil tait lunique
hritier de sa famille, quil falloit le conserver quelque prix que ce ft, et quelle ne vouloit as
quil ft contrari. En cela jtois bien daccord avec elle; mais elle entendoit par le contrarier ne
lui pas obir en tout. Je vis quil falloit prendre avec la mre le mme ton quavec lenfant.
Madame, lui dis-je assez froidement, je ne sais point comment on lve un hritier, &, qui plus
est, je ne veux pas lapprendre; vous pouvez vous arranger la-dessus. On avoit besoin de moi
pour quelque temps encore: le pre apaisa tout; la mre crivit au prcepteur de hter son
retour; & lenfant, voyant quil ne gagnoit rien troubler mon sommeil ni tre malade, prit
enfin le parti de dormir lui-mme & de se bien porter.
On ne sauroit imaginer combien de pareils caprices le petit tyran avoit asservi son
malheureux gouverneur; car lducation se faisoit sous les yeux de la mre, qui ne souffroit pas
que lhritier fut dsobi en rien. A quelque heure quil pas que voulut sortir, il falloit tre prt
pour le mener, ou plutt pour le suivre, & il avoit toujours grand soin de choisir le moment o il
voyoit son gouverneur le plus occup. Il voulut user sur moi du mme empire, & se venger lu
jour du repos quil toit forc de me laisser la [179] nuit. Je me prtai de bon coeur a tout, & je

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commenai par bien constater ses propres yeux le plaisir que javois a lui complaire; aprs
cela, quand il fut question de le gurir de sa fantaisie, je my pris autrement.
Il fallut dabord le mettre dans son tort, & cela difficile. Sachant que les enfants ne songent
jamais quau prsent, je pris sur lui le facile avantage de la prvoyance; jeus soin de lui
procurer au logis un amusement que je savois tre extrmement de son got; &, dans le
moment o je len vis le plus engou, jallai lui proposer un tour de promenade; il me renvoya
bien loin; jinsistai, il ne mcouta pas; il fallut me rendre, & il nota prcieusement en lui-mme
ce signe dassujettissement.
Le lendemain ce fut mon tour. Il sennuya, jy avois pourvu; moi, au contraire, je paraissois
profondment occupe. Il nen falloit pas tant pour le dterminer. Il ne manqua pas de venir
marracher mon travail pour le mener promener au plus vite. Je refusai; il sobstina. Non, lui
dis-je; en, faisant votre volont vous mavez appris faire la mienne: je ne veux pas sortir. Eh
bien, reprit-il vivement, je sortirai tout seul. Comme vous voudrez. Et je reprends mon travail.
Il shabille, un peu inquiet de voir que je le laissois faire & que je ne limitois pas. Prt
sortir, il vient me saluer; je le salue; il tche de malarmer par le rcit des courses quil va faire;
lentendre, on et cru quil allait au bout du monde. Sans mmouvoir, je lui souhaite un bon
voyage. Son embarras redouble. Cependant il fait [180] bonne contenance, &, prt sortir, il dit
son laquois de le suivre. Le laquais, dj prvenu, rpond quil na pas le temps, & quoccup
par mes ordres, il doit mobir plutt qu lui. Pour le coup lenfant ny est plus. Comment
concevoir quon le laisse sortir seul, lui qui se croit ltre important tous les autres, & pense
que ciel & la terre sont intresss sa conservation? Cependant il commence sentir sa
faiblesse; il comprend quil se va trouver seul au milieu de gens qui ne le connaissent pas; il voit
davance les risques quil va courir; lobstination seule le soutient encore; il descend lescalier
lentement & fort interdit. Il entre enfin dans la rue, se consolant un peu du mal qui lui peut
arriver par lespoir quon men rendra responsable.
Ctoit l que je lattendais. Tout tait prpar davance; & comme il sagissait dune espce
de scne publique, je mtois muni du consentement du pre. A peine avait-il fait quelques pas,
quil entend droite & gauche diffrens propos sur son compte. Voisin, le joli monsieur! o
va-t-il ainsi tout seul? il va se perdre; je veux le prier dentrer chez nous. Voisine, gardez-vousen bien. Ne voyez vous pas que cest un petit libertin quon a chass de la maison de son pre
parce quil ne vouloit rien valoir? Il ne faut pas retirer les libertins; laissez-le aller o il voudra.
Eh bien donc! que Dieu le conduise! je serois fche quil lui arrivt malheur. Un peu plus loin,
il recontre des polissons peu prs de son age, qui lagacent & se moquent de lui. Plus il avance,
plus il trouve [181] dembarras. Seul et sans protection, il se voit le jouet de tout le monde, & il
prouve avec beaucoup de surprise que son noeud dpaule & son parement dor ne le font pas
plus respecter.

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Cependant un de mes amis, quil ne connaissoit point & que javis charg de veiller sur lui,
le suivoit pas pas sans quil y prit garde, & laccosta quand il en fut temps. Ce rle qui
ressembloit celui de Sbrigani dans Pourceaugnac, demandoit un homme desprit, & fut
parfaitement rempli. Sans rendre lenfant timide & craintif en le frappant dun trop grand
effroi, il lui fit si bien sentir limprudence de son quipe, quau bout dune demi-heure il me le
ramena souple, confus, & nosant lever les yeux.
Pour achever le dsastre de son expdition, prcisment au moment quil rentrait, son
pre descendoit pour sortir, & le rencontra sur lescalier. Il fallut dire do il venoit & pour quoi
je ntois pas avec lui.* [*En cas pareil, on peut sans risque exiger dun enfan la vrit, car il sait bien alors quil ne
sauroit la dguiser, & que, sil osoit dire un mensonge, il en seroit linstant convaincu.] Le pauvre enfant eut voulu
tre cent pieds sous terre. Sans samuser lui faire une longue rprimande, le pre lui dit plus
schement que je ne my serois attendu: Quand vous voudrez sortir seul, vous en tes le matre;
mais, comme je ne veux point du bandit dans ma maison, quand cela vous arrivera, ayez soin
de ny plus rentrer.
Pour moi, je le reus sans reproche & sans raillerie, mais avec un peu de gravit; et de peur
quil ne souponnt [182] que tout ce qui stoit pass ntoit quun jeu, je rit voulus point le
mener promener le mme jour. Le lendemain avec grand plaisir quil passoit avec moi dun air
de triomphe devant les mmes gens qui staient moqus de lui la veille pour lavoir rencontr
tout seul. On conoit bien quil ne me menaa plus de sortir sans moi.
Cest par ces moyens & dautres semblables que, durant le peu de temps que je fus avec lui,
je vins bout de lui faire faire tout ce que je voulois sans lui rien prescrire, sans lui dfendre,
sans sermons, sans exhortations, sans lennuyer de leons inutiles. Aussi, tant que je parlais, il
toit content; mais mon silence le tenoit en crainte; il comprenoit que quelque chose nalloit
pas bien, & toujours la leon lui venoit de la chose mme. Mais revenons.
Non seulement ces exercices continuels, ainsi laisss la seule direction de la nature, en
fortifiant le corps, nabrutissent point lesprit; mais au contraire ils forment en nous la seule
espce de raison dont le premier ge soit susceptible, et la plus ncessaire quelque ge que ce
soit. Ils nous apprennent bien connatre lusage de nos forces, les rapports de nos corps aux
corps environnants, lusage des instruments naturels qui sont notre porte & qui conviennent
nos organes. Y a-t-il quelque stupidit pareille celle dun enfan lev toujours dans la
chambre & sous les yeux de sa mre, lequel, ignorant ce que cest que poids et que rsistance,
veut arracher un grand arbre, ou soulever un rocher? La premire fois que je sortis de Genve,
je voulois suivre un [183] cheval au galop, je jettois des pierres contre la montagne de Salve qui
toit deux lieues de moi; jouet de tous les enfans du village, jtois un vritable idiot pour eux.
A dix-huit ans on apprend en Philosophie ce que cest quun levier: il ny a point de petit Paysan
douze qui ne sache se servir dun levier mieux que le premier Mcanicien de lAcadmie. Les
leons que les coliers prennent entre eux dans la cour du Collge leur sont cent fois plus utiles
que tout ce quon leur dira jamais dans la Classe.
Voyez un chat entrer pour la premire fois dans une chambre; il visite, il regarde, il flaire,
il ne reste pas un moment en repos, il ne se fie rien quaprs avoir tout examin, tout connu.
Ainsi fait un enfan commenant marcher, & entrant pour ainsi dire dans lespace du monde.
Toute la diffrence est, qu la vue commune lenfant & au chat, le premier joint, pour
observer, les mains que lui donna la nature, & lautre lodorat subtil dont elle la doue. Cette

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disposition bien ou mal cultive est ce qui rend les enfans adroits ou lourds, pesants ou dispos,
tourdis ou prudents.
Les premiers mouvements naturels de lhomme tant donc de se mesurer avec tout ce qui
lenvironne, & dprouver dans chaque objet quil aperoit toutes les qualits sensibles qui
peuvent se rapporter lui, sa premire tude est une sorte de Physique exprimentale relative a
sa propre conservation, & dont on le dtourne par des tudes spculatives avant quil ait
reconnu sa place ici-bas. Tandis que ses organes dlicats & flexibles peuvent sajuster aux corps
sur [184] lesquels ils doivent agir, tandis que ses sens encore purs sont exempts dillusion, cest
le temps dexercer les uns & les autres aux fonctions qui leur sont propres; cest le temps
dapprendre connatre les rapports sensibles que les chose sont avec nous. Comme tout ce qui
entre dans lentendement humain y vient par les sens, la premire raison de lhomme est une
raison sensitive; cest elle qui sert de base la raison intellectuelle: nos premiers matres de
philosophie sont nos pieds, nos mains, nos yeux. Substituer des livres a tout cela, ce nest pas
nous apprendre raisonner, cest nous apprendre a nous servir de la raison dautrui; cest nous
apprendre beaucoup croire, & ne jamais rien savoir.
Pour exercer un art, il faut commencer par sen procurer les instruments, &, pour pouvoir
employer utilement ces instruments, il faut les faire assez solides pour rsister leur usage.
Pour apprendre penser, il faut donc exercer nos membres, nos sens, nos organes, qui sont les
instruments de notre intelligence; & pour tirer tout le parti possible de ces instruments, il faut
que le corps, qui les fournit, soit robuste & sain. Ainsi, loin que la vritable raison de lhomme
se forme indpendamment du corps, cest la bonne constitution du corps qui rend les
oprations de lesprit faciles & sres.
En montrant quoi lon doit employer la longue oisivet de lenfance, jentre dans un
dtail qui paratra ridicule. Plaisantes leons, me dira-t-on, qui, retombant sous votre propre
critique, se bornent enseigner ce que nul na besoin [185] dapprendre! Pourquoi consumer le
temps des instructions qui viennent toujours delles-mmes, & ne cotent ci peines ni soins?
Quel enfan de douze ans ne sait pas tout ce que vous voulez apprendre au vtre, &, de plus, ce
que ses matres lui ont appris?
Messieurs, vous vous trompez: jenseigne a mon lev un art trs long, trs pnible, & que
nont assurment pas les vtres; cest celui d tre ignorant: car la science de quiconque ne croit
savoir que ce quil sait se rduit a bien peu de chose. Vous donnez la science, la bonne heure;
moi je moccupe de linstrument propre lacqurir. On dit quun jour les Vnitiens montrant
en grande pompe leur trsor de Saint-Marc a un ambassadeur dEspagne, celui-ci, pour tout
compliment, ayant regard sous les tables, leur dit: Qui non c la radice. Je ne vois jamais un
prcepteur taler le savoir de son disciple, sans tre tent de lui en dire autant.
Tous ceux qui ont rflchi sur la manire de vivre des anciens attribuent aux exercices de la
gymnastique cette vigueur de corps & dme qui les distingue le plus sensiblement des
modernes. La manire dont Montaigne appuie ce sentiment montre qu il en toit fortement
pntr; il y revient sans cesse & de mille faons. En parlant de lducation dun enfant, pour lui
raidir lme, il faut, dit-il, lui durcir les muscles en accoutumant au travail, on laccoutume la
douleur; il le faut rompre lpret des exercices, pour le dresser a lpret de la dislocation, de
la colique & de tous les maux. Le sage Locke, le bon Rollin, le savant Fleury, le [186] pdant de

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Crouzas, si diffrens entre eux dans tout le reste saccordent tous en ce seul point dexercer
beaucoup les corps de enfants. Cest le plus judicieux de leurs prceptes; cest celui qui est &
sera toujours le plus nglig. Jai dj suffisamment parl de son importance, & comme on ne
peut la-dessus donner de meilleures raisons ni des rgles plus senses que celles quon trouve
dans le livre de Locke, le me contenterai dy renvoyer, aprs avoir pris la libert dajouter
quelques observations aux siennes.
Les membres dun corps qui crot doivent tre tous au large dans leur vtement; rien ne
doit gner leur mouvement ni leur accroissement, rien de trop juste, rien qui colle au corps;
point de ligatures. Lhabillement franais, gnant & malsain pour les hommes, est pernicieux
surtout aux enfants. Les humeurs, stagnantes, arrtes dans leur circulation, croupissent dans
un repos quaugmente la vie inactive & sdentaire, se corrompent & causent le scorbut, maladie
tous les jours plus commune parmi nous, & presque ignore des anciens, que leur manire de se
vtir & de vivre en prservait. Lhabillement de houssard, loin de remdier cet inconvnient,
laugmente, & pour sauver aux enfans quelques ligatures, les presse par tout le corps. Ce quil y
a de mieux faire est de les laisser en jaquette aussi longtemps quil est possible, puis de leur
donner un vtement fort large, et de ne se point piquer de marquer leur taille, ce qui ne sert
qu la dformer. Leurs dfauts du corps & de lesprit viennent presque tous de la mme cause;
on les veut faire hommes avant le temps.
[187] Il y a des couleurs gaies & des couleurs tristes premires sont plus du got des enfants;
elles leur sient mieux aussi; & je ne vois pas pourquoi lon ne consulterai pas en ceci des
convenances si naturelles; mais du moment quils prfrent une toffe parce quelle est riche,
leurs coeurs sont dj livrs au luxe, toutes les fantaisies de lopinion; & ce got ne leur est
srement pas venu deux-mmes. On ne sauroit dire combien le choix des vtements & les
motifs de ce choix influent sur lducation. Non seulement daveugles mres promettent leurs
enfans des parures pour rcompenses, on voit mme dinsenss gouverneurs menacer leurs
lves dun habit plus grossier & plus simple, comme dun chtiment. Si vous ntudiez mieux,
si vous ne conservez mieux vos hardes, on vous habillera comme ce petit paysan. Cest comme
sils leur disaient: Sachez que lhomme nest rien que par ses habits, que votre prix est tout dans
les vtres. Faut-il stonner que de si sages leons profitent la jeunesse, quelle nestime que la
parure, & quelle ne juge du mrite que sur le seul extrieur?
Si javois remettre la tte dun enfan ainsi gt, jaurois soin que ses habits les plus riches
fussent les plus incommodes, quil y ft toujours gn, toujours contraint, toujours assujetti de
mille manires, je ferois fuir la libert, la gaiet devant sa magnificence; sil vouloit se mler
aux jeux dautres enfans plus simplement mis, tout cesserait, tout disparatroit linstant.
Enfin je lennuierais, je le rassasierois tellement de son faste, je le rendrois tellement lesclave
de son habit dor, que jen ferois le flau de sa vie, & quil [188] verroit avec moins deffroi le
plus noir cachot que les apprts de sa parure. Tant quon na pas asservi lenfant nos prjugs,
tre son aise & libre est toujours son premier dsir; le vtement le plus simple, le plus
commode, celui lui lassujettit le moins, est toujours le plus prcieux pour lui.
Il y a une habitude du corps convenable aux exercices, & une autre plus convenable
linaction. Celle-ci, laissant aux humeurs un cours gal & uniforme, doit garantir le corps des
altrations de lair; lautre le faisant passer sans cesse de lagitation au repos & de la chaleur au
froid, doit laccoutumer aux mmes altrations. Il suit de l que les gens casaniers & sdentaires

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doivent shabiller chaudement en tout] temps, afin de se conserver le corps dans une
temprature uniforme, la mme peu prs dans toutes les saisons & toutes heures du jour.
Ceux, au contraire, qui vont & viennent, au vent, au soleil, a la pluie, qui agissent beaucoup &
passent la plupart de leur temps sub dio doivent tre toujours vtus lgrement, afin de
shabituer toutes les vicissitudes de lair & tous les degrs de temprature, sans en tre
incommodes. Je conseillerois aux uns & aux autres de ne point changer dhabits selon les
saisons, & ce sera la pratique constante de mon mile; en quoi je nentends pas quil porte lt
ses habits dhiver, comme les gens sdentaires, mais quil porte lhiver ses habits dt, comme
les gens laborieux. Ce dernier usage a t celui du chevalier Newton pendant toute sa vie, et il a
vcu quatre-vingts ans.
[189] Peu ou point de coiffure en toute saison, Les anciens Egyptiens avaient toujours la tte
nue; les Perses la couvraient de grosses tiares, & la couvrent encore de gros turban, dont, selon
Chardin, lair du pays leur rend lusage ncessaire. Jai remarqu dans un autre endroit *
[* Lettre M. dAlembert sur les Spectacles. Page 109, premiere Edition.] la distinction que fit Hrodote sur un
champ de bataille entre les crnes des Perses & ceux des gyptiens. Comme donc il importe que
les os de la tte deviennent plus durs, plus compacts, moins fragiles & moins poreux, pour
mieux armer le cerveau non seulement contre les blessures, mais contre les rhumes, les
fluxions, & toutes les impressions de lair, accoutumez vos enfans demeurer t & hiver, jour
& nuit toujours tte nue. Que si, pour la propret & pour tenir leurs cheveux en ordre, vous leur
voulez donner une coiffure durant la nuit, que ce soit un bonnet mince claire-voie, &
semblable au rseau dans lequel les Basques enveloppent leurs cheveux. Je sais bien que la
plupart des mres, plus frappes de lobservation de Chardin que de mes raisons, croiront
trouver partout lair de Perse; mais moi je nai pas choisi mon lve Europen pour en faire un
Asiatique.
En gnral, on habille trop les enfants, & surtout durant le premier ge. Il faudrait plutt
les endurcir au froid quau chaud: le grand froid ne les incommode jamais, quand on les y laisse
exposs de bonne heure; mais le [190] tissu de leur peau, trop tendre & trop lche encore,
laissant un trop libre passage la transpiration, les livre par lextrme chaleur un puisement
invitable. Aussi remarque-t-on quil en meurt plus dans le mois daot que dans aucun autre
mois. Dailleurs il parait constant, par la comparaison des peuples du Nord & de ceux du Midi,
quon se rend plu, robuste en supportant lexcs du froid que lexcs de la chaleur. Mais,
mesure que lenfant grandit & que ses fibres se fortifient, accoutumez-le peu peu braver les
rayons du soleil; en allant par degrs, vous lendurcirez sans danger aux ardeurs de la zone
torride.
Locke, au milieu des prceptes mles & senss quil nous donne, retombe dans des
contradictions quon nattendroit pas dun raisonneur aussi exact. Ce mme homme, qui veut
que les enfans se baignent lt dans leau glace, ne veut pas, quand ils sont chauffs, quils
boivent frais, ni quils se couchent par terre dans des endroits humides.* [*Comme si les petits
paysans choisissaient la terre bien sche pour sy asseoir ou pour sy coucher, & quon et jamais oui dire que lhumidit de la
terre et fait du mal pas un deux. A couter la-dessus les mdecins, on croiroit les sauvages tout perclus de rhumatismes.]

Mais puisquil veut que les souliers des enfans prennent leau dans tous les temps, la prendrontils moins quand lenfant aura chaud? & ne peut-on pas lui faire du corps, par rapport aux pieds,
les mmes inductions quil fait ses pieds par rapport aux mains, & du corps par rapport au

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visage? Si vous voulez, lui dirai-je, que lhomme soit tout visage, [191] pourquoi me blmezvous de vouloirquil soit tout pieds?
Pour empcher les enfans de boire quand ils ont chaud, il prescrit de les accoutumer
manger pralablement un morceau de pain avant que de boire. Cela est bien trange que, quand
lenfant a soif, il faille lui donner manger; jaimerais autant, quand il a faim, lui donner
boire. jamais on ne me persuadera que nos premiers apptits soient si drgls, quon ne puisse
les satisfaire sans nous exposer prir. Si cela tait, le genre humain se ft cent fois dtruit
avant quon et appris ce quil faut faire pour le conserver.
Toutes les fois quEmile aura soif, je veux quon lui donne boire; je veux quon lui donne
de leau pure & sans aucune prparation, pas mme de la faire dgourdir ft-il tout en nage, &
ft-on dans le coeur de lhiver. Le seul soin que je recommande est de distinguer la qualit des
eaux. Si cest de leau de rivire, donnez-la-lui sur-le-champ telle quelle sort de la rivire; si
cest de, leau de source, il la faut laisser quelque temps lair avant quil la boive. Dans les
saisons chaudes, les rivires sont chaudes; il nen est pas de mme des sources, qui nont pas
reu le contact de lair; il faut attendre quelles soient la temprature de latmosphre. Lhiver,
au contraire, leau de source est cet gard moins dangereuse que leau de rivire. Mais il nest
ni naturel ni frquent quon se mette lhiver en sueur, surtout en plein air; car lair froid,
frappant incessamment sur la peau, rpercute en dedans la sueur & empche les pores de
souvrir assez pour lui donner un [192] passage libre. Or, je ne prtends pas quEmile sexerce
lhiver au coin dun bon feu, mais dehors, en pleine campagne, au milieu des glaces. Tant quil
ne schauffera qu faire & lancer des balles de neige, laissons-le boire quand il aura soit; quil
continue de sexercer aprs avoir bu, & nen craignons aucun accident. Que si par quelque autre
exercice se met en sueur & quil ait soif, quil boive froid, mme en ce temps-l. Faites
seulement en sorte de le mener au loin et petits pas chercher son eau. Par le froid quon
suppose, il sera suffisamment rafrachi en arrivant pour la boire sans aucun danger. Surtout
prenez ces prcautions sans quil sen aperoive. Jaimerois mieux quil fut quelquefois malade
que sans cesse attentif sa sant.
Il faut un long sommeil aux enfants, parce quils font un extrme exercice. Lun sert de
correctif lautre; aussi voit-on quils ont besoin de tous deux. Le temps du repos est celui de la
nuit, il est marqu par la nature. Cest une observation constante que le sommeil est plus
tranquille & plus doux tandis que le soleil est sous lhorizon, & que lair chauff de ses rayons
ne maintient pas nos sens dans un si grand calme. Ainsi lhabitude la plus salutaire est
certainement de se lever et de se coucher avec le soleil. Do il suit que dans nos climats
lhomme & tous les animaux ont en gnral besoin de dormir plus longtemps lhiver que lt.
Mais la vie civile nest pas assez simple, assez naturelle, assez exempte de rvolutions,
daccidents, pour quon doive accoutumer lhomme cette uniformit, au point de la lui rendre
ncessaire. Sans doute il faut [193] sassujettir aux rgles; mais la premire est de pouvoir les
enfreindre sans risque quand la ncessit le veut. Nallez donc pas amollir indiscrtement votre
lve dans la continuit dun paisible sommeil, qui ne soit jamais interrompu. Livrez-le dabord
sans gne la loi de la nature; mais noubliez pas que parmi nous il doit tre au-dessus de cette
loi; quil doit pouvoir se coucher tard, se lever matin tre veill brusquement, passer les nuits
debout, sans en tre incommod. En sy prenant assez tt, en allant toujours doucement & par

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degrs, on forme le temprament aux mmes choses qui le dtruisent quand on ly soumet dj
tout form.
Il importe de saccoutumer dabord tre mal couch. Cest le moyen de ne plus trouver de
mauvais lit. En gnral la vie dure, une fois tourne en habitude, multiplie les sensations
agrables; la vie molle en prpare une infinit de dplaisantes. Les gens levs trop
dlicatement ne trouvent plus le sommeil que sur le duvet; les gens accoutumes dormir sur
des planches le trouvent partout: il ny a point de lit dur pour qui sendort en se couchant.
Un lit mollet, o lon sensevelit dans la plume ou dans ldredon, fond & dissout le corps
pour ainsi dire. Les reins envelopps trop chaudement schauffent. De l rsultent souvent la
pierre ou dautres incommodits, & infailliblement une complexion dlicate qui les nourrit
toutes.
Le meilleur lit est celui qui procure un meilleur sommeil. Voil celui que nous nous
prparons mile & moi pendant [194] la journe. Nous navons pas besoin quon nous amne
des esclaves de Perse pour faire nos lits; en labourant la terre nous remuons nos matelas.
Je sais par exprience que quand un enfan est en sant, lon est matre de le faire dormir &
veiller presque volont. Quand lenfant est couch, & que de son babil il ennuie sa bonne, elle
lui dit: Dormez; cest comme si elle lui disait: Portez-vous bien! quand il est malade. Le vrai
moyen de le faire dormir est de lennuyer lui-mme. Parlez tant quil soit forc de se taire, &
bientt il dormira: les sermons sont toujours bons quelque chose; autant vaut le prcher que
le bercer; mais si vous employez le soir ce narcotique, gardez-vous de lemployer le jour.
Jveillerai quelquefois mile, moins de peur quil ne prenne lhabitude de dormir trop
longtemps que pour laccoutumer tout, mme tre veill brusquement. Au surplus, jaurois
bien peu de talent pour mon emploi, si je ne savois pas le forcer sveiller de lui-mme, & se
lever, pour ainsi dire, ma volont, sans que je lui dise un seul mot.
Sil ne dort pas assez, je lui laisse entrevoir pour le lendemain une matine ennuyeuse, &
lui-mme regardera comme autant de gagn tout ce quil en pourra laisser au sommeil; sil dort
trop, je lui montre son rveil un amusement de son got. Veux-je quil sveille point
nomm, je lui dis: Demain six heures on part pour la pche, on se va promener tel endroit;
voulez-vous. en tre? Il consent, il me prie de lveiller: je promets, ou je ne promets point, [195]
selon le besoin; sil sveille trop tard, il me trouve parti. Il y aura du malheur si bientt il
napprend sveiller de lui-mme.
Au reste, sil arrivait, ce qui est rare, que quelque enfan indolent et du penchant croupir
dans la paresse, il ne faut point le livrer ce penchant, dans le paresse, il ne faut point le livrer a
ce penchant, dans lequel il sengourdiroit tout fait, mais lui administrer qu que stimulant qui
lveille. On conoit bien quil nest pas question de le faire agir par force, mais de lmouvoir
par quelque apptit qui ly porte; & cet apptit, pris avec choix dans la nature, nous mne la
fois deux fins.
Je nimagine rien dont, avec un peu dadresse, on ne pt inspirer le got, mme la fureur,
aux enfants, sans vanit, sans mulation, sans jalousie. Leur vivacit, leur esprit imitateur,
suffisent; surtout leur gaiet naturelle, instrument dont la prise est sre, & dont jamais
prcepteur ne sut saviser. Dans tous les jeux o ils sont bien persuads que ce nest que jeu, ils
souffrent sans se plaindre, & mme en riant, ce quils ne souffriraient jamais autrement sans
verser des torrents de larmes. Les longs jenes, les coups, la brlure, les fatigues de toute

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espce, sont les amusements des jeunes sauvages; preuve que la douleur mme a son
assaisonnement qui peut en ter lamertume; mais il nappartient pas tous les matres de
savoir apprter ce ragot, ni peut-tre tous les disciples de le savourer sans grimace. Me voil
de nouveau, si je ny prends garde, gar dans les exceptions.
Ce qui nen souffre point est cependant lassujettissement de lhomme la douleur, aux
maux de son espce, aux accidents [196] aux prils de la vie, enfin la mort; plus on le
familiarisera avec toutes ces ides, plus on le gurira de limportune sensibilit qui ajoute au
mal limpatience de lendurer; plus on apprivoisera avec les souffrances qui peuvent
latteindre, plus on leur tera, comme eut dit Montaigne, la pointure de ltranget; & plus aussi
lon rendra son me invulnrable & dure; son corps sera la cuirasse qui rebouchera tous les
traits dont il pourroit tre atteint au vif. Les approches mmes de la mort ntant point la mort,
a peine la sentira-t-il comme telle: il ne mourra pas, pour ainsi dire, il sera vivant ou mort, rien
de plus. Cest de lui que le mme Montaigne eut pu dire, comme il a dit dun roi de Maroc, que
nul homme na vcu si avant dans la mort. La constance & la fermet sont, ainsi que les autres
vertus, des apprentissages de lenfance; mais ce nest pas en apprenant leurs noms aux enfans
quon les leur enseigne, cest en les leur faisant goter, sans quils sachent ce que cest.
Mais, propos de mourir, comment nous conduirons nous avec notre lve relativement
au danger de la petite vrole? La lui ferons-nous inoculer en bas ge, ou si nous attendrons quil
la prenne naturellement? Le premier parti plus conforme notre pratique, garantit du pril o
la vie est la plus prcieuse, au risque de celui o elle lest le moin, si toutefois on peut donner le
nom de risque linoculation bien administre.
Mais le second est plus dans nos principes gnraux, de laisser faire en tout la nature dans
les soins quelle aime prendre seule, & quelle abandonne aussitt que lhomme veut [197] sen
mler. Lhomme de la nature est toujours prpar: laissons-le inoculer par ce matre, il choisira
mieux le moment que nous.
Nallez. pas de l conclure que je blme linoculation; car le raisonnement sur lequel jen
exempte mon lve iroit trs mal aux vtres. Votre ducation les prpare ne point chapper
la petite vrole au moment quils en seront attaques; si vous la laissez venir au hasard, il est
probable quils en priront. Je vois que dans les diffrens pays on rsiste dautant plus
linoculation quelle y devient plus ncessaire; & la raison de cela se sent aisment. A peine
aussi daignerai-je traiter cette question pour mon mile. Il sera inocul, ou il ne le sera pas,
selon les temps, les lieux, les circonstances: cela est presque indiffrent pour lui. Si on lui donne
la petite vrole, on aura lavantage de prvoir & connatre son mal davance; cest quelque
chose; mais sil la prend naturellement, nous laurons prserv du mdecin, cest encore plus.
Une ducation exclusive, qui tend seulement distinguer du peuple ceux qui lont reue,
prfre toujours les instructions les plus coteuses aux plus communes, et par cela mme aux
plus utiles. Ainsi les jeunes gens levs avec soin apprennent tous monter cheval, parce quil
en cote beaucoup pour cela; mais presque aucun deux napprend nager, parce quil nen
cote rien, & quun artisan peut savoir nager aussi bien que qui que ce soit. Cependant, sans
avoir fait son acadmie, un voyageur monte cheval, sy tient, & sen sert assez pour le besoin;
mais, dans leau, si lon [198] ne nage on se noie, & lon ne nage point sans lavoir appris. Enfin
lon nest pas oblig de monter cheval sous peine de la vie, au lieu que nul nest sr dviter un

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danger auquel on est si souvent expos. mile sera dans leau comme sur la terre. Que ne peut-il
vivre dans tous les lments! Si lon pouvoit apprendre voler dans les airs, jen ferois un aigle;
jen ferois une salamandre, si lon pouvoit sendurcir au feu.
On craint quun enfan ne se noie en apprenant nager; quil se noie en apprenant ou pour
navoir pas appris, ce sera toujours votre faute. Cest la seule vanit qui nous rend tmraires;
on ne lest point quand on nest vu de personne: mile ne le seroit pas, quand il seroit vu de tout
lunivers. Comme lexercice ne dpend pas du risque, dans un canal du parc de son pre il
apprendroit traverser lHellespont; mais il faut sapprivoiser au risque mme, pour
apprendre ne sen pas troubler; cest une partie essentielle de lapprentissage dont je parlois
tout lheure. Au reste, attentif mesurer le danger ses forces & le partager toujours avec
lui, je naurai gure dimprudence a craindre, quand je rglerai le soin de sa conservation sur
celui que je dois a la mienne.
Un enfan est moins grand quun homme; il na ni sa force ni sa raison: mais il voit & entend
aussi bien que lui, ou trs peu prs; il a le got aussi sensible, quoiquil moins dlicat, &
distingue aussi bien les odeurs, il ny mette pas la mme sensualit. Les premires facults qui
se forment & se perfectionnent en nous sont les sens. Ce sont donc les [199] premires quil
faudroit cultiver; ce sont les seules quon oublie, ou celles quon nglige le plus.
Exercer les sens nest pas seulement en faire usage, cest apprendre bien juger par eux,
cest apprendre, pour ainsi dire, sentir; car nous ne savons ni toucher, ni voir, ni entendre,
que comme nous avons appris.
Il y a un exercice purement naturel & mcanique, qui sert rendre le corps robuste sans
donner aucune prise au jugement: nager, courir, sauter, fouetter un sabot, lancer des pierres;
tout cela est fort bien; mais navons nous que des bras et des jambes? navons-nous pas aussi
des yeux, des oreilles? & ces organes sont-ils superflus lusage des premiers? Nexercez donc
pas seulement les forces, exercez tous les sens qui les dirigent; tirez de chacun deux tout le
parti possible, puis vrifiez limpression de lun par lautre. Mesurez, comptez, pesez,
comparez. Nemployez la force quaprs avoir estim la rsistance; faites toujours en sorte que
lestimation de leffet prcde lusage des moyens. Intressez lenfant ne jamais faire defforts
insuffisants ou superflus. Si vous laccoutumez prvoir ainsi leffet de tous ses mouvements,
& redresser ses erreurs par lexprience, nest-il pas clair que plus il agira, plus il deviendra
judicieux?
Sagit-il dbranler une masse; sil prend un levier trop long, il dpensera trop de
mouvement; sil le prend trop court, il naura pas assez de force; lexprience lui peut
apprendre choisir prcisment le bton quil lui fait. Cette sagesse nest donc pas au-dessus de
son ge. Sagit-il de porter un fardeau; sveut le prendre aussi pesant quil peut le porter & nen
[200] point essayer quil ne soulve, ne sera-t-il pas forc den estimer le poids la vue? Sait-il
comparer des masses de mme matire & de diffrentes grosseurs, quil choisisse entre des
masses de mme grosseur & de diffrentes matires; il faudra bien quil sapplique comparer
leurs poids spcifiques. Jai vu un jeune homme, trs bien lev, qui ne voulut croire quaprs
lpreuve quun seau plein de gros copeaux de bois de chne ft moins pesant que le mme seau
rempli deau.
Nous ne sommes pas galement matres de lusage de tous nos sens. Il y en a un, savoir, le
toucher, dont laction nest jamais suspendue durant la veille; il a t rpandu sur la surface

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entire de notre corps, comme une garde continuelle pour nous avertir de tout ce qui peut
loffenser. Cest aussi celui dont, bon gr, mal gr, nous acqurons le plus tt lexprience par
cet exercice continuel, & auquel, par consquent, nous avons moins besoin de donner une
culture particulire. Cependant nous observons que les aveugles ont le tact plus sr & plus fin
que nous, parceque, ntant pas guids par la vue, ils sont forcs dapprendre tirrent
uniquement du premier sens les jugements que nous fournit lautre. Pourquoi donc ne nous
exerce-t-on pas marcher comme eux dans lobscurit, connatre les corps que nous pouvons
atteindre, juger des objets qui nous environnent, faire, en un mot, de nuit & sans lumire,
tout ce quils font de jour et sans yeux? Tant que le soleil luit, nous avons sur eux lavantage;
dans les tnbres, ils sont nos guides leur tour. Nous sommes aveugles la moiti de la vie; avec
la diffrence que les [201] vrais aveugles savent toujours se conduire, & que nous nosons faire
un pas au coeur de la nuit. On a de la lumire, me dira-t-on. Eh quoi! toujours des machines!
Qui vous rpond quelles vous suivront partout au besoin? Pour moi, jaime mieux qumile ait
des yeux au bout de ses doigts que dans la boutique dun chandelier.
Etes-vous enferm dans un difice au milieu de la nuit, frappez des mains; vous
apercevrez, au rsonnement du lieu, si lespace est grand ou petit, si vous tes au milieu ou dans
un coin. A demi-pied dun mur, lair moins ambiant & plus rflchi vous porte une autre
sensation au visage. Restez en place, et tournez-vous successivement de tous les cts; sil y a
une porte ouverte, un lger courant dair vous lindiquera. tes-vous dans un bateau, vous
connatrez, la manire dont lair vous frappera le visage, non seulement en quel sens vous
allez, mais si le fil de la rivire vous entrane lentement ou vite. Ces observations, et mille
autres semblables, ne peuvent bien se faire que de nuit; quelque attention que nous voulions
leur donner en plein jour, nous serons aids ou distraits par la vue, elles nous chapperont.
Cependant il ny a encore ici ni mains ni bton. Que de connaissances oculaires on peut
acqurir par le toucher, mme sans rien toucher du tout!
Beaucoup de jeux de nuit. Cet avis est plus important quil ne semble. La nuit effraye
naturellement les hommes, & quelquefois les animaux.* [*Cet effroi devient trs manifeste dans les
grandes clipses de soleil.] La raison, les connaissances, [202] lesprit, le courage, dlivrent peu de gens
de ce tribut lai vu des raisonneurs, des esprits forts, des philosophes, des militaires intrpides
en plein jour, trembler la nuit comme des femmes au bruit dune feuille darbre. On attribue cet
effroi aux contes des nourrices; on se trompe: il a une cause naturelle. Quelle est cette cause? la
mme qui rend les sourds dfiants & le peuple superstitieux, lignorance des choses qui nous
environnent & ce qui se passe autour de nous.* [*En voici encore une autre cause bien explique par un
philosophe dont je cite souvent le livre, & dont les grandes vues minstruisent encore plus souvent. Lorsque, par des
circonstances particulires, nous ne pouvons avoir une ide juste de la distance, & que nous ne pouvons juger des objets que par
la grandeur de langle ou plutt de limage quils forment dans nos yeux, nous nous trompons alors ncessairement sur la
grandeur de ces objets. Tout le monde a prouv quen voyageant la nuit on prend un buisson dont on est prs pour un grand
arbre dont on est loin, ou bien on prend un grand arbre loign pour un buisson qui est voisin; de mme, si on ne connat pas les
objets par leur forme, & quon ne puisse avoir par ce moyen aucune ide de distance, on se trompera encore ncessairement.
Une mouche qui passera avec rapidit quelques pouces de distance de nos yeux nous paratra dans ce cas tre un oiseau qui en
seroit une trs grande distance; un cheval qui seroit sans mouvement dans le milieu dune campagne, & qui seroit dans une
attitude semblable, par exemple, celle dun mouton, ne nous paratra plus quun gros mouton, tant que nous ne reconnatrons
pas que cest un cheval; mais, ds que nous laurons reconnu, il nous paratra dans linstant gros comme un cheval, & nous
rectifierons sur-le-champ notre premier jugement. Toutes les fois quon se trouvera dans la nuit dans des lieux inconnus o
lon ne pourra juger de la distance, & o lon ne pourra reconnatre la forme des choses cause de lobscurit, on sera en danger

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de tomber tout instant dans lerreur au sujet des jugements que lon fera sur les objets qui se prsenteront. Cest de l que
vient la frayeur & lespce de crainte intrieure que lobscurit de la nuit fait sentir presque tous les hommes; cest sur cela
quest fonde lapparence des spectres et des figures gigantesques & pouvantables que tant de gens disent avoir vus. On leur
rpond communment que ces figures taient dans leur imagination; cependant elles pouvaient tre rellement dans leur yeux,
& il est trs possible quils aient en effet vu ce quils disent avoir vu; car il doit arriver ncessairement, toutes les fois quon ne
pourra juger dun objet que par langle quil forme dans loeil, que cet objet inconnu grossira & grandira mesure quon en sera
plus voisin; & que sil a dabord paru au spectateur, qui ne peut connatre ce quil voit ni juger quelle distance il le voit; que sil
a paru, dis-je, dabord de la hauteur de quelques pieds lorsquil toit la distance de vingt ou trente pas, il doit paratre haut de
plusieurs toises lorsquil nen sera plus loign que de quelques pieds; ce qui doit en effet ltonner & leffrayer jusqu ce
quenfin il vienne toucher lobjet ou le reconnatre car, dans linstant mme quil reconnatra ce que cest, cet objet, qui lui
paraissoit gigantesque, diminuera tout coup, & ne lui paratra plus avoir que sa grandeur relle; mais, si lon fuit ou quon
nose approcher, il est certain quon naura dautre ide de cet objet que celle de limage quil formait dans loeil, & quon aura
rellement vu une figure gigantesque ou pouvantable par la grandeur & par la forme. Le prjug des spectres est donc fond
dans la nature, & ces apparences ne dpendent pas, comme le croient les philosophes, uniquement de nation limagination.
(Hist. nat., t. VI, p. 22, in-2.) Jai tch de montrer dans le texte comment il en dpend toujours en partie, et, quant la cause
explique dans ce passage, on voit que lhabitude de marcher la nuit doit nous apprendre distinguer les apparences que la
ressemblance des formes & la diversit des distances font prendre aux objets nos yeux dans lobscurit; car, lorsque lair est
encore assez clair pour nous laisser apercevoir les contours des objets, comme il y a plus dait interpos dans un plus grand
loignement, nous devons toujours voir ces contours moins marqus quand lobjet est plus loin de nous; ce qui suffit force
dhabitude pour nous garantir de lerreur quexplique ici M. de Buffon. Quelque explication quon prfre, ma mthode est donc

Accoutum dapercevoir de loin les objets


& [203] de prvoir leurs impressions davance, comment, ne voyant plus rien de ce qui
mentoure, ny supposerais-je pas mille tres, mille mouvements qui peuvent me nuire, & dont
il mest impossible de me garantir? Jai beau savoir que je suis en sret dans le lieu o je me
trouve, je ne le sais jamais aussi bien que si je le voyois actuellement: jai donc toujours un sujet
de crainte que je navois pas en plein jour. Je sais, il est vrai, quun corps tranger ne peut gure
agir sur le mien sans sannoncer par quelque bruit; aussi, combien jai sans cesse loreille alerte!
Au moindre bruit dont je ne puis discerner la cause, lintrt de ma conservation me fait
dabord [204] supposer tout ce qui doit le plus mengager me tenir sur mes gardes, & par
consquent tout ce qui est le plus propre meffrayer.
Nentends-je absolument rien, je ne suis pas pour cela tranquille; car enfin sans bruit on
peut encore me surprendre. Il faut que je suppose les choses telles quelles taient auparavant,
telles quelles doivent encore tre, que je voie ce que je ne vois pas. Ainsi, force mettre en jeu
mon imagination, bientt je nen suis plus je matre, & ce que jai fait pour me rassurer ne sert
qu malarmer davantage. Si jentends du bruit, jentends des voleurs; si je nentends rien, je
vois des fantmes; la vigilance que minspire le soin de me conserver ne me donne que sujets de
crainte. Tout ce qui doit me rassurer nest que dans ma raison, linstinct plus fort me [205]parle
tout autrement quelle. A quoi bon penser quon na rien craindre, puisque alors on na rien
faire?
La cause du mal trouve indique le remde. Un toute chose lhabitude tue limagination; il
ny a que les objets nouveaux qui la rveillent. Dans ceux que lon voit tous les jours, ce nest
plus limagination qui agit, cest la mmoire; & voil la raison de laxiome: Ab assuetis non fit
toujours efficace, & cest ce que lexprience confirme parfaitement.]

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passio, car ce nest quau feu de limagination que les passions sallument. Ne raisonnez donc
pas avec celui que vous voulez gurir de lhorreur des tnbres; menez-ly souvent, & soyez sr
que tous les arguments de la philosophie ne vaudront pas cet usage. La tte ne tourne point aux
couvreurs sur les toits, & lon ne voit plus avoir peur dans lobscurit quiconque est accoutum
dy tre.
Voil donc pour nos jeux de nuit un autre avantage ajout au premier; mais pour que ces
jeux russissent, je il, puis trop recommander la gaiet. Rien nest si triste que les tnbres;
nallez pas enfermer votre enfan dans un cachot. Quil rie en entrant dans lobscurit; que le
rire le reprenne avant quil en sorte; que, tandis quil y est, lide des amusements quil quitte, &
de ceux quil va retrouver, le dfende des imaginations fantastiques qui pourraient ly venir
chercher.
Il est un terme de la vie au del duquel on rtrograde en avanant. je sens que jai pass ce
terme. Je recommence, pour ainsi dire, une autre carrire. Le vide de lge mur, qui sest fait
sentir moi, me retrace le doux temps du premier ge. En vieillissant, je redeviens enfant, & je
me rappelle [206] plus volontiers ce que jai fait dix ans qu trente. Lecteurs, pardonnez-moi
donc de tirer quelquefois mes exemples de moi-mme; car, pour bien faire ce livre, faut que je
le fasse avec plaisir.
Jtois la campagne en pension chez un ministre appel M. Lambercier. Javais pour
camarade un cousin plus riche que moi, & quon traitoit en hritier, tandis loign de mon pre,
je ntois quun pauvre orphelin. Mon grand cousin Bernard toit singulirement poltron,
surtout la nuit. Je me moquai tant de sa frayeur, que M. Lambercier, ennuy de mes vanteries,
voulut mettre mon courage lpreuve. Un soir dautomne, quil faisoit trs obscur, il me donna
la clef du temple, & me dit daller chercher dans la chaire la Bible quon y avoit laisse. Il ajouta,
pour me piquer dhonneur, quelques mots qui me mirent dans limpuissance de reculer.
Je partis sans lumire; si jen avois eu, auroit peut-tre t pis encore. Il fallait passer par
le cimetire: je le traversai gaillardement; car, tant que je me sentois en plein air, je neus jamais
de frayeurs nocturnes.
En ouvrant la porte, jentendis la vote un certain retentissement que je crus ressembler
des voix, & qui commena dbranler ma fermet romaine. La porte ouverte, je voulus entrer;
mais peine eus-je fait quelques pas, que je marrtai. En apercevant lobscurit profonde qui
rgnoit dans ce vaste lieu, je fus saisi dune terreur qui me fit dresser les cheveux: je rtrograde,
je sors, je me mets fuir tout tremblant. Je trouvai dans la cour un petit chien nomm Sultan,
dont [207] les caresses me rassurrent. Honteux de ma frayeur, je revins sur mes pas, tchant
pourtant demmener avec moi Sultan, qui ne voulut pas me suivre. Je franchis brusquement la
porte, jentre dans lglise. A peine y fus-je rentr, que la frayeur me reprit, mais si fortement
que je perdis la tte; &, quoique la chaire ft droite, et que je le susse trs bien, ayant tourn
sans men apercevoir, je la cherchai longtemps gauche, je membarrassai dans les bancs, je ne
savois plus o jtais, et, ne pouvant trouver ni la chaire ni la porte, je tombai dans un
bouleversement inexprimable. Enfin, japerois la porte, je viens bout de sortir du temple, &
je men loigne comme la premire fois, bien rsolu de ny jamais rentrer seul quen plein jour.
Je reviens jusqu la maison. Prt entrer, je distingue la voix de M. Lambercier de
grands clats de rire. Je les prends pour moi davance, &, confus de my voir expose, jhsite
ouvrir la porte. Dans cet intervalle, jentends Mlle Lambercier sinquiter de moi dire la

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servante de prendre la lanterne, & M. Lambercier se disposer ni er chercher, escort de mon


intrpide cousin, auquel ensuite on nauroit pas manque de faire tout lhonneur de lexpdition.
A linstant toutes mes frayeurs cessent, & ne me laissent que celle dtre surpris dans ma fuite:
je cours, je vole au temple; sans m garer, sans ttonner, jarrive a la chaire; jy monte, je prends
la Bible, je mlance en bas; dans trois sauts je suis hors du temple dont joubliai mme de
fermer la porte; il entre dans la chambre, hors dhaleine, je jette la Bible sur la table, effar, [208]
mais palpitant daise davoir prvenu le secours qui mtoit destin.
On me demandera si je donne ce trait pour un modle suivre, & pour un exemple de la
gaiet que jexige dans ces sortes dexercices. Non; mais je le donne pour preuve que rien nest
plus capable de rassurer quiconque est effray des ombres de a nuit, que dentendre dans une
chambre voisine une compagnie assemble rire & causer tranquillement. Je voudrois quau lieu
de samuser ainsi seul avec son lve, on rassemblt les soirs beaucoup denfants de bonne
humeur; quon ne les envoyt pas dabord sparment, mais plusieurs ensemble, & quon nen
hasardt aucun parfaitement seul, quon ne se ft bien assur davance quil nen seroit pas trop
effray,
Je nimagine rien de si plaisant & de si utile que de pareils jeux, pour peu quon voult user
dadresse les ordonner. Je ferois dans une grande salle une espce de labyrinthe avec des
tables, des fauteuils, des chaises, des paravents. Dans les inextricables tortuosits de ce
labyrinthe jarrangerais, au milieu de huit ou dix botes sattrapes, une autre bote presque
semblable, bien garnie de bonbons; je dsignerois en termes clairs, mais succincts, le lieu prcis
o se trouve la bonne bote; je donnerois le renseignement suffisant pour la distinguer des
gens plus attentifs & moins tourdis que des enfants,* [*Pour les exercer lattention, ne leur dites jamais
que des choses quils aient un intrt sensible & prsent bien entendre; surtout point de longueurs, jamais un mot superflu;

puis, aprs avoir fait tirer au sort les [209]


petits concurrents, je les enverrois tous lun aprs lautre, jusqu ce que la bonne bote ft
trouve: ce que jaurois soin de rendre difficile proportion de leur habilet.
Figurez-vous un petit Hercule arrivant une bote la main, tout fier de son expdition. La
bote se met sur la table, on louvre en crmonie. Jentends dici les clats de rire, les hues de
la bande joyeuse, quand, au lieu des confitures quon attendait, on trouve, bien proprement
arrangs sur de la mousse ou sur du coton, un hanneton, un escargot, du charbon, du gland, un
navet, ou quelque autre pareille denre. Dautres fois, dans une pice nouvellement blanchie,
on suspendra prs du mur quelque jouet, quelque petit meuble quil sagira daller chercher
sans toucher au mur. A peine celui qui lapportera sera-t-il rentr, que, pour peu quil ait
manqu la condition, le bout de son chapeau blanchi, le bout de ses souliers, la basque de son
habit, sa manche trahiront sa maladresse. En voil bien assez, trop peut-tre, pour faire
entendre lesprit de ces sortes de jeux. Sil faut tout vous dire, ne me lisez point.
Quels avantages un homme ainsi lev naura-t-il pas la nuit sur les autres hommes? Ses
pieds accoutums saffermir dans les tnbres, ses mains exerces sappliquer aisment
tous les corps environnants, le conduiront sans peine dans la plus paisse obscurit. Son
imagination, pleine des jeux nocturnes de sa jeunesse, se tournera difficilement sur des objets
effrayants. Sil croit entendre des clats de rire, au heu de ceux des esprits follets, ce seront ceux
de ses anciens camarades; sil se peint une assemble, ce ne sera [210] point pour lui le sabbat,
mais aussi ne laissez dans vos discours ai obscurit ni quivoque.]

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mais la chambre de son gouverneur. La nuit, ne lui rappelant que des ides gaies, ne lui sera
jamais affreuse; au lieu de la craindre, il laimera. Sagit-il dune expdition militaire, il sera
prt toute heure, aussi bien seul quavec sa troupe. Il entrera dans le camp de Sal, il le
parcourra sans sgarer, il ira jusqu la tente du roi sans veiller personne, il sen retournera
sans tre aperu. Faut-il enlever les chevaux de Rhsus, adressez-vous lui sans crainte. Parmi
les gens autrement levs, vous trouverez difficilement un Ulysse
Jai vu des gens vouloir, par des surprises, accoutumer les enfans ne seffrayer de rien la
nuit. Cette mthode est trs mauvaise; elle produit un effet tout contraire celui quon cherche,
& ne sert qua les rendre toujours plus craintifs. Ni la raison ni lhabitude ne peuvent rassurer
sur lide dun danger prsent dont on ne peut connatre le degr ni lespce, ni sur la crainte
des surprises quon a souvent prouves. Cependant, comment sassurer de tenir toujours votre
lve exempt de pareils accidents? Voici le meilleur avis, ce me semble, dont on se le prvenir
l-dessus. Vous tes alors, dirais-je mon Emile, dans le cas dune juste dfense; car lagresseur
ne vous laisse pas juger sil veut vous faire mal ou peur, et, comme il a pris ses avantages, la
fuite mme nest pas un refuge pour vous. Saisissez donc hardiment celui qui vous surprend de
nuit, homme ou bte, il nimporte; serrez-le, empoignez-le de toute votre force; sil se dbat,
frappez, ne marchandez point les. coups; &, quoi quil puisse dire ou faire, ne lchez jamais
prise, que [211] vous ne sachiez bien ce que cest. Lclaircissement vous apprendra
probablement quil ny avoit pas beaucoup craindre, & cette manire de traiter les plaisants
doit naturellement les rebuter dy revenir.
Quoique le toucher soit de tous nos sens celui dont nous avons le plus continuel exercice,
ses jugements restent pourtant, comme je lai dit, imparfaits & grossiers plus que ceux daucun
autre, parce que nous mlons continuellement son usage celui de la vue, & que, loeil
atteignant lobjet plus tt que la main, lesprit juge presque toujours sans elle. En revanche,
les jugements u tact sont les plus srs, prcisment parce quils sont les plus borns; car, ne
stendant quaussi loin que nos mains peuvent atteindre, ils rectifient ltourderie des autres
sens, qui slancent au loin sur des objets quils aperoivent peine, au lieu que tout ce
quaperoit le toucher, il laperoit bien. Ajoutez que, joignant, quand il nous plat, la force des
muscles laction des nerfs, nous unissons, par une sensation simultane, au jugement de la
temprature, des grandeurs, des figures, le jugement du poids & de la solidit. Ainsi le toucher,
tant de tous les sens celui qui nous instruit le mieux de limpression que les corps trangers
peuvent faire sur le ntre, est celui dont lusage est le plus frquent, & nous donne le plus
immdiatement la connaissance ncessaire notre conservation.

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Comme le toucher exerc supple la vue, pourquoi ne pourrait-il pas aussi suppler
loue jusqu certain point puisque les sons excitent dans les corps sonores des branlements
sensibles au tact? En posant une main sur le corps [212] dun violoncelle, on peut, sans le
secours des yeux ni des oreilles, distinguer, la seule manire dont le bois vibre & frmit, si le
son quil rend est grave ou aigu, sil est tir de la chanterelle ou du bourdon. Quon exerce le
sens a ces diffrences, je ne doute pas quavec le temps on ny pt devenir sensible au point,
dentendre un air entier par les doigts. Or, ceci suppose, il est clair quon pourrait aisment
parler aux souris en musique; car les tons & les temps, ntant pas moins susceptibles de
combinaisons rgulires que les articulations & les voix, peuvent tre pris de mme pour les
lments du discours.
Il y a des exercices qui moussent le sens du toucher & le rendent plus obtus; dautres, au
contraire, laiguisent & le rendent plus dlicat & plus fin. Les premiers, joignant beaucoup de
mouvement & de force la continuelle impression des corps durs, rendent la peau rude,
calleuse, & lui tent le sentiment naturel; les seconds sont ceux qui varient ce mme sentiment
par un tact lger et frquent, en sorte que lesprit, attentif des impressions incessamment
rptes, acquiert la facilit de juger toutes leurs modifications. Cette diffrence est sensible
dans lusage des instruments de musique: le toucher dur & meurtrissant du violoncelle, de la
contre-basse, du violon mme, en rendant les doigts plus flexibles, racornit leurs extrmits. Le
toucher lisse & poli du clavecin les rend aussi flexibles & plus sensibles en mme temps. En ceci
donc le clavecin est prfrer.
Il importe que la peau sendurcisse aux impressions de air & puisse braver ses altrations;
car cest elle qui dfend [213] tout le reste. A cela prs, je ne voudrois pas que la main, trop
servilement applique aux mmes travaux, vnt sendurcir, ni que sa peau devenue presque
osseuse perdt ce sentiment exquis qui donne connatre quels sent les corps sur lesquels on la
passe, &, selon lespce de contact, nous fait quelquefois, dans lobscurit, frissonner en
diverses manires..
Pourquoi faut-il que mon lve soit forc davoir toujours sous ses pieds une peau de
boeuf? Quel mal y aurait-il que la sienne propre pt au besoin lui servir de semelle? Il est clair
quen cette partie la dlicatesse de la peau ne peut jamais tre utile rien, & peut souvent
beaucoup nuire. veills minuit au coeur de lhiver par lennemi dans leur ville, les Genevois
trouvrent Plus tt leurs fusils que leurs souliers. Si nul deux navait su marcher nu-pieds, qui
sait si Genve net point t prise?
Armons toujours lhomme contre les accidents imprvus. QuEmile coure les matins
pieds nus, en toute saison, par la chambre, par lescalier, par le jardin; loin de len gronder, je
limiterai; seulement jaurai soin dcarter le verre. Je parlerai bientt des travaux & des jeux
manuels. Du reste, quil apprenne faire tous les pas qui favorisent les volutions du corps,
prendre dans toutes les attitudes une position aise & solide; quil sache sauter en loignement,
en hauteur, grimper sur un arbre, franchir un mur; quil trouve toujours son quilibre; que tous
ses mouvements, ses gestes soient ordonns selon les lois de la pondration, longtemps avant
que la statique se mle de es lui expliquer. A la manire [214] dont son pied pose terre & son
corps porte sur sa jambe, il doit sentir sa est bien ou mal. Une assiette assure a toujours de la
grce, & les postures les plus fermes sont aussi les plus lgantes. Si jtois matre danser, je

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ne ferois pas toutes les singeries de Marcel,*

[*Clbre matre danser de Paris, lequel, connaissant bien son

monde, faisoit lextravagant par ruse, & donnait son art une importance quon feignoit de trouver ridicule, mais pour laquelle
on lui portait au fond le plus grand respect. Dans un autre art non moins frivole, on voit encore aujourdhui un artiste comdien
faire ainsi limportant & le fou, & ne russir pas moins bien. Cette mthode est toujours sre en France. Le vrai talent, plus

bonnes pour le pays o il les


fait; mais, au lieu doccuper ternellement mon lve des gambades, je le mnerois au pied
dun rocher; l, je lui montrerois quelle attitude il faut prendre, comment il faut porter le corps
& la tte, quel mouvement il faut faire, de quelle manire il faut poser, tantt le pied, tantt la
main, pour suivre lgrement les sentiers escarps, raboteux & rudes, & slancer de pointe en
pointe tant en montant quen descendant. Jen ferois lmule dun chevreuil plutt quun
danseur de lOpra.
Autant le toucher concentre ses oprations autour de lhomme, autant la vue tend les
siennes au del de lui; cest l ce qui rend celles-ci trompeuses: dun coup doeil un homme
embrasse la moiti de son horizon. Dans cette multitude de sensations simultanes & de
jugements quelles excitent, comment ne se tromper sur aucun? Ainsi la vue est de tous nos
sens le plus fautif, prcisment parce quil [215] est le plus tendu, & que, prcdant de bien loin
tous les autres, ses oprations sont trop promptes & trop vastes pour pouvoir tre rectifies par
eux. Il y a plus, les illusions mmes de la perspective nous sont ncessaires pour parvenir
connatre ltendue & comparer ses parties. Sans les fausses apparences, nous ne verrions
rien dans lloignement; sans les gradations de grandeur & de lumire, nous ne pourrions
estimer aucune distance, ou plutt il ny en aurait point pour nous. Si de deux. arbres. gaux
celui qui est cent pas de nous nous paraissait aussi grand & aussi distinct que celui qui est
dix, nous les placerions ct lun de lautre. Si nous apercevions toutes les dimensions des
objets sous leur vritable mesure, nous ne verrions aucun espace, & tout nous paratroit sur
notre oeil.
simple et moins charlatan, ny fait point fortune. La modestie y est la vertu des sots]

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Le sens de la vue na, pour juger la grandeur des objets & leur distance, quune mme
mesure, savoir, louverture de langle quils font dans notre oeil; & comme cette ouverture est
un effet simple dune cause compose, le jugement quil excite en nous laisse chaque cause
particulire indtermine, ou devient ncessairement fautif. Car, comment distinguer la
simple vue si langle sous lequel je vois un objet plus petit quun autre est tel, parce que ce
premier objet est en effet plus petit, ou parce quil est plus loign? Il faut donc suivre ici une
mthode contraire la prcdente; au lieu de simplifier la sensation, la doubler, la vrifier
toujours par une autre, assujettir lorgane visuel lorgane tactile, & rprimer, pour ainsi dire,
limptuosit du premier sens par la marche pesante & rgle du second. Faute de [216] nous
asservir cette pratique, nos mesures par estimation sont trs inexactes. Nous navons nulle
prcision dans le coup doeil pour juger les hauteurs, les longueurs les profondeurs, les
distances; & la preuve que ce nest pas tant la faute du sens que de son usage, cest que les
ingnieurs, les arpenteurs, les architectes, les maons, les peintres ont en gnral le coup doeil
beaucoup plus sr que nous, & apprcient les mesures de ltendue avec plus de justesse; parce
que leur mtier leur donnant en ceci linexprience que nous ngligeons dacqurir, ils tent
lquivoque de langle par les apparences qui laccompagenent, & qui dterminent plus
exactement leurs yeux le rapport des deux causes de cet angle.
Tout ce qui donne du mouvement au corps sans le contraindre est toujours facile obtenir
des enfants. Il va mille moyens de les intresser mesurer, connatre, estimer les distances.
Voil un cerisier fort haut, comment ferons-nous pour cueillir des cerises? Lchelle de la
grange est-elle bonne pour cela? Voil un ruisseau fort large, comment le traverserons-nous?
une des planches de la cour posera-t-elle sur les deux bords? Nous voudrions, de nos fenetres,
pcher dans les fosss du chteau; combien de brasses doit avoir notre ligne? Je voudrois faire
une balanoire entre ces deux arbres; une corde de deux toises nous suffira-t-elle? On me dit
que dans lautre maison notre chambre aura vingt-cinq pieds carrs; croyez-vous quelle nous
convienne? sera-t-elle plus grande que celle-ci? Nous avons grandfaim; voil deux villages;
auquel des deux serons-nous plus tt pour dner? etc.
[217] Il sagissoit dexercer la course un enfan indolent & paresseux, qui ne se portait pas
de lui-mme cet exercice ni aucun autre, quoiquon le destint ltat militaire; il stoit
persuad, le ne sais comment, quun homme de son rang ne devoit rien faire ni rien savoir, &
que sa noblesse devoit lui tenir lieu de bras, de jambes, ainsi que de toute espce de mrite. A
faire dun tel gentilhomme un Achille au pied lger, ladresse de Chiron mme et eu peine
suffire. La difficult tait dautant plus grande que je ne voulois lui prescrire absolument rien;
javois banni de mes droits les exhortations, les promesses, les menaces, lmulation, le dsir de
briller; comment lui donner celui de courir sans lui rien dire? Courir moi-mme et t un
moyen peu sr & sujet inconvnient. Dailleurs il sagissoit encore de tirer de cet exercice
quelque objet dinstruction pour lui, afin daccoutumer les oprations de la machine & celles du
jugement marcher toujours de concert. Voici comment je my pris: moi, cest-a-dire celui qui
parle dans cet exemple.
En mallant promener avec lui les aprs-midi, je mettois quelquefois dans ma poche deux
gteaux dune espce quil aimoit beaucoup; nous en mangions chacun un la promenade,*
[*Promenade champtre, comme on verra dans linstant. Les promenades publiques des villes sont pernicieuses aux enfans
de lun & de lautre sexe. Cest l quils commencent se rendre vains & vouloir tre regards: cest au Luxembourg, aux
Tuileries, surtout au Palais-Royal, que la belle jeunesse de Paris va prendre cet air impertinent & fat qui la rend si ridicule, et la
fait huer & dtester dans toute lEurope.]

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&, nous revenions fort contents. Un jour il [218] saperut que j avois trois gteaux; il en auroit
pu manger six sans sincommoder; il dpche promptement le sien pour me demander le
troisime. Non, lui dis-je: je le mangerois fort bien moi-mme, ou nous le partagerions; mais
jaime mieux le voir disputer la course par ces deux petits garons que voil. Je les appelai, je
leur montrai le gteau & leur proposai la condition. Ils ne demandrent pas mieux. Le gteau
fut pos sur une grande pierre qui servit de but; la carrire fut marque: nous allmes nous
asseoir; au signal donn, les petits garons partirent; le victorieux se saisit du gteau, & le
mangea sans misricorde aux yeux des spectateurs & du vaincu.
Cet amusement valoit mieux que le gteau; mais il ne prit pas dabord & ne produisit rien.
Je ne me rebutai ni ne me pressai: linstruction des enfans est un mtier o il faut savoir perdre
du temps pour en gagner. Nous continumes nos promenades; souvent on prenoit trois
gteaux, quelquefois quatre, & de temps autre il y en avoit un, mme deux pour les coureurs.
Si le prix ntoit pas grand, ceux qui le. disputaient ntaient pas ambitieux: celui qui le
remportoit toit lou, ft; tout se faisoit avec appareil. Pour donner lieu aux rvolutions &
augmenter lintrt, je marquois la carrire plus longue, jy souffrois plusieurs concurrents. A
peine taient-ils dans la lice, que tous les passants sarrtaient pour les voir; les acclamations,
les cris, les battements de mains les animaient; je voyois quelquefois mon petit bonhomme
tressaillir, se lever, scrier quand lun toit prs datteindre ou de passer lautre; ctaient pour
lui les jeux olympiques.
[Tableau-4-7]
[219] Cependant les concurrents usaient quelquefois de supercherie; ils se retenaient
mutuellement, ou se faisaient tomber, ou poussaient des cailloux au passage lun de lautre.
Cela me fournit un sujet de les sparer, & de les faire partir de diffrents termes, quoique
galement loigns du but: on verra bientt la raison de cette prvoyance; car je dois traiter
cette importante affaire dans un grand dtail.
Ennuy de voir, toujours manger sous ses yeux des gteaux qui lui faisaient grande envie,
monsieur le chevalier savisa de souponner enfin que bien courir pouvoit tre bon quelque
chose & voyant quil avoit aussi deux jambes, il commena de sessayer en secret. Je me gardai
den rien voir; mais je compris que mon stratagme avoit russi. Quand il se crut assez fort, & je
lus avant lui dans sa pense, il affecta de mimportuner pour avoir le gteau restant. Je le refuse,
il sobstine, & dun air dpit il me dit la fin: Eh bien! mettez-le sur la pierre, marquez le
champ, & nous verrons. Bon! lui dis-je en riant, est-ce quun chevalier sait courir? Vous
gagnerez plus dapptit, & non de quoi le satisfaire. Piqu de ma raillerie, il svertue, &
remporte le prix dautant plus aisment, que javois fait la lice trs courte & pris soin dcarter
le meilleur coureur. On conoit comment, ce premier pas tant fait, il me fut ais de le tenir en
haleine. Bientt il prit un tel got cet exercice, que, sans faveur, il tait presque sr de vaincre
mes polissons la course, quelque longue que ft la carrire.

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Cet avantage obtenu en produisit un autre auquel je navois pas song. Quand il remportoit
rarement le prix, il le [220] mangeoit presque toujours seul, ainsi que faisaient ses concurrents;
mais en saccoutumant la victoire, il devint gnreux et partageoit souvent avec les vaincus.
Cela me fournit a moi-mme une observation morale, & jappris par l quel toit le vrai
principe de la gnrosit.
En continuant avec lui de marquer en diffrens lieux les termes do chacun devoit partir
la fois, je fis, sans quil sen apert, les distances ingales, de sorte que lun, ayant faire plus
de chemin que lautre pour arriver au mme but, avait un dsavantage visible; mais, quoique je
laissasse le choix mon disciple, il ne savoit pas sen prvaloir. Sans sembarrasser de la
distance, il prfroit toujours le plus beau chemin; de sorte que, prvoyant aisment son choix,
jtois peu prs le matre de lui faire perdre ou gagner le gteau ma volont; & cette adresse
avoit aussi son usage plus dune fin. Cependant, comme mon dessein toit quil sapert de la
diffrence, je tchois de la lui rendre sensible; mais, quoique indolent dans le calme, il toit si
vif dans ses jeux, & se dfioit si peu de moi, que jeus toutes les peines du monde lui faire
apercevoir que je le trichais. Enfin jen vins bout malgr son tourderie; il men fit des
reproches. Je lui dis: De quoi vous plaignez-vous? dans un don que je veux bien faire, ne suis-je
pas matre de mes conditions? Qui vous force courir? vous ai-je promis de faire les lices
gales? navez vous pas le choix? Prenez la plus courte, on ne vous en empche point.
Comment ne voyez-vous pas que cest vous que je favorise, & que lingalit dont vous
murmurez est tout votre avantage si vous savez vous en [221] prvaloir? Cela toit clair; il le
comprit, &, pour choisir, il fallut y regarder de plus prs. Dabord on voulut compter les pas;
mais la mesure des pas dun enfan est lente & fautive; de plus, je mavisai de multiplier les
courses dans un mme jour; & alors, lamusement devenant une espce de passion, on avait
regret de perdre mesurer les lices le temps destin les parcourir. La vivacit de lenfance
saccommode mal de ces lenteurs; on sexera donc mieux voir, mieux estimer une distance
la vue. Alors jeus peu de peine tendre & nourrir ce got. Enfin, quelques mois dpreuves &
derreurs corriges lui formrent tellement le compas visuel, que, quand je lui mettois par la
pense un gteau sur quelque objet loign, il avoit le coup doeil presque aussi sr que la
chane dun arpenteur.
Comme la vue est de tous les sens celui dont on peut le moins sparer les jugements de
lesprit, il faut beaucoup de temps pour apprendre voir; il faut avoir longtemps compar la
vue au toucher pour accoutumer le premier de ces deux sens nous faire un rapport fidle des
figures & des distances; sans le toucher, sans le mouvement progressif, les yeux du monde les
plus perants ne sauraient nous donner aucune ide de ltendue. Lunivers entier ne doit tre
quun point pour une hutre; il ne lui paratroit rien de plus quand mme une me humaine
informeroit cette hutre. Ce nest qu force de marcher, de palper, de nombrer, de mesurer les
dimensions, quon apprend les estimer; mais aussi, si lon mesuroit toujours, le sens, se
reposant sur linstrument, nacquerrait aucune justesse. Il ne faut pas non plus que [222]
lenfant passe tout dun coup de la mesure lestimation; il faut dabord que, continuant
comparer par parties ce quil ne sauroit comparer tout dun coup, des aliquotes prcises il
substitue des aliquotes par apprciation, & quau lieu dappliquer toujours avec a main la
mesure, il saccoutume a lappliquer seulement avec les yeux. je voudrois pourtant quon

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vrifit ses premires oprations par des mesures relles, afin quil corriget ses erreurs, & que,
sil reste dans le sens quelque fausse apparence, il apprt la rectifier par un meilleur jugement.
On a des mesures naturelles qui sont a peu prs les mmes en tout lieux: les pas dun homme,
ltendue de ses bras, sa stature. Quand lenfant estime la hauteur dun tage, son gouverneur
peut lui servir de toise: sil estime la hauteur dun clocher, quil le toise avec les maisons; sil
veut savoir les lieues de chemin, quil compte les heures de marche; & surtout quon ne fasse
rien de toit cela pour lui, mais quil le fasse lui-mme.
On ne sauroit apprendre bien juger de ltendue & de la grandeur des corps, quon
napprenne connatre aussi leurs figures & mme les imiter; car au fond cette imitation ne
tient absolument quaux lois de la perspective; & lon ne peut estimer ltendue sur ses
apparences, quon nait quelque sentiment de ces lois. Les enfants, grands imitateurs, essayent
tous de dessiner: je voudrois que le mien cultivt cet art, non prcisment pour lart mme,
mais pour se rendre loeil juste et la main flexible; &, en gnral, il importe fort peu quil sache
tel ou tel exercice, pourvu quil acquire la perspicacit du sens & la bonne habitude du corps
quon gagne par cet [223] exercice. Je me garderai donc bien de lui donner un matre dessiner,
qui ne lui donneroit imiter que des imitations, & ne le ferait dessiner que sur des dessins: je
veux quil nait dautre matre que la nature, ni dautre modle que les objets. Je veux quil ait
sous les yeux loriginal mme & non pas le papier qui le reprsente, quil crayonne une maison
sur une maison, un arbre sur un arbre, un homme sur un homme, afin quil saccoutume bien
observer les et leurs apparences, & non pas prendre des imitations fausses &
conventionnelles pour de vritables imitations. Je le dtournerai mme de rien tracer de
mmoire en labsence des objets, jusqu ce que, par des observations frquentes, leurs figures
exactes simpriment bien dans son imagination; de peur que, substituant la vrit des choses
des figures bizarres & fantastiques, il ne perde la connaissance des proportions & le got des
beauts de la nature.
Je sais bien que de cette manire il barbouillera longtemps sans rien faire de
reconnaissable, quil rendra tard llgance des contours & le trait lger des dessinateurs, peuttre jamais le discernement des effets pittoresques & le bon got du dessin; en revanche, il
contractera certainement un coup doeil plus juste, une main plus sre, la connaissance des
vrais rapports de grandeur & de figure qui sont entre les animaux, les plantes, les corps
naturels, & une plus prompte exprience du jeu de la perspective. Voil prcisment ce que jai
voulu faire, et mon intention nest pas tant quil sache imiter les objets que les connatre; jaime
mieux quil me montre une plante [224] dacanthe, & quil trace moins bien le feuillage dun
chapiteau.
Au reste, dans cet exercice, ainsi que dans tous les autres, je ne prtends pas que mon lve
en ait seul lamusement. Je veux le lui rendre plus agrable encore en le partageant sans cesse
avec lui. je ne veux point quil ait dautre mule que moi, mais je serai son mule sans relche &
sans risque; cela mettra de lintrt dans ses occupations, sans causer de jalousie entre nous. Je
prendrai le crayon son exemple; je lemploierai dabord aussi maladroitement que lui. Je
serois un Apelle, que je ne me trouverai quun barbouilleur. Je commencerai par tracer un
homme comme les laquois les tracent contre les murs; une barre pour chaque as, une barre
pour chaque jambe, & des doigts plus gros que le bras. Bien longtemps aprs nous nous
apercevrons lun ou lautre de cette disproportion; nous remarquerons quune jambe a de

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lpaisseur, que cette paisseur nest pas partout la mme; que le bras a sa longueur dtermine
par rapport au corps, etc. Dans ce progrs, je marcherai tout au plus ct de lui, ou je le
devancerai de si peu, quil lui sera toujours ais de matteindre & souvent de me surpasser.
Nous aurons des couleurs, des pinceaux; nous tacherons dimiter le coloris des objets & toute
leur apparence aussi bien que leur figure. Nous enluminerons, nous peindrons, nous
barbouillerons; mais, dans tous nos barbouillages, nous ne cesserons dpier la nature; nous ne
ferons jamais rien que sous les yeux du matre.
Nous tions en peine dornements pour notre chambre en [225] voil de tout trouvs. Je fais
encadrer nos dessins. je les fais couvrir de beaux verres, afin quon ny touche plus & que, les
voyant rester dans ltat o nous les avons mis, chacun ait intrt de n as ngliger les siens. Je
les arrange par ordre autour de la chambre, chaque dessin rpt vingt, trente fois, & montrant
chaque exemplaire le progrs de lauteur, depuis le moment o la maison nest quun carr
presque informe, jusqu celui o sa faade, son profil, ses proportions, ses ombres, sont dans la
plus exacte vrit. Ces gradations ne peuvent manquer de nous offrir sans cesse des tableaux
intressants pour nous, curieux pour dautres, & dexciter toujours plus notre mulation. Aux
premiers, aux lus grossiers de ces dessins, je mets des cadres bien brillants, bien dors, qui les
rehaussent; mais quand limitation devient plus exacte & que le dessin est vritablement bon,
alors je ne lui donne plus quun cadre noir trs simple; il na plus besoin dautre ornement que
lui-mme, & ce seroit dommage que la bordure partaget lattention que mrite lobjet. Ainsi
chacun de nous lhonneur du cadre uni; & quand lun veut ddaigner un dessin de lautre, il le
condamne au cadre dor. Quelque jour, peut-tre, ces cadres dors passeront entre nous en
proverbe, & nous admirerons combien dhommes se rendent justice en se faisant encadrer
ainsi.
Jai dit que la gomtrie ntoit pas la porte des enfants; mais cest notre faute. Nous ne
sentons pas que leur mthode nest point la ntre, & que ce qui devient pour nous lart de
raisonner ne doit tre pour eux que lart de voir. Au lieu de leur donner notre mthode, nous
ferions mieux de [226] prendre la leur; car notre manire dapprendre la gomtrie est bien
autant une affaire dimagination que de raisonnement. Quand la proposition est nonce, il
faut en imaginer la dmonstration, cest--dire trouver de quelle proposition dj sue celle-l
doit tre une consquence, &, de toutes les consquences quon peut tirer de cette mme
proposition, choisir prcisment celle dont il sagit.
De cette manire, le raisonneur le plus exact, sil nest pas inventif, doit rester court. Aussi
quarrive-t-il de l? Quau lieu de nous faire trouver les dmonstrations, on nous les dicte;
quau lieu de nous apprendre raisonner, le matre raisonne pour nous & nexerce que notre
mmoire.
Faites des figures exactes, combinez-les, posez-les lune sur lautre, examinez leurs
rapports; vous trouverez toute la gomtrie lmentaire en marchant dobservation en
observation, sans quil soit question ni de dfinitions, ni de problmes, ni daucune autre forme
dmonstrative que la simple superposition. Pour moi, je ne prtends point apprendre la
gomtrie a Emile, cest lui qui me lapprendra, je chercherai les rapports, & il les trouvera; car
je le les chercherai de manire les lui faire trouver. Par exemple, au lieu de me servir dun
compas pour tracer un cercle, je le tracerai avec une pointe au bout dun fil tournant sur un
pivot. Aprs cela, quand je voudrai comparer les rayons entre eux Emile se moquera de moi, &

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il me fera comprendre que le mme fil toujours tendu ne peut avoir trac des distances ingales.
Si je veux mesurer un angle de soixante degrs, je dcris [227] du sommet de cet angle, non
pas un arc, mais un cercle entier; car avec les enfans il ne faut jamais rien sous entendre. Je
trouve la portion du cercle comprise entre les deux cts de langle est la sixime partie du
cercle. Aprs cela je dcris du mme sommet un autre plus grand cercle, & je trouve que ce
second arc est encore la sixime partie de son cercle. Je dcris un troisime cercle concentrique
sur lequel je fais la mme preuve; & je la continue sur de nouveaux cercles, jusqu ce
quEmile, choqu de ma stupidit, mavertisse que chaque arc, grand ou petit, compris par le
mme angle, sera toujours la sixime partie de son cercle, etc. Nous voil tout lheure lusage
du rapporteur.
Pour prouver que les angles de suite sont gaux deux droits, on dcrit un cercle; moi, tout
au contraire, je fais en sorte qumile remarque cela premirement dans le cercle, & puis je lui
dis: Si lon toit le cercle & les lignes droites, les angles auraient-ils chang de grandeur, etc.
On nglige la justesse des figures, on la suppose, & lon sattache la dmonstration. Entre
nous, au contraire, il ne sera jamais question de dmonstration; notre plus importante affaire
sera de tirer des lignes bien droites, bien justes, bien gales; de faire un carr bien parfait, de
tracer un cercle bien rond. Pour vrifier la justesse de la figure, nous lexaminerons par toutes
ses proprits sensibles; & cela nous donnera occasion den dcouvrir chaque jour de nouvelles.
Nous plierons par le diamtre les deux demi-cercles; par la diagonale, les deux moitis du
carre; nous comparerons nos deux [228] figures pour voir celle dont les bords conviennent le
plus exactement, & par consquent bords conviennent le mieux faite; nous disputerons si cette
galit de partage doit avoir toujours lieu dans les paralllogrammes, dans les trapzes, etc. On
essayera quelquefois de prvoir le succs de lexprience avant de la faire; on tchera de trouver
des raisons, etc.
La gomtrie nest pour mon lve que lart de se bien servir de la rgle & du compas; il ne
doit point la confondre avec le dessin, o il nemploiera ni lun ni lautre de ces instruments. La
rgle & le compas seront enferms sous la clef, et lon ne lui en accordera que rarement lusage
& pour peu de temps, afin quil ne saccoutume pas barbouiller; mais nous pourrons
quelquefois porter nos figures la promenade, & causer de ce que nous aurons fait ou de ce que
nous voudrons faire.
Je noublierai jamais davoir vu Turin un jeune homme qui, dans son enfance, on avoit
appris les rapports des contours & des surfaces en lui donnant chaque jour choisir dans toutes
les figures gomtriques des gaufres isoprimtres. Le petit gourmand avoit puis lart
dArchimde pour trouver dans laquelle il y avait le plus manger.
Quand un enfan joue au volant, il sexerce loeil & le bras la justesse; quand il fouette un
sabot, il accrot sa force en sen servant, mais sans rien apprendre. Jai demand quelquefois
pourquoi lon noffroit pas aux enfans les mmes jeux dadresse quont les hommes: la paume,
le mail, le billard, larc, le ballon, les instruments de musique. On ma rpondu que quelquesuns de ces jeux taient au-dessus de [229] leurs forces, & que leurs membres & leurs organes
ntaient pas assez forms pour les autres. Je trouve ces raisons mauvaises: un enfan na pas la
taille dun homme, & ne laisse pas de porter un habit fait comme le sien. Je nentends pas quil
joue avec nos masses sur un billard haut de trois pieds; je nentends pas quil aille peloter dans

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nos tripots, ni quon charge sa petite main dune raquette de paumier; mais quil joue dans une
salle dont on aura garanti les fentres; quil ne se serve dabord que de balles molles; que ses
premires raquettes soient de bois puis de parchemin, & enfin de corde boyau bande
proportion de son progrs. Vous prfrez le volant, parce quil fatigue moins et quil est sans
danger. Vous avez tort par ces deux raisons. Le volant est un jeu de femmes; niais il ny en a pas
une que ne ft fuir une balle en mouvement. Leurs blanches peaux ne doivent pas sendurcir aux
meurtrissures, & ce ne sont pas des contusions quattendent leurs visages. Mais nous, faits pour
tre vigoureux, croyons-nous le devenir sans peine? & de quelle dfense serons-nous capables,
si nous ne sommes jamais attaqus? On joue toujours lchement les jeux o lon peut tre
maladroit sans risque: un volant qui tombe ne fait de mal personne; mais rien ne dgourdit les
bras comme davoir couvrir la tte, rien ne rend le coup doeil si juste que davoir garantir
les yeux. Slancer du bout dune salle lautre, juger le bond dune balle encore en lair, la
renvoyer dune main forte & sre; de tels jeux conviennent moins lhomme quils ne servent
le former.
Les fibres dun enfant, dit-on, sont trop molles! Elles ont [230] moins de ressort, mais elles
en sont plus flexibles; son bras est faible, mais enfin cest un bras; on en doit faire, porportion
garde, tout ce quon fait dune autre machine semblable. Les enfants nont dans les mains nulle
adresse; cest pour cela que je veux quon leur en donne: un homme aussi peu exerc queux
nen auroit pas davantage; nous ne pouvons connatre lusage de nos organes quaprs les avoir
employs. Il ny a quune longue exprience qui nous apprenne tirer parti de nous-mmes, &
cette exprience est la vritable tude laquelle on ne peut trop tt nous appliquer.
Tout ce qui se fait est faisable. Or, rien nest plus commun que de voir des enfants adroits &
dcoupls avoir dans les membres la mme agilit que peut avoir un homme. Dans presque
toutes les foires on en voit faire des quilibres, marcher sur les mains, sauter, danser sur la
corde. Durant combien dannes des troupes denfants nont-elles pas attir par leurs ballets
des spectateurs la Comdie italienne! Qui est-ce qui na pas ou parler en Allemagne & en
Italie de la troupe pantomime du clbre Nicolini? Quelquun a-t-il jamais remarqu dans ces
enfans des mouvements moins dvelopps, des attitudes moins gracieuses, une oreille moins
juste, une danse moins lgre que dans les danseurs tout forms? Quon ait dabord les doigts
pais, courts, peu mobiles, les mains poteles & peu capables de rien empoigner; cela empchet-il que plusieurs enfants ne sachent crire ou dessiner lage o dautres ne savent pas encore
tenir le crayon ni la plume? Tout Paris [231] se souvient encore de la petite Anglaise qui faisoit a
dix ans des prodiges sur le clavecin.* [*Un petit garon de sept ans en a fait depuis ce temps-la plus tonnants
encore] Jai vu chez un magistrat, son fils, petit bonhomme de huit ans. quon mettoit sur la table
au sdessert, comme une statue au milieu des plateaux, jouer l dun violon presque aussi grand
que lui, et surprendre par son excution les artistes mmes.
Tous ces exemples & cent mille autres prouvent, ce me semble, que linaptitude quon
suppose aux enfans pour nos exercices est imaginaire, & que, si on ne les voit point russir dans
quelques-uns, cest quon ne les y a jamais exercs.
On me dira que je tombe ici, par rapport au corps, dans le dfaut de la culture prmature
que je blme dans les enfans par rapport lesprit. La diffrence est trs grande; car lun de ces
progrs nest quapparent, mais lautre est rel. Jai prouv que lesprit quils paraissent avoir,
ils ne lont pas, au lieu que tout ce quils paraissent faire ils le font. Dailleurs, on doit toujours

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songer que tout ceci nest ou ne doit tre que jeu, direction facile & volontaire des mouvements
que la nature leur demande, art du varier sans que jamais la moindre contrainte les tourne en
travail; car enfin, de quoi samuseront-ils dont je ne puisse faire un objet dinstruction pour
eux? & quand je ne le pourrais pas, pourvu quils samusent sans inconvnient, & que le temps
se passe, leur progrs en toute chose nimporte pas quant prsent; [232] au lieu que, lorsquil
faut ncessairement leur apprendre ceci ou cela, comme quo n sy prenne, il est toujours
impossible quon en vienne bout sans contrainte, sans fcherie, & sans ennui.
Ce que jai dit sur les deux sens dont lusage est le plus continu & le plus important,peut
servir dexemple de la manire dexercer les autres. La vue & le toucher sappliquent galement
sur les corps en repos & sur les corps qui se meuvent; mais comme il n y a que lbranlement de
lair qui puisse mouvoir le sens de loue, il ny a quun corps en mouvement qui fasse du bruit
ou du son; &, si tout toit en repos, nous nentendrions jamais rien. La nuit donc, o, ne nous
mouvant nous-mmes quautant quil nous plat, nous navons craindre que les corps qui se
meuvent, il nous importe davoir loreille alerte, & de pouvoir juger, par la sensation qui nous
frappe, si le corps qui la cause est grand ou petit, loign ou proche; si son branlement est
violent ou faible. Lair branl est sujet des rpercussions qui le rflchissent, qui, produisant
des chos, rptent la sensation, & font entendre le corps bruyant ou sonore en un autre lieu
que celui o il est. Si dans une plaine ou dans une valle on met loreille terre, on entend la
voix des hommes & le pas des chevaux de beaucoup plus loin quen restant debout.
Comme nous avons compar la vue au toucher, il est bon de la comparer de mme loue,
& de savoir laquelle des deux impressions, partant la fois du mme corps, arrivera le plus tt
son organe. Quand on voit le feu dun canon, [233] lon peut encore se mettre labri du coup;
mais sitt quon entend le bruit, il nest plus temps, le boulet est l. On peut juger de la distance
o se fait le tonnerre par lintervalle de temps qui se passe de lclair au coup. Faites en sorte
que lenfant connaisse toutes ces expriences; quil fasse celles qui sont sa porte, & quil
trouve les autres par induction, mais jaime cent fois mieux quil les ignore que sil faut que
vous les lui disiez.
Nous avons un organe qui rpond loue, savoir, celui de la voix; nous nen avons pas de
mme qui rponde la vue, & nous ne rendons pas les couleurs comme les sons. Cest un
moyen de plus pour cultiver le premier sens, en exerant lorgane actif & lorgane passif lun
par lautre.
Lhomme a trois sortes de voix, savoir, la voix parlante ou articule, la voix chantante ou
mlodieuse, & la voix pathtique ou accentue, qui sert de langage aux passions, & qui anime le
chant & la parole. Lenfant a ces trois sortes de voix ainsi que lhomme, sans les savoir allier de
mme; il a comme nous le rire, les cris, les plaintes, lexclamation, les gmissements, mais il ne
sait pas en mler les inflexions aux deux autres voix. Une musique parfaite est celle qui runit le
mieux ces trois voix. Le enfans sont incapables de cette musique-l, & na jamais dme. De
mme, dans la voix parlante, leur langage na point daccent; ils crient, mais ils naccentuent
pas; & comme dans leur discours il y a pet, daccent, il y a peu dnergie dans leur voix. Notre
lve aura le parle, plus uni, plus simple encore, parce que ses passions, ntant as veilles, ne
mleront [234] point leur langage au sien. Nallez donc pas lui donner rciter des rles de
tragdie & de comdie, ni vouloir lui apprendre, comme on dit, dclamer. Il aura trop de sens

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pour savoir donner un ton des choses quil ne peut entendre, & de lexpression des
sentiments quil nprouvera jamais.
Apprenez-lui a paler uniment, clairement, bien articuler, prononcer exactement & sans
affectation, connatre & a suivre laccent grammatical & la prosodie, donner toujours assez
de voix pour tre entendu, mais nen donner jamais plus quil ne faut; dfaut ordinaire aux
enfans levs dans les collges: en toute chose rien de superflu.
De mme, dans le chant, rendez sa voix juste, gale flexible, sonore; son oreille sensible la
mesure & lharmonie, mais rien de plus. La musique imitative et thtral nest pas de son age;
je ne voudrois pas mme quil chantt des paroles; sil en vouloit chanter, je tcherois de lui
faire des chansons exprs, intressantes pour son ge, & aussi simples que ses ides.
On pense bien qutant si peu press de lui apprendre lire lcriture, je ne le serai as non
plus de lui apprendre lire la musique. cartons se son cerveau toute attention trop pnible, &
ne nous htons point de fixer son esprit sur des signes de convention. Ceci, je lavoue, semble
avoir sa difficult; car, si la connaissance des notes ne parat pas dabord plus ncessaire pour
savoir chanter que celle des lettres pour savoir paler, il y a pourtant cette diffrence, quen
parlant nous rendons nos propres ides, & quen [235] chantant nous ne rendons gure que
celles dautrui. Or, pour les rendre, il faut les lire.
Mais, premirement, au lieu de les lire on peut les our, & un chant se rend loreille
encore plus qu loeil. De plus, pour bien savoir la musique, il ne suffit pas de la rendre, il la
faut composer, & lun doit sapprendre avec lautre, sans quoi lon ne la sait jamais bien.
Exercez votre petit musicien dabord faire des phrases bien rgulires, bien cadences;
ensuite les lier entre elles par une modulation trs simple, enfin marquer leurs diffrens
rapports par une ponctuation correcte; ce qui se fait par le bon choix des cadences & des repos.
Surtout jamais de chant bizarre, jamais de pathtique ni dexpression. Une mlodie toujours
chantante & simple, toujours drivant des cordes essentielles du ton, & toujours indiquant
tellement la basse quil la sente & laccompagne sans peine; car, pour se former la voix &
loreille, il ne doit jamais chanter quau clavecin.
Pour mieux marquer les sons, on les articule en les prononant; de l lusage solfier avec
certaines syllabes. Pour distinguer les degrs, il faut donner des noms et ces degrs & leurs
diffrens termes fixes; de l les noms des intervalles, et aussi des lettres de lalphabet dont on
marque les touches du clavier & les notes de la gamme. C & A dsignent des sons fixes
invariables, toujours rendus par les mmes touches. Ut & la sont autre chose. Ut est
constamment la tonique dun mode majeur, ou la mdiante dun mode mineur. La est
constamment la tonique dun mode mineur, [236] ou la sixime note dun mode majeur. Ainsi
les lettres marquent les termes immuables des rapports de notre systme musical, & les
syllabes marquent les termes homologues des rapports semblables en divers tons. Les lettres
indiquent es touches du clavier, & les syllabes les degrs du mode. Les musiciens franois ont
trangement brouill ces distinctions; ils ont confondu le sens dos syllabes avec le sens des
lettres; &, doublant inutilement les signes des touches, ils nen ont point laiss pour exprimer
les cordes des tons; en sorte que pour eux ut & C sont toujours la mme chose; ce qui nest pas,
& ne doit pas tre, car alors de quoi serviroit C? Aussi leur manire de solfier est-elle dune
difficult excessive sans tre daucune utilit, sans porter aucune ide nette lesprit, puisque,
par cette mthode, ces deux syllabes ut & mi, par exemple, peuvent galement signifier une

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tierce majeure, mineure, superflue, ou diminue. Par quelle trange fatalit le pays du monde
o lon crit les plus beaux livres sur la musique est-il prcisment celui o on lapprend le plus
difficilement?
Suivons avec notre lve une pratique plus simple & plus claire; quil ny ait pour lui que
deux modes, dont les rapports soient toujours les mmes & toujours indiqus par les mmes
syllabes. Soit quil chante ou quil joue dun instrument, quil sache tablir son mode sur chacun
des douze tons qui peuvent lui servir de base, & que, soit quon module en D, en C, en G, etc., le
finale soit toujours la ou ut, selon le mode. De cette manire, il vous concevra toujours; les
rapports essentiels du mode pour chanter & jouer juste seront [237] toujours prsents son
esprit, son excution sera plus nette & son progrs plus rapide. Il ny a rien de plus bizarre que
ce lue les Franois appellent solfier au naturel; cest loigner les ides de la chose pour en
substituer dtrangres qui ne font qugarer. Rien nest plus naturel que de solfier par
transposition, lorsque le mode est transpos. Mais cen est trop sur la musique: enseignez-la
comme vous voudrez, pourvu quelle ne soit jamais quun amusement.
Nous voil bien avertis de ltat des corps trangers par rapport au ntre, de leur poids, de
leur figure, de leur couleur, de leur solidit, de peur grandeur, de leur distance, de leur
temprature, de leur repos, de leur mouvement. Nous sommes instruits de ceux quil nous
convient dapprocher ou dloigner de nous, de la manire dont il faut nous y prendre pour
vaincre leur rsistance, ou pour leur en opposer une qui nous prserve den tre offenss, mais
ce nest pas assez; notre propre corps spuise sans cesse, il a besoin dtre sans cesse renouvel.
Quoique nous ayons la facult den changer dautres en notre propre substance, le choix nest
pas indiffrent: tout nest pas aliment pour lhomme; & des substances qui peuvent ltre, il y
en a de plus ou de moins convenables, selon la constitution de son espce, selon le climat quil
habite, selon son temprament particulier, & selon la manire de vivre que lui prescrit son tat.
Nous mourrions affams ou empoisonns, sil falloit attendre, pour choisir les nourritures
qui nous conviennent, que lexprience nous et appris les connatre et les choisir; mais la
suprme bont, qui a fait du plaisir de, tres [238] sensibles linstrument de leur conservation,
nous avertit, par ce qui plat notre palais, de ce qui convient notre estomac. Il ny a point
naturellement pour lhomme de mdecin plus sr que son propre apptit; &, le prendre son
tat primitif, je ne doute point qualors les aliments il trouvoit les plus agrables ne lui fussent
aussi les plus sains.
Il y a plus. LAuteur des choses ne pourvoit pas seulement aux besoins quil nous donne,
mais encore ceux que nous nous donnons nous-mmes; & cest pour nous mettre toujours le
dsir ct du besoin, quil fait que nos gots changent et saltrent avec nos manires de vivre.
Plus nous nous loignons de ltat de nature, plus nous perdons de nos gots naturels; ou plutt
lhabitude nous tait une seconde nature que nous substituons tellement la premire, que nul
dentre nous ne connat plus celle-ci.

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.

Il suit de l que les gots les plus naturels doivent tre aussi les plus simples; car ce sont
ceux qui se transforment le plus aisment; au lieu quen saiguisant, en sirritant par nos
fantaisies, ils prennent une forme qui ne change plus. Lhomme qui nest encore daucun pays
se fera sans peine aux usages de quelque pays que ce soit; mais lhomme dun pays ne devient
plus celui dun autre.
Ceci me parat vrai dans tous les sens, & bien plus encore, appliqu au got proprement
dit. Notre premier aliment est le lait; nous ne nous accoutumons que par degrs aux saveurs
fortes; dabord elles nous rpugnent. Des fruits, des lgumes, des herbes, & enfin quelques
viandes grilles, sans assaisonnement et sans sel, firent les festins des premiers [239] hommes.*
[*Voyez lArcade de Pausanias; voyez aussi le morceau de Plutarque, transcrit ci-aprs.] La premire fois quun
sauvage boit du vin, il fait la grimace & le rejette; & mme parmi nous quiconque a vcu jusqu
vingt ans sans goter de liqueurs fermentes ne peut plus sy accoutumer; nous serions tous
abstmes si lon ne nous eut donn du vin dans nos jeunes ans. Enfin, plus nos gots sont
simples, plus ils sont universels; les rpugnances les plus communes tombent sur des mets
composs. Vit-on jamais personne avoir en dgot leau ni le pain? Voil la trace de la nature,
voil donc aussi notre rgle. Conservons lenfant. son got primitif le plus quil est possible;
que sa nourriture soit commune & simple, que son palais ne se familiarise qu des saveurs peu
releves, & ne se forme point un got exclusif.
Je nexamine pas ici si cette manire de vivre est plus saine ou non, ce nest pas ainsi que je
lenvisage. Il me suffit de savoir, pour la prfrer, que cest la plus conforme la nature, & celle
qui peut le plus aisment se plier tout autre. Ceux disent quil faut accoutumer les enfans aux
aliments point ils useront tant grands, ne raisonnent pas bien, ce me semble. Pourquoi leur
nourriture doit-elle tre la mme, tandis que leur manire de vivre est si diffrente? Un
homme puis de travail, de soucis, de peines, a besoin daliments succulents qui lui portent de
nouveaux esprits au cerveau; un enfan qui vient de sbattre, & dont le corps croit, a besoin
dune nourriture abondante qui lui fasse beaucoup de chyle. Dailleurs lhomme fait a dj son
tat, son [240] emploi, son domicile; mais qui est-ce qui peut tre sr de ce que la fortune
rserve lenfant? En toute chose ne lui donnons point une forme si dtermine, quil lui en
cote trop den changer au besoin. Ne faisons pas quil meure de faim dans dautres pays, sil ne
trane partout sa suite un cuisinier franais, ni quil dise un jour quon ne sait manger quen
France. Voil, par parenthse, un plaisant loge! Pour moi, je dirois au contraire quil ny a que
les Franois qui ne savent pas manger, puisquil faut un art si particulier pour leur rendre les
mets mangeables.
De nos sensations diverses, le got donne celles qui gnralement nous affectent le plus.
Aussi sommes-nous plus intresss bien juger des substances qui doivent faire partie de la
ntre, que de celles qui ne font que lenvironner. Mille choses sont indiffrentes au toucher,
loue, , la vue; mais il ny a presque rien dindiffrent au got. De plus, lactivit de ce sens est
toute physique & matrielle; il est le seul qui ne dit rien limagination, du moins celui dans les
sensations duquel elle entre le moins; au lieu que limitation & limagination mlent souvent du
moral limpression de tous les autres. Aussi, gnralement, les coeurs tendres et voluptueux,
les caractres passionns & vraiment sensibles, faciles mouvoir par les autres sens, sont-ils
assez tides sur celui-ci. De cela mme qui semble mettre le got au-dessous deux, & rendre
plus mprisable le penchant qui nous y livre, je conclurois au contraire que le moyen le plus

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convenable pour gouverner les enfants est de les mener par leur bouche de la gourmandise est
surtout prfrable celui [241] de la vanit, en ce que la premire est un apptit de la nature,
tenant immdiatement au sens, & que la seconde est un ouvrage de lopinion, sujet au caprice
des hommes & toutes sortes dabus. La gourmandise est la passion de lenfance; cette passion
ne tient devant aucune autre; la moindre concurrence elle disparat, Eh! Croyez-moi! lenfant
ne cessera que trop tt de songer a ce qu mange; & quand son coeur sera trop occup, son palais
ne loccupera gure. Quand il sera grand, mille sentiments imptueux le change la
gourmandise, et ne feront quirriter la vanit; car cette dernire passion seule fait son profit des
autres, & la fin les engloutit toutes. Jai quelquefois examin ces gens qui donnaient de
limportance aux bons morceaux, qui songeaient, en sveillant, ce quils mangeraient dans la
journe, & dcrivaient un repas avec plus dexactitude que nen met Polybe dcrire un
combat; jai trouv que tous ces prtendus hommes ntaient que des enfans de quarante ans,
sans vigueur & sans consistance, fruges consumere nati. La gourmandise est le vice des coeurs
qui nont point dtoff. Lme dun gourmand est toute dans son palais; il nest fait que pour
manger; dans sa stupide incapacit, il nest qu table sa place, il ne sait juger que des plats;
laissons-lui sans regret cet emploi; mieux lui vaut celui-l quun autre, autant pour nous que
pour lui.
Craindre que la gourmandise ne senracine dans un enfan capable de quelque chose est une
prcaution de petit esprit. Dans lenfance on ne songe qu ce quon mang; dans ladolescence
on ny songe plus; tout nous est bon, & lon [242] a bien dautres affaires. Je ne voudrois
pourtant pas quon allt faire un usage indiscret dun ressort si-bas, ni tayer dun bon morceau
lhonneur de faire une belle action. Mais je ne vois pas pourquoi, toute lenfance ntant ou ne
devant tre que jeux & foltres amusements, des exercices purement corporels nauraient pas
un prix matriel & sensible. Quun petit Majorquin, voyant un panier sur le haut dun arbre,
labatte coup de fronde, nest-il pas bien juste quil en profite, & quun bon djeuner rpare la
force quil use le gagner?* [*Il y a bien des sicles que les Majorquins ont perdu cet usage; il est du temps de la
clbrit de leurs frondeurs.] Quun jeune Spartiate, travers les risques de cent coups de fouet, se
glisse habilement dans une cuisine; quil un renardeau tout vivant, quen lemportant dans sa
robe il en soit gratign, mordu, mis en sang, & que, pour navoir pas la honte tre surpris,
lenfant se laisse dchirer les entrailles sans sourciller, sans pousser un seul cri, nest-il pas
juste quil profite enfin de sa proie, et quil la mange aprs en avoir t mang? jamais un bon
repas ne doit tre une rcompense; mais pourquoi ne serait-il pas quelquefois leffet des soins
quon a pris pour se le procurer? Emile ne regarde point le gteau que jai mis sur la pierre
comme le prix davoir bien couru; il sait seulement que le seul moyen davoir ce gteau est dy
arriver plus tt quun autre.
Ceci ne contredit point les maximes que javanois tout lheure sur la simplicit des mets,
car, pour flatter lapptit des enfants, il ne sagit pas dexciter leur sensualit, mais seulement
de la satisfaire; & cela sobtiendra par les choses [243] du monde les plus communes, si lon ne
travaille pas leur raffiner le got. Leur apptit continuel, quexcite besoin de crotre, est un
assaisonnement sr qui leur tient lieu de beaucoup dautres. Des fruits, du laitage, quelque
pice de four un peu plus dlicate que le pain ordinaire, surtout lart de dispenser sobrement
tout cela: voil de quoi mener des armes denfants au bout du monde sans leur donner du got

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pour les saveurs vives, ni risquer de leur blaser le palais.


Une des preuves que le got de la viande nest pas naturel lhomme, est lindiffrence que
les enfans ont pour ce mets-l, & la prfrence quils donnent tous des nourritures vgtales,
telles que le laitage, a ptisserie, les fruits, etc. Il importe surtout de ne pas dnaturer ce got
primitif, & de ne point rendre les enfants carnassiers; si ce nest pour leur sant, cest pour leur
caractre; car, de quelque manire quon explique lexprience, il est certain que les grands
mangeurs de viande sont en gnral cruels & froces plus que les autres hommes; cette
observation est de tous les lieux & de tous les temps. La barbarie anglaise est connue:* [*Je sais
que les Anglois vantent beaucoup leur humanit & le bon naturel de leur nation, quils appellent good natured people; mais ils
ont beau crier cela tant quils peuvent, personne ne le repte aprs eux.]

doux des hommes.*

les Gaures, au contraire, sont les plus

[*Les Banians qui sabstiennent de toute chair plus svrement que les Gaures, sont presque aussi

Tous
les sauvages sont cruels; & [244] leurs moeurs ne les portent point ltre: cette cruaut vient de
leurs aliments. Ils vont la guerre comme a la chasse, & traitent les hommes comme des ours.
En Angleterre mme les bouchers ne sont pas reus en tmoignage,* [*Un des traducteurs anglois de
doux queux; mais comme leur morale est moins pure & leur culte moins raisonnable, ils ne sont pas si honntes gens.]

ce livre a relev ici ma mprise, & tous deux lont corrige. Les bouchers & les chirurgiens sont reus en tmoignage; mais les

non plus que les


chirurgiens. Les sclrats sendurcissent au meurtre en buvant du sang. Homre fait des
Cyclopes, mangeurs de chair, des hommes affreux, & des Lotophages un peuple si aimable,
quaussitt quon avoit essay de leur commerce, on oublioit jusqu son pays pour vivre avec
eux.
Tu me demandes, disoit Plutarque, pourquoi Pythagore sabstenoit de manger de la
chair des btes; mais moi je te demande au contraire quel courage dhomme eut le premier qui
approcha de sa bouche une chair meurtrie, qui brisa de sa dent les os dune bte expirante, qui
fit servir devant lui des corps morts, des cadavres et engloutit dans son estomac des membres
qui, le moment dauparavant, blaient, mugissaient, marchaient & voyaient. Comment sa main
put-elle enfoncer un fer dans le coeur dun tre sensible? Comment ses yeux purent-ils
supporter un meurtre? Comment put-il voit saigner, corcher, dmembrer un pauvre animal
sans dfense? Comment put-il supporter laspect des chairs pantelantes? Comment leur odeur
ne lui lit-elle pas soulever le coeur? [245] Comment ne fut-il pas dgot, repouss, saisi
dhorreur, quand il vint manier lordure de ces blessures, nettoyer le sang noir & fig qui les
couvrait?
Les peaux rampaient sur la terre corches,
Les chairs au feu mugissaient embroches;
Lhomme ne put les manger sans frmir,
Et dans son sein les entendit gmir.
premiers ne sont point admis comme jurs ou pairs au jugement des crimes, & les chirurgiens le sont.]

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Voil ce quil dut imaginer & sentir la premier, quil surmonta la nature pour faire cet
horrible repas, la premire fois quil eut faim dune bte en vie, quil voulut se nourrir dun
animal qui paissoit encore, & quil dit comment il fallait gorger, dpecer, cuire la brebis qui lui
lchoit les mains Cest de ceux qui commencrent ces cruels festins, & non de ceux qui les
quittent, quon a lieu de stonner: encore ces premiers-la pourraient-ils justifier leur barbarie
par des excuses qui manquent la ntre, & dont le dfaut nous rend cent fois pu barbares
queux.
Mortels bien-aims des dieux, nous diraient ces premiers hommes, comparez les temps,
voyez combien vous tes heureux & combien nous tions misrables! La terre nouvellement
forme & lair charg de vapeurs taient encore indociles lordre des saisons; le cours
incertain des fleuves dgradoit leurs rives de toutes parts; des tangs, des acs, de profonds
marcages inondaient les trois quarts de la surface du monde; lautre quart toit couvert de bois
& de forts striles. La terre ne [246] produisoit nuls bons fruits; nous navions nuls
instruments de labourage; nous ignorions lart de nous en servir, & le temps de la moisson ne
venoit jamais pour qui navoit rien sem. Ainsi la faim ne nous quittoit point. Lhiver, la
mousse et lcorce des arbres taient nos mets ordinaires. Quelques racines vertes de chiendent
& de bruyres taient pour nous un rgal; & quand les hommes avaient pu trouver des fanes,
des noix ou du gland, ils en dansaient de joie autour dun chne ou dun htre au son de quelque
chanson rustique, appelant la terre leur nourrice & leur mre: ctoit la leur seule fte; ctaient
leurs uniques jeux; tout le reste de la vie humaine ntoit que douleur, peine & misre.
Enfin, quand la terre dpouille & nue ne nous offroit plus rien, forcs doutrager la
nature pour nous conserver, nous mangemes les compagnons de notre misre plutt que de
prir avec eux. Mais vous, hommes cruels, qui vous force verser du sang? Voyez quelle
affluence de biens vous environne! combien de fruits vous produit la terre! que de richesses
vous donnent les champs et les vignes! que danimaux vous offrent leur lait pour vous nourrir
& leur toison pour vous habiller! Que leur demandez-vous de plus? & quelle rage vous porte
commettre tant de meurtres, rassasis de biens & regorgeant de vivres? Pourquoi mentez-vous
contre votre mre en laccusant de ne pouvoir vous nourrir? Pourquoi pchez-vous contre
Crs, inventrice des saintes lois, & contre le gracieux Bacchus, consolateur des hommes?
comme si [247] leurs dons prodigus ne suffisaient pas la conservation du genre humain!
Comment avez-vous le coeur de mler avec leurs doux fruits des ossements sur vos tables, & de
manger] avec le lait le sang des btes qui vous le donnent? Les panthres & les lions, que vous
appelez btes froces, suivent leur instinct par force, & tuent les autres animaux pour vivre.
Mais vous, cent fois plus froces quelles, vous combattez linstinct sans ncessit, pour vous
livrer vos cruelles dlices. Les animaux que vous mangez ne sont pas ceux qui mangent les
autres: vous ne les mangez pas, ces animaux carnassiers, vous les imitez; vous navez faim que
des btes innocentes et douces qui ne font de mai personne, qui sattachent vous, qui vous
servent, et que vous dvorez pour prix de leurs services.
O meurtrier contre nature! si tu tobstines soutenir quelle ta fait pour dvorer tes
semblables, des tres de chair & dos, sensibles & vivants comme toi, touffe donc lhorreur
quelle tinspire pour ces affreux repas; tue les animaux toi-mme, je dis de tes propres mains,
sans ferrements, sans coutelas; dchire-les avec tes ongles, comme font les lions & les ours;
mords ce boeuf & le mets en pices; enfonce tes griffes dans sa peau; mange cet agneau tout vif,

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dvore ses chairs toutes chaudes, bois son me avec son sang. Tu frmis! tu noses sentir
palpiter sous ta dent une chair vivante! Homme pitoyable! tu commences par tuer lanimal, &
puis tu le manges, comme pour le faire mourir deux fois. Ce nest pas assez: la chair morte te
rpugne encore, tes entrailles ne [248] peuvent la supporter; il la faut transformer par le feu, la
bouillir, la rtir, lassaisonner de drogues qui la dguisent: il te faut des charcutiers, des
cuisiniers, des rtisseurs, des gens pour tter lhorreur du meurtre & thabiller des corps
morts, afin que le sens du got, tromp par ces dguisements, ne rejette point ce qui lui est
trange, & savoure avec plaisir des cadavres dont loeil mme et eu peine souffrir laspect.
Quoique ce morceau soit tranger mon sujet, je nai pu rsister la tentation de le
transcrire, & je crois que peu de lecteurs men sauront mauvais gr.
Au reste, quelque sorte de rgime que vous dormiez aux enfants, pourvu que vous ne les
accoutumiez qu des mets communs & simples, laissez-les manger, courir & jouer tant quil
leur plat; puis soyez surs quils ne mangeront jamais trop et nauront point dindigestions;
mais si vous les affamez la moiti du temps, et quils trouvent le moyen dchapper votre
vigilance, ils se ddommageront de toute leur force, ils mangeront jusqu regorger, jusqu
crever. Notre apptit nest dmesur que parce que nous voulons lui donner dautres rgles que
celles de la nature; toujours rglant, prescrivant, ajoutant, retranchant, nous ne faisons rien
que la balance la main; mais cette balance est la mesure de nos fantaisies, et non pas celle
de notre estomac. Jen reviens toujours mes exemples. Chez les paysans, la huche & le fruitier
sont toujours ouverts, & les enfants, non plus que les hommes, ny savent ce que cest
quindigestions.
[249] Sil arrivoit pourtant quun enfan manget trop, ce que je ne crois pas possible par ma
mthode, avec des amusements de son got il est si ais de le distraire, quon parviendroit
lpuiser dinanition sans quil y songet. Comment des moyens si srs & si faciles chappentils tous les instituteurs? Hrodote raconte que les Lydiens, presss dune extrme disette,
savisrent dinventer les jeux et dautres divertissements avec lesquels ils donnaient le change
leur faim, et passaient des jours entiers sans songer manger.* [*Les anciens historiens sont remplis
de vues dont on pourroit faire usage, quand mme les faits qui les prsentent seraient faux. Mais nous ne savons tirer aucun
vrai parti de lhistoire; la critique ddition absorbe tout; comme sil importoit beaucoup quun fait fut vrai, pourvu quon en
pt tirer une instruction utile. Les hommes senss doivent regarder lhistoire comme un tissu de fables, dont la morale est trs

Vos savants instituteurs ont peut-tre lu cent fois ce passage, sans voir
lapplication quon peut en faire aux enfants. Quelquun deux me dira peut-tre quenfan ne
quitte pas volontiers son dner pour aller tudier sa leon. Matre, vous avez raison: je ne
pensois pas cet amusement-l.
Le sens de lodorat est au got ce que celui de la vue est au toucher; il le prvient, il lavertit
de la manire dont telle ou telle substance doit laffecter, & dispose la rechercher ou la fuir,
selon limpression quon en reoit davance. Jai ou dire que les sauvages avaient lodorat tout
autrement affect que le ntre, & jugeaient tout diffremment des bonnes & des mauvaises
odeurs. Pour moi, je le [250] croirais bien. Les odeurs par elles-mmes sont des sensations
faibles; elles branlent plus limagination que le sens, & naffectent pas tant par ce quelles
donnent que par ce quelles font attendre. Cela suppos, les gots des uns, devenus, par leurs
manires de vivre, si diffrens des gots des autres, doivent leur faire porter des jugements
approprie au coeur humain.]

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bien opposs des saveurs, & par consquent des odeurs qui les annoncent. Un Tartare doit
flairer avec autant de plaisir un quartier puant de cheval mort, quun de nos chasseurs, une
perdrix moiti pourrie.
Nos sensations oiseuses, comme dtre embaums des fleurs dun parterre, doivent tre
insensibles des hommes qui marchent trop pour aimer se promener, & qui ne travaillent pas
assez pour se faire une volupt du repos. Des gens toujours affams ne sauraient prendre un
grand plaisir des parfums qui nannoncent rien a manger.
Lodorat est le sens de limagination; donnant aux nerfs un ton plus fort, il doit beaucoup
agiter le cerveau; cest pour cela quil ranime un moment le temprament, &puise la longue.
Il a dans lamour des effets assez connus; le doux parfum dun cabinet de toilette nest pas un
pige aussi faible quon pense; et je ne sais sil faut fliciter ou plaindre lhomme sage & peu
sensible que lodeur des fleurs que sa matresse a sur le sein ne fit jamais palpiter.
Lodorat ne doit donc pas tre fort actif dans le premier ge, o limagination, que peu de
passions ont encore anime, nest gure susceptible dmotion, & o lon na pas encore assez
dexprience pour prvoir avec un sens ce que nous en [251] promet un autre. Aussi cette
consquence est-elle parfaitement confirme par lobservation; & il est certain que ce sens est
encore obtus & presque hbt chez la plupart des enfants. Non que la sensation ne soit en eux
aussi fine & peut-tre plus que dans les hommes, mais parce que, ny joignant aucune autre
ide, ils ne sen affectent pas aisment dun sentiment de plaisir ou de peine, & quils nen sont
ni flatts ni blesss comme nous. je crois que, sans sortir du mme systme, et sans recourir
lanatomie compare des deux sexes, on trouveroit aisment la raison pourquoi les femmes en
gnral saffectent plus vivement des odeurs que les hommes.
On dit que les sauvages du Canada se rendent ds leur jeunesse lodorat si subtil, que,
quoiquils aient des chiens, ils ne daignent pas sen servir la chasse, & se servent de chiens a
eux-mmes. Je conois, en effet, que si lon levoit les enfants venter leur dner, comme le
chien vente le gibier, on parviendroit peut-tre leur perfectionner lodorat au mme point;
mais je ne vois pas au fond quon puisse en eux tirer de ce sens un usage fort utile, si ce nest
pour leur faire connatre ses rapports avec celui du got. La nature a pris soin de nous forcer
nous mettre au fait de ces rapports. Elle a rendu laction de ce dernier sens presque insparable
de celle de lautre, en rendant leurs organes voisins, & plaant dans la bouche une
communication immdiate entre les deux, en sorte que nous ne gotons rien sans le flairer. Je
voudrois seulement quon naltrt pas ces rapports naturels pour tromper un enfant, en
couvrant, par [252] exemple, dun aromate agrable le dboire dune mdecine; car la discorde
des deux sens est trop grande alors pour pouvoir labuser; le sens le plus actif absorbant leffet
de lautre, il nen prend pas la mdecine avec moins de dgot; ce dgot stend toutes les
sensations qui le frappent en mme temps; la prsence de la plus faible, son imagination lui
rappelle aussi lautre; un parfum trs suave nest plus pour lui quune odeur dgotante; & cest
ainsi que nos indiscrtes prcautions augmentent la somme des sensations dplaisantes aux
dpens des agrables.
Il me reste paler dans les livres suivants de la culture dune espce de sixime sens,
appel sens commun, moins parce quil est commun a tous les hommes, que parce quil rsulte
de lusage bien rgl des autres sens, & quil nous instruit de la nature des choses par le
concours de toutes leurs apparences. Ce sixime sens na point par consquent dorgane

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particulier: il ne rside que dans le cerveau, & ses sensations, purement internes, sappellent
perceptions ou ides. Cest par le nombre de ces ides que se mesure ltendue de nos
connaissances: cest leur nettet, leur clart qui fait la justesse de lesprit; cest lart de les
comparer entre elles quon appelle raison humaine. Ainsi ce que jappelois raison sensitive ou
purile consiste former des ides simples parle concours de plusieurs sensations; et ce que
jappelle raison intellectuelle ou humaine consiste former des ides complexes par le
concours de plusieurs ides simples.
Supposant donc que ma mthode soit celle de la nature, & que je ne me sois pas tromp
dans lapplication, nous [253] avons amen notre lve, travers les pays des sensations,
jusquaux confins, de la raison purile: le premier pas que nous allons faire au del doit tre un
pas dhomme. Mais, avant dentrer dans cette nouvelle carrire, jetons un moment les yeux sur
celle que nous venons de parcourir. Chaque ge, chaque tat de la vie a sa perfection
convenable, sa sorte de maturit qui lui est propre. Nous avons souvent oui paler un homme
fait; mais considrons un enfan fait: ce spectacle sera plus nouveau pour nous, & ne sera peuttre pas moins agrable.
Lexistence des tres finis est si pauvre & si borne que, quand nous ne voyons que ce qui
est, nous ne sommes jamais mus. Ce sont les chimres qui ornent les objets rels; & si
limagination najoute un charme ce qui nous frappe, le strile plaisir quon y prend se borne
lorgane, & laisse toujours le coeur froid. La terre, pare des trsors de lautomne, tale une
richesse que loeil admire: mais cette admiration nest point touchante; elle vient plus de la
rflexion que du sentiment. Au printemps, la campagne presque nue nest encore couverte de
rien, les bois noffrent point dombre, la verdure ne fait que de poindre, & le coeur est touch
son aspect. En voyant renatre ainsi la nature, on se sent ranimer soi-mme; limage du plaisir
nous environne; ces compagnes de la volupt, ces douces larmes, toujours prtes a se joindre a
tout sentiment dlicieux, sont dj sur le bord de nos paupires; mais laspect des vendanges a
beau tre anime, vivant, agrable, on le voit toujours dun oeil sec.
[254] Pourquoi cette diffrence? Cest quau spectacle du printemps limagination joint
celui des saisons qui le doivent suivre; ces tendres bourgeons que loeil aperoit, elle ajoute les
fleurs, les fruits, les ombrages, quelquefois les mystres quils peuvent couvrir. Elle runit en
un point des temps qui doivent se succder, & voit moins les objets comme ils seront que
comme elle les dsire, parce quil dpend delle de les choisir. En automne, au contraire, on na
plus voir que ce qui est. Si lon veut arriver au printemps, lhiver nous arrte, & limagination
glace expire sur la neige & sur les frimas.
Telle est la source du charme quon trouve a contempler une belle enfance prfrablement
la perfection de lge mur. Quand est-ce que nous gotons un vrai plaisir voir un homme?
cest quand la mmoire de ses actions nous fait rtrograder sur sa vie, & le rajeunit, pour ainsi
dire, nos yeux. Si nous sommes rduits le considrer tel quil est, ou le supposer tel quil
sera dans sa vieillesse, lide de la nature dclinante efface tout notre plaisir. Il ny en a point
voir avancer un homme grands pas vers sa tombe, & limage de la mort enlaidit tout.
Mais quand je me figure un enfan de dix douze ans, sain, vigoureux, bien form pour son
age il ne me fait pas natre une ide qui ne soit agrable, soit pour le prsent, soit pour lavenir:
je le vois bouillant, vif, anim, sans souci rongeant, sans longue & pnible prvoyance, tout
entier son tre actuel, & jouissant dune plnitude de vie qui semble vouloir stendre hors de

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lui. Je le prvois dans un autre [255] ge, exerant le sens, lesprit, les forces, qui se dveloppent
en lui de jour en jour, & dont il donne chaque instant de nouveaux indices; je le contemple
enfant, & il me plat; je limagine homme, & il me plat davantage; son sang ardent semble
rchauffer le mien; je crois vivre de sa vie, & sa vivacit me rajeunit.
Lheure sonne, quel changement! A linstant son oeil se ternit, sa gaiet sefface; adieu la
joie, adieu les foltres jeux. Un homme svre & fch le prend par la main, lui dit gravement:
Allons, monsieur, & lemmne. Dans la chambre ou ils entrent jentrevois des livres. Des livres!
quel triste ameublement pour son ge! Le pauvre enfan se laisse entraner, tourne un oeil de
regret sur tout ce qui lenvironne, se tait, & part, les yeux gonfls de pleurs quil nose rpandre,
& le coeur gros de soupirs quil nose exhaler.
O toi qui nas rien de pareil craindre, toi pour qui nul temps de la vie nest un temps de
gne & dennui, toi qui vois venir le jour sans inquitude, la nuit sans impatience, & ne comptes
les heures que par tes plaisirs, viens, mon heureux, mon aimable lve, nous consoler par ta
prsence du dpart de cet infortun; viens... Il arrive, & je sens son approche un mouvement
de joie que je lui vois partager. Cest son ami, son camarade, cest le compagnon de ses jeux quil
aborde; il est bien sr, en me voyant, quil ne restera pas longtemps sans amusement; nous ne
dpendons jamais lun de lautre, mais nous nous accordons toujours, & nous ne sommes avec
personne aussi bien quensemble.
[256] Sa figure, son port, sa contenance, annoncent lassurance & le contentement; la sant
brille sur son visage; ses pas affermis lui donnent un air de vigueur; son teint, dlicat encore
sans tre fade, na rien dune mollesse effmine; lair & le soleil y ont dj mis lempreinte
honorable de son sexe; ses muscles, encore arrondis, commencent marquer quelques traits
dune physionomie naissante; ses yeux, que le feu du sentiment naime point encore, ont au
moins tout leur srnit native,* [*Natia. Jemploie ce mot dans une acception italienne, faute de lui trouver un
synonyme en franais. Si jai tort, peu importe, pourvu quon mentende.] de longs chagrins ne les ont point
obscurcis, des pleurs sans fin nont point sillonne ses vivacit de son age, la fermet de
lindpendance, lexprience des exercices multiplis. Il a lair ouverte & libre, mais non pas
insolent ni vain: son visage, quon na pas coll sur des livres, ne tombe point sur son estomac;
on na pas besoin de lui dire: Levez la tte; la honte ni la crainte ne la lui tirent jamais baisser.
Faisons-lui place au milieu de lassemble: messieurs, examinez-le, interrogez en toute
confiance; ne craignez ni ses importunits, ni son babil, ni ses questions indiscrtes. Nayez pas
peur quil sempare de vous, quil prtende vous occuper de lui seul, & que vous ne puissiez plus
vous en dfaire.
Nattendez pas non plus de lui des propos agrables, ni quil vous dise ce que je lui aurai
dict; nen attendez [257] que la vrit nave & simple, sans ornement, sans apprt, sans vanit.
Il vous dira le mal quil a fait ou celui quil pense, tout aussi librement que le bien, sans
sembarrasser en aucune sorte de leffet que fera sur vous ce quil aura dit: il usera de la parole
dans toute la simplicit de sa premire institution.
Lon aime bien augurer des enfants, & lon a toujours regret ce flux dinepties qui vient
presque toujours renverser les esprances quon voudroit tirer de quelque heureuse rencontre
qui par hasard leur tombe sur la langue. Si le mien donne rarement de telles esprances, il ne
donnera jamais ce regret; car il ne dit jamais un mot inutile, & ne spuise pas sur un babil quil

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sait quon ncoute point. Ses ides sont bornes, mais nettes; sil ne sait rien par coeur, il sait
beaucoup par exprience; sil lit moins bien quun autre enfan dans nos livres, il lit mieux dans
celui de la nature; son esprit nest pas dans sa langue, mais dans sa tte; il a moins de mmoire
que de jugement; il ne sait parler quun langage, mais il entend ce quil dit; & sil ne dit pas si
bien que les autres disent, en revanche, il fait mieux quils ne font.
Il ne sait ce que cest que routine, usage, habitude; ce quil fit hier ninflue point sur ce quil
fait aujourdhui:* [*Lattroit de lhabitude vient de la paresse naturelle lhomme, & cette paresse augmente en sy
livrant: on fait plus, aisment ce quon a dj fait: la route tant fraye en devient plus facile suivre. Aussi peut-on remarquer
que lempire de lhabitude est trs grand sur les vieillards & sur les gens indolents, trs petit sur la jeunesse & sur les gens vifs.
Ce rgime nest bon quau mes faibles, & les affaiblit davantage de jour en jour. La seule habitude utile aux enfants est de
sasservit sans peine la ncessit des choses, & la seule habitude utile aux hommes est de sasservir sans peine la raison.

il ne suit jamais de formule, ne cde point a lautorit ni [258]


lexemple, et nagit ni ne parle que comme il lui convient. Ainsi nattendez pas de lui des
discours dicts ni des manires tudies, mais toujours lexpression fidle de ses ides & la
conduite qui nat de ses penchants.
Vous lui trouvez un petit nombre de notions morales qui se rapportent son tat actuel,
aucune sur ltat relatif les hommes: & de quoi lui serviraient-elles, puisquun enfan nest pas
encore un membre actif de la socit? Parlez-lui de libert, de proprit, de convention mme;
il peut en savoir jusque-l, il sait pourquoi ce qui est lui est a lui, & pourquoi ce qui nest pas a
lui nest pas lui: pass cela, il ne sait plus rien. Partez-lui de devoir, dobissance, il ne sait ce
que vous voulez dire; commandez-lui quelque chose, il ne vous entendra pas; mais dites-lui: Si
vous me faisiez tel plaisir, je vous le rendrois dans loccasion; linstant il sempressera de vous
complaire, car il ne demande pas mieux que dtendre son domaine, & dacqurir sur vous des
droits quil sait tre inviolables. Peut-tre mme nest-il pas fch de tenir une place, de faire
nombre, dtre compt pour quelque chose; mais sil a ce dernier motif, le voil dj sorti de la
nature, & vous navez pas bien bouch davance toutes les portes de la vanit.
De son ct, sil a besoin de quelque assistance, il la demandera indiffremment au
premier quil rencontre; il la [259] demanderoit au roi comme son laquois: tous les hommes
sont encore gaux ses yeux. Vous voyez, lair dont il prie, quil sent quon ne lui doit rien; il
sait que ce quil demande est une grce. Il sait aussi que lhumanit porte en accorder. Ses
expressions sont simples & laconiques. Sa voix, son regard, son geste sont dun tre galement
accoutum la complaisance et au refus. Ce nest ni la rampante & servile soumission dun
esclave, ni limprieux accent dun matre; cest une modeste confiance en son semblable, cest
la noble & touchant douceur dun tre libre, mais sensible & faible, qui implore lassistance
dun tre libre, mais fort & bienfaisant. Si vous lui accordez ce quil vous demande, il ne vous
remerciera pas, mais il sentira quil a contracta une dette. Si vous le lui refusez, il ne se plaindra
point, il ninsistera point, il sait que cela seroit inutile. Il ne se dira point: On ma refus; mais il
se dira: Cela ne pouvoit pas tre; &, comme je lai dj dit, on ne se mutine gure contre la
ncessit bien reconnue.
Laissez-le seul en libert, voyez-le agir sans lui rien dire; considrez ce quil fera et
comment il sy prendra. Nayant pas besoin de se prouver quil est libre, il ne fait jamais rien
par tourderie, & seulement pour faire un acte de pouvoir sur lui-mme: ne sait-il pas quil est
toujours matre de lui? Il est alerte, lger, dispos; ses mouvements ont toute la vivacit de son
Toute autre habitude est un vice.]

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ge, mais vous nen voyez pas un qui nait une fin. Quoi quil veuille faire, il nentreprendra
jamais rien qui soit au-dessus de ses forces, car il les a bien prouves & les connat; ses moyens
seront toujours appropris ses [260] desseins, & rarement il agira sans tre assur du succs. Il
aura loeil attentif & judicieux: il nira pas niaisement interrogeant les autres sur tout ce quil
voit; mais il lexaminera lui-mme & se fatiguera pour trouver ce quil veut apprendre, avant de
le demander. Sil tombe dans des embarras imprvus, il se troublera moins quun autre; sil y a
du risque, il seffrayera moins aussi. Comme son imagination reste encore inactive, et quon na
rien fait pour lanimer, il ne voit que ce qui est, nestime les dangers que ce quils valent, &
garde toujours son sang-froid. La ncessit sappesantit trop souvent sur lui pour quil regimbe
encore contre elle; il en porte le joug ds sa naissance, ly voil bien accoutum; il est toujours
prt tout.
Quil soccupe ou quil samuse, lun & lautre est gal pour lui; ses jeux sont ses
occupations, il ny sent point de diffrence. Il met tout ce quil fait un intrt qui fait rire &
une libert qui plat, en montrant la fois le tour de son esprit & la sphre de ses connaissances.
Nest-ce pas le spectacle de cet ge, un spectacle charmant & doux, de voir un joli enfant, loeil
vif & gai, lair content & serein, la physionomie ouverte & riante, faire, en se jouant, les choses
je, plus srieuses, ou profondment occup des plus frivoles amusements?
Voulez-vous prsent le juger par comparaison? Mlez-le avec dautres enfants, et laissezle faire. Vous verrez bientt lequel est le plus vraiment form, lequel approche le mieux de la
perfection de leur ge. Parmi les enfans de la ville, nul nest plus adroit que lui, mais il est plus
fort quaucun [261] autre. Parmi de jeunes paysans, il les gale en force & les passe en adresse.
Dans tout ce qui est porte de lenfance, il juge, il raisonne, il prvoit mieux queux tous. Est-il
question dagir, de courir, de sauter, dbranler des corps, denlever des masses, destimer des
distances, dinventer des jeux, demporter des prix? on diroit que la nature est ses ordres, tant
il sait aisment plier toute chose ses volonts. Il est fait pour guider, pour gouverner ses
gaux: le talent, lexprience, lui tiennent lieu de droit et dautorit. Donne-lui lhabit & le nom
quil vous plaira, peu importe, il primera partout, il deviendra partout le chef des autres; ils
sentiront toujours sa supriorit sur eux; sans vouloir commander il sera le matre; sans croire
obir, ils obiront.
Il est parvenu a maturit de lenfance, il a vcu de la vie dun enfant, il na point achet sa
perfection aux dpens de son bonheur; au contraire, ils ont concouru lun lautre. En
acqurant toute la raison de son ge., il a t heureux & libre autant que sa constitution lui
permettoit de ltre. Si la fatale faux vient moissonner en lui la fleur de nos esprances, nous
naurons point pleurer la fois sa vie & sa mort, nous naigrirons point nos douleurs du
souvenir de celles que nous lui aurons causes; nous nous dirons: Au moins il a joui de son
enfance; nous ne lui avons rien fait perdre de ce que la nature lui avoit donn.
Le grand inconvnient de cette premire ducation est quelle nest sensible quaux
hommes clairvoyants, & que, ans un enfan lev avec tant de soin, des yeux vulgaires [262] ne
voient quun polisson. Un prcepteur songe son intrt plus qu celui de son disciple; il
sattache prouver quil ne perd pas son temps, & quil gagne bien largent quon lui donne; il le
pourvoit dun acquis de facile talage et quon puisse montrer quand on veut; il nimporte que
ce quon apprend soit utile, pourvu quil se voie aisment. Il accumule, sans choix, sans

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discernement, cent fatras dans sa] mmoire. Quand il sagit dexaminer lenfant, on lui fait
dployer sa marchandise; il ltale, on est content; puis il replie son ballot, & sen va. Mon lve
nest pas si riche, il na point de ballot a dployer, il na rien a montrer que lui-mme. Or un
enfant, non plus quun homme ne se voit pas en un moment. O sont les observateurs qui
sachent saisir au premier coup doeil les traits qui le caractrisent? Il en est, mais il en est peu;
& sur cent mille pres, il ne sen trouvera pas un de ce nombre.
Les questions trop multiplies ennuient & rebutent tout le monde, a plus forte raison les
enfants. Au bout de quelques minutes leur attention se lasse, ils ncoutent plus ce quun
obstine questionneur leur demande, & ne rpondent plus quau hasard. Cette manire de les
examiner est vaine & pdantesque; souvent un mot pris la vole peint mieux leur sens & leur
esprit que ne feraient de longs discours; mais il faut prendre garde que ce mot ne soit ni dict ni
fortuit. Il faut avoir beaucoup de jugement soi-mme pour apprcier celui dun enfant.
Jai ou raconter a feu milord Hyde quun de ses amis, revenu dItalie aprs trois ans
dabsence, voulut examiner [263] les progrs de son fils g de neuf dix ans. Ils vont un soir se
promener avec son gouverneur & lui dans une plaine o des coliers samusaient guider des
cerfs-volants. Le pre en passant dit son fils: O est le cerf-volant dont voil lombre? Sans
hsiter, sans lever la tte, lenfant dit: Sur le chemin. Et en effet, ajoutoit milord Hyde, le grand
chemin toit entre le soleil & nous. Le pre, ce mot, embrasse son fils, &, finissant l son
examen, sen va sans rien dire. Le lendemain il envoya au gouverneur lacte dune pension
viagre outre ses appointements.
Quel homme que ce pre-l! & quel fils lui toit promis! La question est prcisment de
lge: la rponse est bien simple; mais voyez quelle nettet de judiciaire enfantine elle suppose!
Cest ainsi que llve dAristote apprivoisait ce coursier clbre quaucun cuyer navoit pu
dompter.

Fin du Livre deuxieme.

FIN.

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JEAN JACQUES ROUSSEAU

MILE
OU
DE LDUCATION

LIVRE TROISIME
[265]QUOIQUE jusqu ladolescence tout le cours de la vie soit un tems de faiblesse, il est

un point, dans la dure de ce premier ge, o, le progrs des forces ayant passe celui es besoins,
lanimal croissant, encore absolument faible, devient fort par relation. Ses besoins ntant pas
tous dvelopps, ses forces actuelles sont plus que suffisantes pour pourvoir ceux quil a.
Comme homme il seroit trs faible, comme enfant il est trs fort.
Do vient la faiblesse de lhomme? De lingalit qui se trouve entre sa force et ses dsirs.
Ce sont nos passions qui nous rendent faibles, parce quil faudroit pour les contenter plus de
forces que ne nous en donna la nature. Diminuez donc les dsirs, cest comme si vous
augmentiez les forces: celui qui peut plus quil ne dsire en a de reste; il est certainement un
tre trs fort. Voil le troisime tat de lenfance, & celui dont jai maintenant paler. Je
continue lappeler enfance, faute de terme propre lexprimer; car cet ge approche de
ladolescence, sans tre encore celui de la pubert.
[266] A douze ou treize ans les forces de lenfant se dveloppent bien plus rapidement que
ses besoins. Le plus violent, le plus terrible, ne sest pas encore fait sentir lui; lorgane mme
en reste dans limperfection, & semble, pour en sortir, attendre que sa volont ly force. Peu
sensible aux injures de lair & des saisons, il les brave sans peine, sa chaleur naissante lui tient
lieu dhabit; son apptit lui tient lieu dassaisonnement; tout ce qui peut nourrir est bon son
ge; sil a sommeil, il stend sur la terre & dort: il se voit partout entour de tout ce qui lui est
ncessaire; aucun besoin imaginaire ne le tourmente; lopinion ne peut rien sur lui; ses dsirs
ne vont pas plus loin que ses bras: non seulement il peut se suffire lui-mme, il a de la force au
del de ce quil lui en faut; cest le seul tems de sa vie o il sera dans ce cas.
Je pressens lobjection. Lon ne dira pas que lenfant plus de besoins que le ne lui en donne,
mais on niera qu il ait la force que je lui attribue: on ne son niera pas que je parle de mon lve,
non de ces poupes ambulantes qui voyagent dune chambre lautre, qui labourent dans une
caisse & portent des fardeaux de carton. Lon me dira que la force virile ne se manifeste quavec

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la virilit; que les esprits vitaux, labors dans les vaisseaux convenables, & rpandus dans tout
le il corps, peuvent seuls donner aux muscles la consistance, activit, le ton, le ressort, do
rsulte une vritable force. Voil la philosophie du cabinet; mais moi jen appelle a lexprience.
Je vois dans vos campagnes de grands garons labourer, biner, tenir la charrue, charger [267] un
tonneau de vin, mener la voiture tout comme leur pre; on les prendroit pour des hommes, si le
son de leur voix ne les trahissoit pas. Dans nos villes mmes, de jeunes ouvriers, forgerons,
taillandiers, marchaux., sont presque aussi robustes que les matres, & ne seroient gures
moins adroits, si on les et exercs tems. Sil y a de la diffrence, & je conviens quil y en a, elle
y est beaucoup moindre, je le rpte, que celle des dsirs fougueux dun homme aux dsirs
borns dun enfant. Dailleurs il nest pas ici question seulement de forces physiques, mais
surtout la force & capacit de lesprit qui les supple ou qui les dirige.
Cet intervalle o lindividu peut plus quil ne dsire, bien quil ne soit pas le tems de sa plus
grande force absolue, est, comme je lai dit, celui de sa plus grande force relative. Il est le tems le
plus prcieux de la vie; tems qui ne vient quune seule fois; tems trs court, & dautant plus
court, comme on verra dans la suite, quil lui importe plus de le bien employer.
Que fera-t-il donc de cet excdent de facults & de forces quil a de trop prsent, & qui lui
manquera dans un autre ge? Il tchera de lemployer des soins qui lui puissent profiter au
besoin. Il jettera, pour ainsi dire, dans lavenir le superflu de son tre actuel: lenfant robuste
fera des provisions pour lhomme foible; mais il ntablira ses magasins ni dans des coffres
quon peut lui voler, ni dans des granges qui lui sont tranges; pour sapproprier vritablement
son acquis, cest dans ses bras, dans sa tte, cest dans lui quil le logera. Voici donc le temps des
travaux, des [268] instructions, des tudes & remarquez que ce nest pas moi qui fais
arbitrairement ce choix, cest la nature elle-mme qui lindique.
Lintelligence humaine a ses bornes; & non seulement un homme ne peut pas tout savoir, il
ne peut pas mme savoir en entier le peu que savent les autres hommes. Puisque la
contradictoire de chaque position fausse est une vrit, le nombre des vrits est inpuisable
comme celui des erreurs. Il y a donc un choix dans les choses quon doit enseigner ainsi que
dans le tems propre les apprendre. Des connaissances qui sont notre porte les unes sont
fausses, les autres sont inutiles, les autres servent nourrir lorgueil de celui qui les a. Le petit
nombre de celles qui contribuent rellement notre bien-tre est seul digne des recherches
dun homme sage, & par consquent dun enfant quon veut rendre tel. Il ne sagit point e savoir
ce qui est, mais seulement ce qui est utileDe ce petit nombre il faut ter. Encore ici les vrits
qui demandent, pour tre comprises, un entendement dj tout form; celles qui supposent la
connaissance des rapports de lhomme, qu un enfant ne peut acqurir; ce les qui, bien que
vraies en elles-mmes, disposent une me inexprimente penser faux sur dautres sujets.
Nous voil rduits un bien petit cercle relativement lexistence des choses; mais que ce
cercle forme encore une sphre immense pour la mesure de lesprit dun enfant! Tnbres de
lentendement humain, quelle main tmraire osa toucher votre voile? Que dabmes je vois
creuser par nos vaines [269] sciences autour de ce jeune infortun! O toi qui vas le conduire
dans ces prilleux sentiers, & tirer devant ses yeux le rideau sacr de la nature, tremble. Assuretoi bien premirement de sa tte & de la tienne, crains quelle ne tourne lun ou lautre, et
peut-tre tous les deux. Crains lattroit spcieux du mensonge & les vapeurs enivrantes de

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lorgueil. Souviens-toi, souviens-toi sans cesse que lignorance na jamais fait de mal, crue
lerreur seule est funeste, & quon ne sgare point par ce quon ne sait pas, mais par ce quon
croit savoir.
Ses progrs dans la gomtrie vous pourraient servir dpreuve & de mesure certaine pour
le dveloppement de son intelligence: mais sitt quil peut discerner ce qui est utile & ce qui ne
lest pas, il importe duser de beau coup de mnagement & dart pour lamener aux tudes
spculatives. Voulez-vous, par exemple, quil cherche une moyenne proportionnelle entre
deux lignes; commencez par faire en sorte quil ait besoin de trouver un carr gal un rectangle
donn: sil sagissoit de deux moyennes proportionnelles, il faudrait dabord lui rendre le
problme de la duplication du cube intressant etc. Voyez comment nous approchons par
degrs des notions morales qui distinguent le bien et le mal. Jusquici nous navons connu de loi
que celle de la ncessit: maintenant nous avons gard ce qui est utile; nous arriverons bientt
a ce qui est convenable & bon.
Le mme instinct anime les diverses facults de lhomme. A lactivit du corps, qui cherche
se dvelopper, succde lactivit de lesprit qui cherche sinstruire. Dabord les [270] enfants
ne sont que remuants, ensuite ils sont curieux; & cette curiosit bien dirige est le mobile de
lge o nous voil parvenus. Distinguons toujours les penchants qui viennent de la nature de
ceux qui viennent de lopinion. Il est une ardeur de savoir qui nest fonder que sur le dsir
dtre estim savant; il en est une aute qui nat dune curiosit naturelle lhomme pour tout ce
qui peut lintresser de prs ou de loin. Le dsir inn du bien-tre et limpossibilit de contenter
pleinement ce dsir lui font rechercher sans cesse de nouveaux moyens dy contribuer. Tel est
le premier principe de la curiosit; principe naturel au coeur humain, am idont le
dveloppement ne se fait quen proportion de nos passions & de nos lumires. Supposez un
philosophe relgu dans une le dserte avec des instruments & des livres, sr dy passer seul le
reste de ses jours; il ne sembarrassera plus gure du systme du monde, des lois de lattraction,
du calcul diffrentiel: il nouvrira peut-tre de sa vie un seul livre, mais jamais il ne sabstiendra
de visiter son le jusquau dernier recoin, quelque grande quelle puisse tre. Rejetons donc
encore de nos premires tudes les connaissances dont le got nest point naturel lhomme, &
bornons-nous celles que linstinct nous porte chercher.
Lle du genre humain, cest la terre; lobjet le plus frappant pour nos yeux, cest le soleil.
Sitt que nous commenons nous loigner de nous, nos premires observations doivent
tomber sur lune & sur lautre. Aussi la philosophie de presque tous les peuples sauvages roulet-elle uniquement sur dimaginaires divisions de la terre & sur la divinit du soleil.
[271] Quel cart! dira-t-on peut-tre. Tout lheure nous ntions occupes que de ce qui
nous touche, de ce qui nous entoure immdiatement; tout coup nous voil parcourant le globe
& sautant aux extrmits de lunivers! Cet cart est leffet du progrs de nos forces & de la
pente de notre esprit. Dans ltat de faiblesse et dinsuffisance le soin de nous conserver nous
concentre au dedans de nous; dans ltat de puissance & de force, le dsir dtendre notre tre
nous porte au del, et nous fait lancer aussi loin quil nous est possible; mais, comme le monde
intellectuel nous est encore inconnu, notre pense ne va pas plus loin que nos yeux, & notre
entendement ne stend quavec lespace quil mesure.
Transformons nos sensations en ides, mais ne sautons pas tout dun coup des objets
sensibles aux objets intellectuels. Cest par les premiers que nous devons arriver aux autres.

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Dans les premires oprations de lesprit, que les sens soient toujours ses guides: point dautre
livre que le monde, point dautre instruction que les faits. Lenfant qui lit ne pense pas, il ne fait
que lire; il ne sinstruit pas, il apprend des mots.
Rendez votre Eleve attentif aux phnomnes de la nature, bientt vous le rendrez curieux;
mais, pour nourrir sa curiosit, ne vous pressez jamais de la satisfaire. Mettez les questions sa
porte, & laissez-les lui rsoudre. Quil ne sache rien parce que vous le lui avez dit, mais parce
quil la compris lui-mme; quil napprenne pas la science, quil linvente. Si jamais vous
substituez dans son esprit lautorit la [272] raison, il ne raisonnera plus; il ne sera plus que le
jouet de lopinion des autres.
Vous voulez apprendre la gographie cet enfant, & vous lui allez chercher des globes, des
sphres, des cartes que de machines! Pourquoi toutes ces reprsentations que ne commencezvous par lui montrer lobjet mme, afin quil sache au moins de quoi vous lui parlez!
Une belle soire on va se promener dans un lieu favorable, o lhorizon bien dcouvert
laisse voir plein le soleil couchant, & lon observe les objets qui rendent reconnaissable le lieu
de son coucher. Le lendemain, pour respirer le frais, on retourne au mme lieu avant que le
soleil se lve. On le voit sannoncer de loin par les traits de feu quil lance au-devant de lui.
Lincendie augmente, lorient parat tout en flammes; leur clat on attend lastre longtemps
avant quil se montre; chaque instant on croit le voir paratre; on le voit enfin. Un point
brillant part comme un clair & remplit aussitt tout lespace; le voile des tnbres sefface &
tombe. Lhomme reconnat son sjour & le trouve embelli. La verdure a pris durant la nuit une
vigueur nouvelle; le jour naissant qui lclaire, les premiers rayons qui la dorent, la montrent
couverte dun brillant rseau de rose, qui rflchit loeil la lumire & les couleurs. Les
oiseaux en choeur se runissent et saluent de concert le pre de la vie; en ce moment pas un seul
ne se tait; leur gazouillement, foible encore, est plus lent & plus doux que dans le reste de la
journe, il se sent de la langueur dun paisible rveil. Le concours de tous ces objets porte aux
sens une impression de fracheur [273] qui semble pntrer jusqu lme. Il y a l une demiheure denchantement auquel nul homme ne rsiste; un spectacle si grand, si beau, si dlicieux,
nen laisse aucun de sang-froid.

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Plein de lenthousiasme quil prouve, le matre veut le communiquer lenfant: il croit


lmouvoir en le rendant attend aux sensations dont il est mu lui-mme. Pure btise! cest
dans le coeur de lhomme quest la vie du spectacle de la nature; pour le voir, il faut le sentir.
Lenfant aperoit les objets, mais il ne peut apercevoir les rapports qui les lient, il ne peut
entendre la douce harmonie de leur concert. Il faut une exprience quil na point acquise, il
faut des sentiments quil na point prouvs, pour sentir limpression compose qui rsulte la
fois de toutes ces sensations. Sil na longtemps parcouru des plaines arides, si des sables
ardents nont brl ses pieds, si la rverbration suffocante des rochers frapps du soleil ne
loppressa jamais, comment gotera-t-il lair frais dune belle matine? comment le parfum
des fleurs, le charme de la verdure, lhumide vapeur de la rose, le marcher moi & doux sur la
pelouse, enchanteront-ils ses sens? comment le chant des oiseaux lui causera-t-il une motion
voluptueuse, si les accents de lamour & du plaisir lui sont encore inconnus? Avec quels
transports verra-t-il natre une si belle journe, si son imagination ne sait pas lui peindre ceux
dont on peut la remplir? Enfin comment sattendrira-t-il sur la beaut du spectacle de la
nature, sil ignore quelle main rit soin de lorner?
Ne tenez point lenfant des discours quil ne peut [274] entendre. Point de descriptions,
point dloquence, point de figures, point de posie. Il nest pas maintenant question de
sentiment ni de got. Continuez dtre clair, simple et froid; le tems ne viendra que trop tt de
prendre un autre langage.
lev dans lesprit de nos maximes, accoutum tirer tous ses instruments de lui-mme, &
ne recourir jamais autrui quaprs avoir reconnu son insuffisance, chaque nouvel objet
quil voit il lexamine longtemps sans rien dire. Il est pensif et non questionneur. Contentezvous de lui prsenter propos les objets; puis, quand vous verrez sa curiosit suffisamment
occupe, faites-lui quelque question laconique qui le mette sur la voie de la rsoudre.
Dans cette occasion, aprs avoir bien contempl avec lui le soleil levant, aprs lui avoir fait
remarquer mme ct les montagnes & les autres objets voisins, aprs lavoir laiss causer ldessus tout son aise, gardez quelques moments le silence comme un homme qui rve, & puis
vous lui direz: je songe quhier au soir le soleil sest couch l, & quil sest lev l ce matin.
Comment cela peut-il se faire? Najoutez rien de plus: sil vous fait des questions, ny rpondez
point; parlez dautre chose. Laissez-le lui-mme, & soyez sr quil y pensera.
Pour quun enfant saccoutume tre attentif, & quil soit bien frapp de quelque vrit
sensible, il faut bien quelle lui donne quelques jours dinquitude avant de la dcouvrir. S ne
conoit pas assez celle-ci de cette manire, il y a moyen de la lui rendre plus sensible encore, &
ce moyen cest de [275] retourner la question. Sil ne sait pas comment le soleil parvient de son
coucher son lever, il sait au moins comment il parvient de son lever son coucher, ses yeux
seuls le lui apprennent. claircissez donc la premire question par lautre: ou votre Eleve est
absolument stupide, ou Ianalogie est trop claire pour lui pouvoir chapper. Voil sa premire
leon de cosmographie.
Comme nous procdons toujours lentement dide sensible en ide sensible, que nous
nous familiarisons long tems avec la mme avant de passer une autre, et quenfin nous ne
forons jamais notre Eleve dtre attentif, il y a loin de cette premire leon la connaissance
du cours du soleil & de la figure de la terre: mais comme tous les mouvements apparents des
corps clestes tiennent au mme principe, & que la premire observation mne toutes les

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autres, il faut moins deffort, quoiquil faille plus de temps, pour arriver dune rvolution
diurne au calcul des clipses, que pour bien comprendre le jour & la nuit.
Puisque le soleil tourne autour du monde, il dcrit un cercle & tout cercle doit avoir un
centre; nous savons dj cela. Ce centre ne sauroit se voir, car il est au coeur de la terre, mais on
peut sur la surface marquer deux points opposs qui lui correspondent. Une broche passant par
les trois points & prolonge jusquau ciel de part & dautre sera laxe du monde & du
mouvement journalier du soleil. Un toton rond tournant sur sa pointe reprsente le ciel
tournant sur son axe; les deux pointes du toton sont les deux ples: lenfant sera fort aise den
connatre un; je le lui montre la queue [276] de la Petite Ourse. Voil de lamusement pour la
nuit; peu peu lon se familiarise avec les toiles, & de l nat le premier got de connatre les
plantes & dobserver les constellations.
Nous avons vu lever le soleil la Saint-Jean; nous lallons voir aussi lever Nolou quelque
autre beau jour dhiver; car on sait que nous ne sommes pas paresseux, & que nous nous faisons
un jeu de braver le froid. Jai soin de faire cette seconde observation dans le mme lieu ou nous
avons fait la premire; et moyennant quelque adresse pour prparer la remarque, lun ou
lautre ne manquera pas de scrier: Oh! oh! voil qui est plaisant! le soleil ne se lve plus la
mme place! ici sont nos anciens renseignements & prsent il sest lev l, etc... Il y a donc un
orient dt, & un orient dhiver, etc... Jeune matre, vous voil sur la voie. Ces exemples vous
doivent suffire pour enseigner trs clairement la sphre, en prenant le monde pour le monde, &
le soleil pour le soleil.
En gnral, ne substituez jamais le signe la chose que quand il vous est impossible de la
montrer; car le signe absorbe lattention de lenfant & lui fait oublier la chose reprsente.
La sphre armillaire me parat une machine mal compose & excute dans de mauvaises
proportions. Cette confusion de cercles & les bizarres figures quon y marque lui donnent un
air de grimoire qui effarouche lesprits des enfants. La terre est trop petite, les cercles sont trop
grands, trop nombreux; quelques-uns, comme les colures, sont [277] parfaitement inutiles;
chaque cercle que la terre; lpaisseur du carton leur d solidit qui les fait prendre pour des
masses circulaires rellement existantes; & quand vous dites lenfant que ces cercles sont
imaginaires, il ne sait ce quil voit, il nentend plus rien.
Nous ne savons jamais nous mettre la place des enfants; nous nentrons pas dans leurs
ides, nous leur prtons les ntres; & suivant toujours nos propres raisonnements, avec des
chanes de vrits nous nentassons quextravagances et querreurs dans leur tte.

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On dispute sur le choix de lanalyse ou de la synthse pour tudier les sciences; il nest pas
toujours besoin de choisir. Quelquefois on peut rsoudre & composer dans les mmes
recherches, & guider lenfant par la mthode enseignante lorsquil croit ne faire quanalyser.
Alors, en employant en mme tems lune & lautre, elles se serviraient mutuellement de
preuves. Partant la fois des deux points opposs, sans penser faire la mme route, il seroit tout
surpris de se rencontrer, et cette surprise ne pourroit qutre fort agrable. Je voudrais, par
exemple, prendre la gographie par ces deux termes, & joindre ltude des rvolutions du
globe la mesure de ses parties, a commencer du lieu quon habite. Tandis que lenfant tudie la
sphre & se transporte ainsi dans les cieux, ramenez-le la division de la terre, & montrez-lui
dabord son propre jour.
Ses deux premiers points de gographie seront la ville o il demeure & la maison de
campagne de son pre, ensuite les lieux intermdiaires, ensuite les rivires du voisinage, [278]
enfin laspect du soleil & la manire de sorienter. Cest ici le point de runion. Quil fasse luimme la carte de tout cela; carte trs simple & dabord forme de deux seuls objets, auxquels il
ajoute peu peu les autres, a mesure quil sait ou quil estime leur distance & leur position.
Vous voyez dj quel avantage nous lui avons procur davance en lui mettant un compas dans
les yeux.
Malgr cela, sans doute, il faudra le guider un peu; mais trs peu, sans quil y paraisse. Sil
se trompe laissez-le faire ne corrigez point ses erreurs, attendez en silence quil soit en tat de
les voir & de les corriger lui-mme; ou tout au plus, dans une occasion favorable, amenez
quelque opration qui les lui fasse sentir. Sil ne se trompoit jamais, il napprendroit pas si bien.
Au reste, il ne sagit pas quil sache exactement la topographie du pays, mais le moyen de sen
instruire; peu importe quil ait des cartes dans la tte, pourvu quil conoive bien ce quelles
reprsentent, & quil ait une ide nette de lart qui sert les dresser. Voyez dj la diffrence
quil y a du savoir de vos lves lignorance du mien! Ils savent les cartes, & lui les fait. Voici
de nouveaux ornements pour sa chambre.
Souvenez-vous toujours que lesprit de mon institution nest pas denseigner lenfant
beaucoup de choses, mais de ne laisser jamais entrer dans son cerveau que des ides justes &
claires. Quand il ne sauroit rien, peu mimporte, pourvu quil ne se trompe pas, & je ne mets des
vrits dans sa tte que pour le garantir des erreurs quil apprendroit leur place. La raison, le
jugement, viennent lentement, les prjugs [279] accourent en foule; cest deux quil le faut
prserver. Mais si vous regardez la science en elle-mme, vous entrez dans une mer sans fond,
sans rive, toute pleine dcueils; vous ne vous en tirerez jamais. Quand je vois un homme pris
de lamour des connaissances se laisser sduire leur charme et courir de lune lautre sans
savoir sarrter, je crois voir un enfant sur le rivage amassant des coquilles, & commenant par
sen charger, puis, tent par celles quil voit encore, en rejeter, en reprendre, jusqu ce
quaccabl de leur multitude & ne sachant plus que choisir, il finisse par tout jeter & retourne
vide.
Durant le premier ge, le tems toit long: nous ne cherchions qu le perdre, de peur de le
mal employer. Ici cest tout le contraire, & nous nen avons pas assez pour faire tout ce qui
seroit utile. Songez que les passions approchent, & que, sitt quelles frapperont la porte,
votre Eleve naura plus dattention que pour elles. Lge paisible dintelligence est si court il
passe si rapidement il a tant dautres usages ncessaires, que cest une folie de vouloir dautres

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usages ncessaires, que cest une folie de vouloir quil suffise a rendre un enfant savant. Il ne
sagit point de lui enseigner les sciences, mais de lui donner du got pour les aimer & des
mthodes pour les apprendre quand ce got sera mieux dvelopp. Cest l trs certainement
un principe fondamental de toute bonne ducation.
Voici le tems aussi de laccoutumer peu peu donner une attention suivie au mme objet:
mais ce nest jamais la contrainte, cest toujours le plaisir ou le dsir qui doit produire cette
attention; il faut avoir grand soin quelle ne [280] laccable point et naille pas jusqu lennui.
Tenez donc toujours loeil au guet; &, quoi quil arrive, quittez tout avant quil sennuie; car il
nimporte jamais autant quil apprenne, quil importe quil ne fasse rien malgr lui
Sil vous questionne lui-mme, rpondez autant quil faut pour nourrir sa curiosit non
pour la. rassasier: surtout quand vous voyez quau lieu de questionner pour sinstruire, il se met
battre la campagne & vous accabler de sottes questions, arrtez-vous linstant, sr qualors
il ne se soucie plus de la chose, mais seulement de vous asservir ses interrogations. Il faut
avoir moins dgard aux mots quil prononce quau motif qui le fait paler. Cet avertissement,
jusquici moins ncessaire, devient de la dernire importance aussitt que lenfant commence
raisonner.
Il y a une chane de vrits gnrales par laquelle toutes les sciences tiennent des
principes communs & se dveloppent successivement: cette chane est la mthode des
philosophes. Ce nest point de celle-l quil sagit ici. Il y en a une toute diffrente, par laquelle
chaque objet particulier en attire un autre & montre toujours celui qui le suit. Cet ordre, qui
nourrit, par une curiosit continuelle, lattention quils exigent tous, est celui que suivent la
plupart des hommes, et surtout celui quil faut aux enfants. En nous orientant pour lever nos
cartes, il a fallu tracer des mridiennes. Deux points dintersection entre les ombres gales du
matin & du soir donnent une mridienne excellente pour un astronome de treize ans. Mais ces
mridiennes seffacent, il faut du tems pour les tracer; elles assujettissent [281] travailler
toujours dans le mme lieu: tant de soins, tant de gne, lennuieraient la fin. Nous lavons
prvu; nous y pourvoyons davance.
Me voici de nouveau dans mes longs & minutieux dtails. Lecteurs, jentends vos
murmures, & je les brave: je ne veux point sacrifier votre impatience la partie la plus utile de
ce livre. Prenez votre parti sur mes longueurs; car pour moi jai pris le mien sur vos plaintes.
Depuis longtemps nous nous tions aperus, mon Eleve & moi, que lambre, le verre, la
cire, divers corps frotts attiraient les pailles, & que dautres ne les attiraient pas. Par hasard
nous en trouvons un qui a une vertu plus singulire encore; cest dattirer quelque distance, &
sans tre frott, la limaille & dautres brins de fer. Combien de tems cette qualit nous amuse,
sans que nous puissions y rien voir de plus! Enfin nous trouvons quelle se communique au fer
mme, aimant dans un certain sens. Un jour nous allons la foire;* [*Je nai pu mempcher de rire en
lisant une fine critique de M. Fromey sur ce petit conte: " Ce joueur de gobelets, dit-il, qui se pique dmulation contre un enfant
et sermonne gravement son instituteur est un individu du monde des miles. " Le spirituel M. Formey na pu supposer que
cette petite scne toit arrange, & que le bateleur toit instruit du rle quil avoit faire; car cest en effet ce que je nai point
dit. Mais combien de fois, en revanche, ai-je dclar que je ncrivois point pour les gens qui il falloit tout dire!] un

joueur
de gobelets attire avec un morceau de pain un canard de cire flottant sur un bassin deau. Fort
surpris, nous ne disons pourtant pas: cest un sorcier; car nous ne savons ce que cest [282]

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quun sorcier. Sans cesse frapps deffets dont nous ignorons les causes, nous ne nous pressons
de juger de rien, & nous restons en repos dans notre ignorance jusqu ce que nous trouvions
loccasion den sortir.
De retour au logis, force de paler du canard de la foire, nous allons nous mettre en tte de
limiter: nous prenons une bonne aiguille bien aimante, nous lentourons de cire blanche, que
nous faonnons de notre mieux en forme de canard, de sorte que laiguille traverse le corps &
que la tte fasse le bec. Nous posons sur leau le canard, nous approchons du bec un anneau de
clef, & nous voyons, avec une joie facile comprendre, que notre canard suit la clef prcisment
comme celui de la foire suivoit le morceau de pain. Observer dans quelle direction le canard
sarrente sur leau quand on ly laisse en repos, cest ce que nous pourrons faire une autre fois.
Quant a prsent, tout occupes de notre objet, nous nen voulons pas davantage.
Ds le mme soir nous retournons la foire avec du pain prpar dans nos poches; &, sitt
que le joueur de gobelets a fait son tour, mon petit docteur, qui se contenoit peine, lui dit que
ce tour nest pas difficile, & que lui-mme en fera bien autant. Il est pris au mot: linstant, il
tire de sa poche le pain o est cach le morceau de fer; en approchant de la table, le coeur lui bat;
il prsente le pain presque en tremblant; le canard vient & le suit; lenfant scrie & tressaillit
dais. Aux battements de mains, aux acclamations de lassemble la tte lui tourne, il est hors
de lui. Le bateleur interdit vient pourtant lembrasser, le [283] fliciter, & le prie de lhonorer
encore le lendemain de sa prsence, ajoutant quil aura soin dassembler plus de monde encore
pour applaudir a son habilet. Mon petit naturaliste enorgueilli veut babiller, mais sur-lechamp je lui ferme la bouche, & lemmne combl dloges.
Lenfant, jusquau lendemain, compte les minutes avec une risible inquitude. Il invite tout
ce quil rencontre; il voudroit que tout le genre humain ft tmoin de sa gloire; il attend lheure
avec peine, il la devance; on vole au rendez-vous; la salle est dj pleine. En entrant, son jeune
coeur spanouit. Dautres jeux doivent prcder; le joueur de gobelets se surpasse & fait des
choses surprenantes. Lenfant ne voit rien de tout cela; il sagite, il sue, il respire peine; il
passe son temps manier dans sa poche son morceau du pain dune main tremblante
dimpatience. Enfin son tour vient; le matre lannonce au public avec pompe. Il sapproche un
peu honteux, il tire son pain... Nouvelle vicissitude des choses humaines! Le canard, si priv la
veille, est de venu sauvage aujourdhui; au lieu de prsenter le bec, il tourne la queue & senfuit;
il vite le pain & la main qui le prsente avec autant de soin quil les suivoit auparavant. Aprs
mille essais inutiles et toujours hus, lenfant se plaint, dit quon le tromp, que cest un autre
canard non a substitu au premier, & dfie le joueur de gobelets quon a celui-ci.
Le joueur de gobelets, sans rpondre, prend un morceau de pain, le prsente au canard;
linstant le canard suit le pain, & vient la main qui le retire. Lenfant prend le mme [284]
morceau de pain; mais loin de russir mieux quauparavant, il voit le canard se moquer de lui &
faire des pirouettes tout autour du bassin: il sloigne enfin tout confus, & nose plus sexposer
aux hues.
Alors le joueur de gobelets prend le morceau de pain que lenfant avoit apport, et sen sert
avec autant de succs que du sien: il en tire le fer devant tout le monde, autre rise nos dpens;
puis de ce pain ainsi vid, il attire le canard comme auparavant. Il fait la mme chose avec un
autre morceau coup devant tout le monde par une main tierce, il en fait autant avec son gant,
avec le bout de son doigt; enfin il sloigne au milieu de la chambre, &, du ton demphase propre

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a ces gens-l, dclarant que son canard nobira pas moins a sa voix qu son geste, il lui parle &
le canard obit; il lui dit daller droite & il va droite, de revenir & il revient, de tourner & il
tourne: le mouvement est aussi prompt que lordre. Les applaudissements redoubls sont
autant daffronts pour nous. Nous nous vadons sans tre aperus, & nous nous renfermons
dans notre chambre, sans aller raconter nos succs tout le monde comme nous lavions
projet.
Le lendemain matin lon frappe notre porte; jouvre cest lhomme aux gobelets. Il se
plaint modestement de notre conduite. Que nous avait-il fait pour nous engager vouloir
dcrditer ses jeux & lui ter son gagne-pain? Quy a-t-il donc de si merveilleux dans lart
dattirer un canard de cire, pour acheter cet honneur aux dpens de la subsistance dun honnte
homme? Ma foi, messieurs, si [285] javois quelque autre talent pour vivre, je ne me glorifierois
gure de celui-ci. Vous deviez croire quun homme qui a pass sa vie sexercer cette chtive
industrie en sait l-dessus plus que vous, qui ne vous cri occupez que quelques moments. Si je
ne vous ai pas dabord montr mes coups de matre, cest quil lie faut pas se presser dtaler
tourdiment ce quon sait; jai toujours soin de conserver mes meilleurs tours pour loccasion,
& aprs celui-ci, jen ai dautres encore pour arrter de jeunes indiscrets. Au reste, messieurs, je
viens de bon coeur vous apprendre ce secret qui vous a tant embarrasss, vous priant de nen as
abuser pour me nuire, & dtre plus retenus une autre fois.
Alors il nous montre sa machine, & nous voyons avec la dernire surprise quelle ne
consiste quen un aimant fort & bien arm, quun enfant cach sous la table faisoit mouvoir
sans quon sen apert.
Lhomme replie sa machine; &, aprs lui avoir fait nos remerciements et nos excuses, nous
voulons lui faire un prsent; il le refuse. " Non, messieurs, je nai pas assez me louer de vous
pour accepter vos dons; je vous laisse obligs moi malgr vous; cest ma seule vengeance.
Apprenez quil y a de la gnrosit dans tous les tats; je fais payer mes tours & non mes leons."
En sortant, il madresse moi nommment & tout haut une rprimande. Jexcuse
volontiers, me dit-il, cet enfant; il na pch que par ignorance. Mais vous, monsieur, qui deviez
connatre sa faute, pourquoi la lui avoir laiss faire? [286] Puisque vous vivez ensemble, comme
le plus g vous lui devez vos soins, vos conseils; votre exprience est lautorit qui doit le
conduire. En se re rochant, tant grand, les torts, de sa jeunesse, il vous reprochera sans doute
ceux dont vous ne laurez pas averti.* [*Ai-je du supposer quelque lecteur assez stupide pour ne pas sentir dans
cette rprimande un discours dict mot mot par le gouverneur pour aller ses vues? A-t-on du me supposer assez stupide
moi-mme pour donner naturellement ce langage un bateleur? je croyois avoir fait preuve au moins du talent assez mdiocre
de faire paler les gens dans lesprit de leur tat. Voyez encore la fin de lalina suivant. Ntait-ce pas tout dire pour tout autre
que M. Formey?]

Il part & nous laisse tous deux trs confus. je me blme de ma molle facilit; je promets
lenfant de la sacrifier une autre fois son intrt, & de lavertir de ses fautes avant quil en
fasse; car le tems approche o nos rapports vont changer, et o la svrit du matre doit
succder la complaisance du camarade; ce changement doit samener par degrs; il faut tout
prvoir, & tout prvoir de fort loin.
Le lendemain nous retournons la foire pour revoir le tour dont nous avons appris le
secret. Nous abordons avec un profond respect notre bateleur Socrate; peine osons-nous lever
les yeux sur lui: il nous comble dhonntets, & nous place avec une distinction qui nous

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humilie encore. Il fait ses tours comme lordinaire; mais il samuse & se complat longtemps
celui du canard, en nous regardant souvent dun ait assez fier. Nous savons tout, & nous ne
soufflons pas. Si mon Eleve osoit seulement ouvrir la bouche, ce seroit un enfant craser.
[287] Tout le dtail de cet exemple importe plus quil ne semble. Que de leons dans une
seule! Que de suites mortifiantes attire le premier mouvement de vanit! Jeune matre, piez
ce premier mouvement avec soin. Si vous savez en faire sortir ainsi lhumiliation, les
disgrces,* [*Cette humiliation, ces disgrces sont donc de ma faon, & non de celle du bateleur. Puisque M. Formey
vouloit de mon vivant semparer de mon livre, & le faire imprimer sans autre faon que den ter mon nom pour y mettre le

soyez sr quil nen reviendra


de longtemps un second. Que dapprts! direz-vous. Jen conviens, & le tout pour nous faire
une boussole qui nous tienne lieu de mridienne.
Ayant appris que laimant agit travers les autres corps, nous navons rien de plus press
que de faire une machine semblable celle que nous avons vue: une table vide, un bassin trs
plat ajust sur cette table, & rempli de quelques lignes deau, un canard fait avec un peu plus de
soin, etc. Souvent attentifs autour du bassin, nous remarquons enfin que le canard cri repos
affecte toujours peu prs la mme direction. Nous suivons cette exprience, nous examinons
cette direction: nous trouvons quelle est du midi au nord. Il nen faut pas davantage: notre
boussole est trouve, ou autant vaut; nous voil dans la physique.
Il y a divers climats sur la terre, & diverses tempratures ces climats. Les saisons varient
plus sensiblement mesure quon approche du ple; tous les corps se resserrent au froid & se
dilatent la chaleur; cet effet est plus mesurable dans [288] les liqueurs, & plus sensible dans les
liqueurs spiritueuses; de l le thermomtre. Le vent frappe le visage; lair est donc un corps, un
fluide; on le sent, quoiquon nait aucun moyen de le voir. Renversez un verre dans leau, leau
ne le remplira pas moins que vous ne laissiez lair une issue; lair est donc capable de
rsistance. Enfoncez le verre davantage, leau gagnera dans lespace lair, sans pouvoir remplir
tout fait cet espace; lair est donc capable compression jusqu certain point. Un ballon rempli
dair comprim bondit mieux que rempli de toute autre matire; lair est donc un corps
lastique. tant tendu dans le bain, soulevez horizontalement le bras hors de leau, vous le
sentirez charg dun poids terrible; lair est donc un corps pesant. En mettant lair en quilibre
avec dautres fluides, on peut mesurer son poids: de l le baromrre, le siphon, la canne vent,
la machine pneumatique. Toutes les lois de la statique & de lhydrostatique se trouvent par des
expriences tout aussi grossires. Je ne veux pas qu on entre pour rien de tout cela dans un
cabinet de physique exprimentale: tout cet appareil dinstruments & de machines me dplat.
Lair scientifique tue la science. Ou toutes ces machines effrayent un enfant, ou leurs figures
partagent & drobent lattention quil devroit leurs effets.
Je veux que nous fassions nous-mmes toutes nos machines; & le ne veux pas commencer
par faire linstrument avant lexprience; mais je veux quaprs avoir entrevu lexprience
comme par hasard, nous inventions peu peu linstrument qui doit la vrifier. Jaime mieux
que nos [289] instruments ne soient point si parfaits et si justes, & que nous ayons des ides
plus nettes de ce quils doivent tre, & des oprations qui doivent en rsulter. Pour ma premire
leon de statique, au lieu daller chercher des balances, je mets un bton en travers sur le dos
dune chaise, je mesure la longueur des deux parties du bton en quilibre, jajoute de part et
sien, il devoit du moins prendre la peine, je ne dis pas de le composer, mais de le lire.]

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dautre des poids, tantt gaux, tantt ingaux; &, part & ou le poussant autant quil est
ncessaire, je trouve enfin que lquilibre rsulte dune proportion rciproque entre la quantit
des poids & la longueur des leviers. Voila dj mon petit physicien capable de rectifier des
balances avant que den avoir vu.
Sans contredit on prend des notions bien plus claires & bien plus sres des choses quon
apprend ainsi de soi-mme, que de celles quon tient des enseignements dautrui; &, outre
quon naccoutume point sa raison se soumettre servilement lautorit, lon se rend plus
ingnieux trouver des rapports, lier des ides, inventer des instruments, que quand,
adoptant tout cela tel quon nous le donne, nous laissons affaisser notre esprit dans la
nonchalance, comme le corps dun homme qui, toujours habill, chauss, servi par ses gens &
tran par ses chevaux, perd la fin la force & lusage de ses membres. Boileau se vantoit
davoir appris Racine rimer difficilement. Parmi tant dadmirables mthodes pour abrger
ltude des sciences, nous aurions grand besoin que quelquun nous en donnt une pour les
apprendre avec effort.
Lavantage le plus sensible de ces lentes & laborieuses [290] recherches est de maintenir, au
milieu des tudes [19 spculatives, le corps dans son activit, les membres dans leur souplesse,
& de former sans cesse les mains au travail & ou usages utiles lhomme. Tant dinstruments
invents pour nous guider dans nos expriences & suppler la justesse des sens, en font
ngliger lexercice. Le graphomtre dispense destimer la grandeur des angles; loeil qui
mesuroit avec prcision les distances sen fie la chane qui les mesure pour lui; la romaine
mexempte de juger la main le poids que je connois par elle. Plus nos outils sont ingnieux,
plus nos organes deviennent grossiers & maladroits: force de rassembler des machines autour
de nous, nous nen trouvons plus en nous-mmes.
Mais, quand nous mettons fabriquer ces machines ladresse qui nous en tenait lieu,
quand nous employons les faire la sagacit quil falloit pour nous en passer, nous gagnons
sans rien perdre, nous ajoutons lart la nature, & nous devenons plus ingnieux, sans devenir
moins adroits. Au lieu de coller un enfant sur des livres, si je loccupe dans un atelier, ses mains
travaillent au profit de son esprit: il devient philosophe & croit ntre quun ouvrier. Enfin cet
exercice a dautres usages dont je parlerai ci-aprs; & lon verra comment des jeux de la
philosophie on peut slever aux vritables fonctions de lhomme.
Jai dj dit que les connaissances purement spculatives ne convenaient gure aux
enfants, mme approchant de ladolescence; mais sans les faire entrer bien avant dans la
physique systmatique, faites pourtant que toutes leurs [291] expriences se lient lune lautre
par quelque sorte de dduction, afin qu laide de cette chane ils puissent les placer par ordre
dans leur esprit, & se les rappeler au besoin; car il est bien difficile que des faits & mme des
raisonnements isols tiennent longtemps dans la mmoire, quand on manque de prise pour les
ramener.

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Dans la recherche des lois de la nature, commencez toujours par les phnomnes les plus
communs & les plus sensibles, & accoutumez votre Eleve ne pas prendre ces phnomnes
pour des raisons, mais pour des faits. Je prends une pierre, je feins de la poser en lair; jouvre la
main, la pierre tombe. Je regarde mile attentif ce que je fais, & je lui dis: Pourquoi cette pierre
est-elle tombe?
Quel enfant restera court cette question? Aucun, pas mme mile, si je nai pris grand
soin de le prparer ny 0] savoir pas rpondre. Tous diront que la pierre tombe parce quelle
est pesante. & quest-ce qui est pesant? Cest qui tombe. La pierre tombe donc pare quelle
tombe? Ici mon philosophe est arrt tout de bon. Voil sa premire petit de physique
systmatique, & soit quelle lui profite ou non dans ce genre, ce sera toujours une leon de bon
sens.
A mesure que lenfant avance en intelligence, dautres considrations importantes nous
obligent plus de choix dans ses occupations. Sitt quil parvient se connatre assez lui-mme
pour concevoir en quoi consiste son bien-tre, sitt quil peut saisir des rapports assez tendus
pour juger de ce qui lui convient & de ce qui ne lui convient [292] pas, ds lors il est en tat de
sentir la diffrence du travail lamusement, & de ne regarder celui-ci que comme le
dlassement de lautre. Alors des objets dutilit relle peuvent entrer dans ses tudes, &
lengager y donner une application plus constante quil nen donnoit de simples
amusements. La loi de la ncessit, toujours renaissante, apprend de bonne heure lhomme
faire ce qui ne lui plat pas pour prvenir un mal qui lui dplairait davantage. Tel est lusage de
la prvoyance; &, de cette prvoyance bien ou mal rgle, nat toute la sagesse ou toute la
misre humaine.
Tout homme veut tre heureux; mais, pour parvenir ltre, il faudrait commencer par
savoir ce que cest que le bonheur. Le bonheur de lhomme naturel est aussi simple que sa vie; il
consiste ne pas souffrir: la sant, la libert, le ncessaire le constituent. Le bonheur de
lhomme moral est autre chose; mais ce nest pas de celui-l quil est ici question. Je ne saurois
trop rpter quil ny a que des objets purement physiques qui puissent intresser les enfants,
surtout ceux dont on na pas veill la vanit, & quon na point corrompus davance par le
poison de lopinion.
Lorsque avant de sentir leurs besoins ils les prvoient, leur intelligence est dj fort
avance, ils commencent connatre le prix du temps. Il importe alors de les accoutumer en
diriger lemploi sur des objets utiles, mais dune utilit sensible leur ge, & la porte de leurs
lumires. Tout ce qui tient lordre moral & lusage de la socit ne doit point sitt leur tre
prsent, parce quils ne sont pas en [293] tat de lentendre. Cest une ineptie dexiger deux
quils sappliquent des choses quon leur dit vaguement tre pour leur bien, sans quils
sachent quel est ce bien, & dont on les assure quils tireront du profit tant grands, sans quils
prennent maintenant aucun intrt ce prtendu profit, quils ne sauraient comprendre.
Que lenfant ne fasse rien sur parole: rien nest bien pour lui que ce quil sent tre tel. En le
jetant toujours en avant de ses lumires, vous croyez user de prvoyance, & vous en manquez.
Pour larmer de quelques vains instruments dont il ne fera peut-tre jamais dusage, vous lui
tez linstrument le plus universel de lhomme, qui est le bon sens; vous laccoutumez se
laisser toujours conduire, ntre jamais quune machine entre les mains dautrui. Vous voulez
quil soit docile tant petit: cest vouloir quil soit crdule & dupe tant grand. Vous lui dites

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sans cesse: " Tout ce que je vous demande est pour votre avantage; mais vous ntes pas en tat
de le connatre. Que mimporte moi que vous fassiez ou non ce que j exige? cest pour vous
seul que vous travaillez." Avec tous ces beaux discours que vous lui tenez maintenant pour le
rendre sage, vous prparez le succs de ceux que lui tiendra quelque jour un visionnaire, un
souffleur, un charlatan, un fourbe, ou un fou de toute espce, pour le prendre son pige ou
pour lui faire adopter sa folie.
Il importe quun homme sache bien des choses dont un enfant ne saurait comprendre
lutilit; mais faut-il & se peut-il quun enfant apprenne tout ce quil importe un [294] homme
de savoir? Tchez dapprendre lenfant tout qui est utile son ge, & vous verrez que tout son
tems sera plus que rempli. Pourquoi voulez-vous, au prjudice des tudes qui lui conviennent
aujourdhui, lappliquer celles dun ge auquel il est si peu sr quil parvienne? Mais, direzvous, sera-t-il tems dapprendre ce quon doit savoir quand le moment sera venu den faire
usage? Je lignore: mais ce que je sais, cest quil est impossible de apprendre plus tt; car nos
vrais matres sont lexprience & le sentiment, et jamais lhomme ne sent bien ce qui convient a
lhomme que dans les rapports o il sest trouve. Un enfant sait quil est fait pour devenir
homme, toutes les ides quil peut avoir de ltat dhomme sont des occasions dinstruction
pour lui; mais sur les ides de cet tat qui ne sont pas sa porte il doit rester dans une
ignorance absolue. Tout mon livre nest quune preuve continuelle de ce principe dducation.
Sitt que nous sommes parvenus donner notre Eleve une ide du mot utile, nous avons
une grande prise de plus pour le gouverner; car ce mot le frappe beaucoup attendu quil na
pour lui quun sens relatif son ge, etquil en voit clairement le rapport son bien-tre actuel.
Vos enfants ne sont point frapps de ce mot parce que vous navez pas eu soin de leur en
donner une ide qui soit leur porte, & que dautres se chargeant toujours de pourvoir ce qui
leur est utile, ils nont jamais besoin dy songer eux-mmes, & ne savent ce que cest quutilit.
A quoi cela est-il bon? Voil dsormois le [295] mot sacr, le mot dterminant entre lui et
moi dans toutes les actions de notre vie: voil la question qui de ma part suit infailliblement
toutes ses questions, & qui sert de frein ces multitudes dinterrogations sottes & fastidieuses
dont les enfants fatiguent sans relche & sans fruit tous ceux qui les environnent, plus pour
exercer sur eux quelque espce dempire que pour en tirer quelque profit. Celui pour sa plus
importante leon, lon apprend ne voir rien savoir que dutile, interroge comme Socrate; il ne
fait pas une question sans sen rendre lui-mme la raison quil sait quon lui en va demander
avant que de la rsoudre.
Voyez quel puissant instrument je vous mets entre les mains pour agir sur votre lve. Ne
sachant les raisons de rien, le voil presque rduit au silence quand il vous plat; & vous, au
contraire, quel avantage vos connaissances & votre exprience ne vous donnent-elles point
pour lui montrer lutilit de tout ce que vous lui proposez! Car, ne vous y trompez pas, lui faire
cette question, cest lui apprendre vous la faire son tour; & vous devez compter, sur tout ce
que vous lui proposerez dans la suite, qu votre exemple il ne manquera pas de dire: A quoi
cela est-il bon?
Cest ici peut-tre le pige le plus difficile viter pour un gouverneur. Si, sur la question
de lenfant, ne cherchant qu a vous tirer daffaire, vous lui donnez une seule raison quil ne soit
pas en tat dentendre, voyant que vous raisonnez sur vos ides & non sur les siennes, il croira
ce que vous lui dites bon pour votre ge, et non pour le sien; il ne se fiera plus vous, & tout est

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perdu. Mais o est le [296] matre qui veuille bien rester court & convenir de ses torts avec son
lve? tous se font une loi de ne pas convenir mme de ceux quils ont; & moi je men ferois une
de convenir mme de ceux que je naurois pas, quand je ne pourrois mettre mes raisons sa
porte: ainsi ma conduite, toujours nette dans son esprit, ne lui serait jamais suspecte & je me
conserverois plus de crdit en me supposant des fautes, quils ne font en cachant les leurs.
Premirement, songez bien que cest rarement vous de lui proposer ce quil doit
apprendre; cest lui de le dsirer, de le chercher, de le trouver; vous de le mettre sa porte,
de faire natre adroitement ce dsir & de lui fournir les moyens de le satisfaire. Il suit de l que
vos questions doivent tre peu frquentes, mais bien choisies; & que, comme il en aura
beaucoup plus vous faire que vous lui, vous serez toujours moins dcouvert, & plus
souvent dans le cas de lui dire: En quoi ce que vous me demandez est-il utile savoir?
De plus, comme il importe peu quil apprenne ceci ou cela, pourvu quil conoive bien ce
quil apprend, & lusage de ce quil apprend, sitt que vous navez pas lui donner sur ce que
vous lui dites un claircissement qui soit bon pour lui, ne lui en donnez point du tout. Dites-lui
sans scrupule: je nai pas de bonne rponse vous faire; javois tort, laissons cela. Si votre
instruction toit rellement dplace, il ny a pas de mal labandonner tout fait; si elle ne
ltoit pas, avec un peu de soin vous trouverez bientt loccasion de lui en rendre lutilit
sensible.
[297] Je naime point les explications en discours; les jeunes gens y font peu dattention et
ne les retiennent gures. Les choses, les choses! Je ne rpterai jamais assez que nous donnons
trop de pouvoir aux mots; avec notre ducation babillarde nous ne faisons que des babillards.
Supposons que, tandis que jtudie avec mon Eleve le cours du soleil & la manire de
sorienter, tout coup il minterrompe pour me demander quoi sert tout cela. quel beau
discours je vais lui faire! De combien de choses je saisis loccasion de linstruire en rpondant
sa question, surtout si nous avons des tmoins de notre entretien.* [*Jai souvent remarqu que, dans
les doctes instructions quon donne aux enfants, on songe moins se faire couter deux que des grandes personnes qui sont

Je lui parlerai de lutilit des


voyages, des avantages du commerce, des productions particulires chaque climat, des
moeurs des diffrentns peu les, de lusage du calendrier de la supputation du retour des saisons
pour lagriculture: de lart de la navigation, de la manire de se conduire sur mer et de suivre
exactement sa route, sans savoir o lon est. La politique, lhistoire naturelle, lastronomie, la
morale mme & le droit des gens, entreront dans mon explication, de manire donner mon
Eleve une grande ide de toutes ces sciences & un grand dsir de les apprendre. Quand jaurai
tout dit, jaurai fait ltalage dun vrai pdant, auquel il naura pas compris une seule ide. Il
auroit grande envie de me demander comme auparavant a quoi sert de [298] sorienter; mais il
nose, de peur que je me fche. Il trouve mieux son compte feindre dentendre ce quon la
forc dcouter. Ainsi se pratiquent les belles ducations.
Mais notre mile, plus rustiquement lev, & qui nous donnons avec tant de peine une
conception dure, ncoutera rien de tout cela. Du premier mot quil nentendra pas, il va
senfuir, il va foltrer par la chambre, & me laisser prorer tout seul. Cherchons une solution
plus grossire; mon appareil scientifique ne vaut rien pour lui.
Nous observions la position de la fort au nord de Montmorency, quand il ma interrompu
prsentes. Je suis trs sr de ce que je dis l, car jen ai fait lobservation sur moi-mme]

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par son importune question: A quoi sert cela? Vous avez raison, lui dis-j il y faut penser loisir;
& si nous trouvons que ce travail nest bon rien, nous ne le reprendrons plus, car nous ne
manquons pas damusements utiles. On soccupe dautre chose, & il nest plus question de
gographie du reste de la journe.
Le lendemain matin, je lui propose un tour de promenade avant le djeuner; il ne demande
pas mieux; pour courir, les enfants sont toujours prts & celui-ci a de bonnes jambes. Nous
montons dans lafort, nous parcourons les Champeaux, nous nous garons, nous ne savons
plus o nous sommes; &, quand il sagit de revenir, nous ne pouvons plus retrouver notre
chemin. Le tems se passe, la chaleur vient, nous avons faim; nous nous pressons, nous errons
vainement de ct & dautre, nous ne trouvons partout que des bois, des carrires, des plaines,
nul renseignement pour nous reconnatre. Bien chauffs, bien [299] recrus, bien affames, nous
ne faisons avec nos courses que nous garer davantage. Nous nous asseyons enfin pour nous
reposer, pour dlibrer. mile que je surpose lev comme un autre enfant, ne dlibre point, il
pleure; il ne sait pas que nous sommes la porte de Montmorency, & quun simple taillis nous
le cache; mais ce taillis est une fort pour lui, un homme de sa stature est enter dans des
buissons.
Aprs quelques moments de silence, je lui dis dun air inquiet: Mon cher mile, comment
ferons-nous pour sortir dici?
MILE, en nage, & pleurant chaudes larmes. Je nen sais rien. Je suis las; jai faim; jai soif; je
nen puis plus.
JEAN-JACQUES Me croyez-vous en meilleur tat que vous? & pensez-vous que je me fisse
faute de pleurer, si je pouvois djeuner de mes larmes? Il ne sagit pas de pleurer, il sagit de se
reconnatre. Voyons votre montre; quelle heure est-il?
MILE Il est midi, & je suis jeun.
JEAN-JACQUES Cela est vrai, il est midi, & je suis jeun.
MILE Oh! que vous devez avoir faim!
[300] JEAN-JACQUES Le malheur est que mon dner ne viendra pas me chercher ici. Il est
midi: cest justement lheure o nous observions hier de Montmorency la position de la fort. Si
nous pouvions de mme observer de la fort la position de Montmorency!...
EMILE Oui; mais nous voyions la fort, & dici nous voyons pas la ville.
JEAN-JACQUES Voil le mal... Si nous pouvions nous passer de la pour trouver sa
position!...
EMILE O mon bon ami!
JEAN-JACQUES Ne disions-nous pas que la fort tait.
MILEAu nord de Montmorency.
JEAN-JACQUES Par consquent Montmorency doit tre...
EMILE Au sud de la fort.
JEAN-JACQUES Nous avons un moyen de trouver le bord midi?
[Tableau-4-8]
[301] MILE Oui, par la direction de lombre.
JEAN JACQUES Mais le sud?

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EMILE Comment faire?


JEAN JACQUES Le sud est loppos du nord.
MILE Cela est vrai; il ny a qu chercher loppos de lombre. Oh! voil le sud! voil le
sud! srement Montmorency est de ce cote.
JEAN-JACQUES Vous pouvez avoir raison: prenons ce sentier travers le bois.
MILE, frappant des mains, & poussant un cri de joie.
Ah! je vois Montmorency! le voil tout devant nous, tout dcouvert. Allons djeuner,
allons dner, courons vite: est bonne quelque chose.
Prenez garde que, sil ne dit pas cette dernire phrase, il la pensera; peu importe, pourvu
que ce ne soit pas moi qui la dise. Or soyez sr quil noubliera de sa vie la leon de cette
journe; au lieu que, si je navois fait que lui supposer tout cela dans sa chambre, mon discours
et t oubli [302] ds le lendemain. Il faut parler tant quon peut par les actions, & ne dire que
ce quon ne sauroit faire.
Le lecteur ne sattend pas que je le mprise assez pour lui donner un exemple sur chaque
espce dtude: mais, de quoi quil soit question, je ne puis trop exhorter le gouverneur bien
mesurer sa preuve sur la capacit de llve; car, encore une fois, le mal nest pas dans ce quil
nentend point mais dans ce quil croit entendre.
Je me souviens que, voulant donner un enfant du got pour la chimie, aprs lui avoir
montr plusieurs prcipitations mtalliques, je lui expliquois comment se faisoit lencre. je lui
disois que sa noirceur ne venoit que dun fer trs divis, dtach du vitriol, & prcipite par une
liqueur alcaline. Au milieu de ma docte explication, le petit tratre marrta tout court avec ma
question que je lui avais apprise: me voil fort embarrass.
Aprs avoir un peu rv, je pris mon parti; jenvoyai chercher du vin dans la cave du
matre de la maison, & dautre vin huit sous chez un marchand de vin. Je pris dans un petit
flacon de la dissolution dalcali fixe; puis, ayant devant moi, dans deux verres, de ces deux
diffrens vins,* [*A chaque explication quon veut donner lenfant, un petit appareil qui la prcde sert beaucoup le
rendre attentif.] je lui parlai ainsi:
On falsifie plusieurs denres pour les faire paratre meilleures quelles ne sont. Ces
falsifications trompent loeil & le got; mais elles sont nuisibles, & rendent la chose [303]
falsifie pire, avec sa belle apparence, quelle ntoit auparavant.
On falsifie surtout les boissons, & surtout les vins, parce que la tromperie est plus difficile
connatre, & donne plus de profit au trompeur.
La falsification des vins verts ou aigres se fait avec de la litharge, la litharge est une
prparation de plomb. Le plomb uni aux acides fait un sel fort doux, qui corrige au got la
verdeur du vin, mais qui est un poison pour ceux qui le boivent. Il importe donc, avant de boire
du vin suspect, de savoir sil est lithargir ou sil ne lest pas. Or voici comment je raisonne pour
dcouvrir cela
La liqueur du vin ne contient pas seulement de lesprit inflammable, comme vous lavez vu
par leau-de-vie quon en tire; elle contient encore de lacide, comme vous pouvez le connatre
par le vinaigre & le tartre quon en tire aussi.
Lacide a du rapport aux substances mtalliques, & sunit avec elles par dissolution pour
former un sel compos, tel, par exemple, que la rouille, qui nest quun fer dissous par lacide
contenu dans lair ou dans leau, & tel aussi que le vert-de-gris, qui nest quun cuivre dissous

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par le vinaigre.
Mais ce mme acide a plus de rapport encore aux substances alcalines quaux substances
mtalliques, en sorte que, par lintervention des premires dans les sels composs ont je viens
de vous parier, lacide est forc de lcher le mtal auquel il est uni, pour sattacher lalcali.
Alors la substance mtallique, dgage de lacide qui la [304] tenoit dissoute, se prcipite &
rend la liqueur opaque.
Si donc un de ces deux vins est lithargir, son acide tient la litharge en dissolution. Que jy
verse de la liqueur alcaline, elle forcera lacide de quitter prise pour sunir elle; le plomb,
ntant plus tenu en dissolution, reparatra, troublera la liqueur, & se prcipitera enfin dans le
fond du verre.
Sil ny a point de plomb* [*Les vins quon vend en dtail chez les marchands de vins de Paris, quoiquils ne
soient pas tous lithargirs, sont rarement exempts de plomb, parce que les comptoirs de ces marchands sont garnis de ce mtal,
& que le vin qui se rpand de la mesure, en passant & sjour sur ce plomb en dissout toujours quelque partie. Il est trange
quun abus si manifeste & si dangereux soit souffert par la police. Mais il est vrai que les gens aiss, ne buvant gure de ces vins
l, sont peu sujets en tre empoisonns.]

ni daucun mtal dans le vin, lalcali sunira paisiblement*

[*Lacide vgtal est fort doux. Si ctoit un acide minral, & quil ft moins tendu, lunion ne se feroit pas sans
effervescence.] avec lacide, le tout restera dissous, & il ne se fera aucune prcipitation.

Ensuite je versai de ma liqueur alcaline successivement dans les deux verres: celui du vin
de la maison resta clair & diaphane; lautre en un moment fut trouble, & au bout dune heure on
vit clairement le plomb prcipit dans dune le fond du verre.
Voil, repris-je, le vin naturel & pur dont on peut boire, & voici le vin falsifi qui
empoisonne. Cela se dcouvre par les mmes connaissances dont vous me demandiez lutilit:
celui qui sait bien comment se fait lencre sait connatre aussi les vins frelats.
[305] Jtois fort content de mon exemple, & cependant maperus que lenfant nen tait
point frapp. Jeus besoin dun peu de tems pour sentir que je navois fait quune sottise: car,
sans paler de limpossibilit qu douze ans un enfant pt suivre mon explication, lutilit de
cette exprience nentroit pas dans son esprit, parce quayant got des deux vins, & les
trouvant bons tous deux, il ne joignoit aucune ide ce mot de falsification que je pensois lui
avoir si bien expliqu. Ces autres mots malsain, poison, navaient mme aucun sens pour lui; il
tait l-dessus dans le cas de lhistorien du mdecin Philippe: cest le cas de tous les enfants.
Les rapports des effets aux causes dont nous napercevons pas la liaison, les biens et les
maux dont nous navons aucune ide, les besoins que nous navons jamais sentis, sont nuls
pour nous; il est impossible de nous intresser par eux rien faire qui sy rapporte. On voir
quinze ans le bonheur dun homme sage, comme trente la gloire du paradis. Si lon ne conoit
bien lun & lautre, on fera peu de chose pour les acqurir; & quand mme on les concevrait, on
fera peu de chose encore si on ne les dsire, si on ne les sent convenables soi. Il est ais de
convaincre un enfant que ce quon lui veut enseigner est utile: mais ce nest rien de le
convaincre, si lon ne sait le persuader. En vain la tranquille raison nous fait approuver ou
blmer; il ny a que la passion qui nous fasse agir; & comment se passionner pour des intrts
quon na point encore?
Ne montrez jamais rien lenfant quil ne puisse voir. [306] Tandis que lhumanit lui est
presque trangre, ne pouvant llever ltat dhomme, rabaissez pour lui lhomme ltat

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denfant. En songeant ce qui lui peut tre utile dans un autre ge, ne lui parlez que de ce dont il
voit ds prsent lutilit. Du reste, jamais de comparaisons avec dautres enfants, point de
rivaux, point de concurrents, mme la course, aussitt quil commence raisonner; jaime
cent fois mieux quil napprenne point ce qu napprendroit que par jalousie ou par vanit.
Seulement je marquerai tous les ans les progrs quil aura faits; je ls comparerai ceux quil
fera lanne suivante; je lui dirai: Vous tes grandi de tant de lignes; voil le foss que vous
sautiez, le fardeau que vous portiez; voici la distance o vous lanciez un caillou, la carrire que
vous parcouriez dune haleine, etc.; voyons maintenant ce que vous ferez. Je lexcite ainsi sans
le rendre jaloux de personne. Il voudra se surpasser, il le doit; je ne vois nul inconvnient quil
soit mule de lui-mme.
Je hais les livres; ils napprennent qu paler de ce quon ne sait pas. On dit quHerms
grava sur des colonnes les lments des sciences, pour mettre ses dcouvertes labri dun
dluge. Sil les et bien imprimes dans la tte des hommes, elles sy seroient conserves par
tradition. Des cerveaux bien prpars sont les monuments o se gravent le plus srement les
connaissances humaines.
Ny aurait-il point moyen de rapprocher tant de leons parses dans tant de livres, de les
runir sous un objet commun qui pt tre facile voir, intressant suivre, et qui pt servir de
stimulant, mme cet ge? Si lon peut [307] inventer une situation o tous les besoins naturels
de lhomme se montrent dune manire sensible lesprit dun enfant, & o les moyens de
pourvoir a ces mmes besoins se dveloppent successivement avec la mme facilit, cest par la
peinture vive et nave de cet tat quil faut donner le premier exercice son imagination.
Philosophe ardent, je vois dj sallumer la vtre. Ne vous mettez pas en frais; cette
situation est trouve, elle est dcrite, &, sans vous faire tort, beaucoup mieux que vous ne la
dcririez vous-mme, du moins avec plus de vrit & de simplicit. Puisquil nous faut
absolument des livres, il en existe un qui fournit, mon gr, le plus heureux trait dducation
naturelle. Ce livre sera le premier que lira mon mile; seul il composera durant long-temps
toute sa bibliothque, & il y tiendra toujours une place distingue. Il sera le texte auquel tous
nos entretiens sur les sciences naturelles ne serviront que de commentaire il servira dpreuve
durant nos progrs ltat de notre jugement; &, tant que notre pur ne sera pas gt, sa lecture
nous plaira toujours. Quel est donc ce merveilleux livre? Est-ce Aristote? est-ce Pline? est-ce
Buffon? Non; cest Robinson Crusoe.
Robinson Crusoe dans son le, seul, dpourvu de lassistance de ses semblables et des
instruments de tous les arts, pourvoyant cependant sa subsistance, sa conservation, & se
procurant mme une sorte de bien-tre, voil un objet intressant pour tout ge, & quon a
mille moyens de rendre agrable aux enfants. Voil comment nous ralisons lle dserte qui
me servoit dabord de comparaison. Cet tat nest [308] pas, jen conviens, celui de lhomme
social; vraisemblablement il ne doit pas tre celui dmile: mais cest sur ce mme tat quil doit
apprcier tous les autres. Le plus sr moyen de slever au-dessus des prjugs & dordonner
ses jugements sur les vrais rapports des choses, est de se mettre la place dun homme isol, &
de juger de tout comme cet homme en doit juger lui-mme, eu gard sa propre utilit.
Ce roman, dbarrass de tout son fatras, commenant au naufrage de Robinson prs de son
le, & finissant larrive du vaisseau qui vient len tirer, sera tout la fois lamusement &
linstruction dmile durant lpoque dont il est ici question. Je veux que la tte lui en tourne,

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quil soccupe sans cesse de son chteau, de ses chvres, de ses plantations; quil apprenne en
dtail, non dans des livres, mais sur les choses, tout ce quil faut savoir en pareil cas; quil pense
tre Robinson lui-mme; quil se voie habille peaux, portant un grand bonnet, un grand sabre,
tout le grotesque quipage de la figure, au parasol prs, dont il naura pas besoin. Je veux quil
sinquite des mesures prendre, si ceci ou cela venoit lui manquer, quil examine la conduite
de son hros, quil cherche sil na rien omis, sil ny avait rien de mieux faire; quil marque
attentivement ses fautes, & quil en profite pour ny pas tomber lui-mme en pareil cas; car ne
doutez point quil ne projette daller faire un tablissement semblable, cest le vrai chteau en
Espagne de cet heureux ge, ou lon ne connot dautre bonheur que le ncessaire & la libert.
[309] Quelle ressource que cette folie pour un homme habile, qui na su la faire natre
quafin de la mettre a profit! Lenfant, press de se faire un magasin pour son le, sera plus
ardent pour apprendre que le matre pour enseigner. Il voudra savoir tout ce qui est utile, & ne
voudra savoir que cela; vous naurez plus besoin de le guider, vous naurez qu le retenir. Au
reste, dpchons-nous de ltablir dans cette le, tandis quil y borne sa flicit; car le jour
approche o, sil y veut vivre encore, il ny voudra plus vivre seul, & o Vendredi, qui
maintenant ne le touche gure, ne lui suffira pas longtemps.
La pratique des arts naturels, auxquels peut suffire un seul homme, mne la recherche
des arts dindustrie, & qui ont besoin du concours de plusieurs mains. Les premiers peuvent
sexercer par des solitaires, par des sauvages; mais les autres ne peuvent natre que dans la
socit, & la rendent ncessaire. Tant quon ne connat que le besoin physique, chaque homme
se suffit lui-mme; lintroduction du superflu rend indispensable le partage & la distribution
du travail; car, bien quun homme travaillant seul ne gagne que la subsistance dun homme,
cent hommes, travaillant de concert, gagneront de quoi en faire subsister deux cents. Sitt donc
quune partie des hommes se repose, il faut que le concours des bras de ceux qui travaillent
supple loisivet de ceux qui ne font rien.
Votre plus grand soin doit tre dcarter de lesprit de votre Eleve toutes les notions des
relations sociales qui ne sont pas sa porte; mais, quand enchanement des [310]
connaissances vous force lui montrer la mutuelle dpendance des hommes, au lieu de la lui
montrer par le ct moral, tournez dabord toute son attention vers lindustrie & les arts
mcaniques, qui les rendent utiles les uns aux autres. En le promenant datelier en atelier, ne
souffrez jamais quil voie aucun travail sans mettre lui-mme la main loeuvre, ni quil en
sorte sans savon parfaitement la raison de tout ce qui sy fait, ou du moins de tout ce quil a
observ. Pour cela, travaillez vous-mme, donnez-lui partout lexemple; pour le rendre matre,
soyez partout apprenti, & comptez quune heure de travail lui apprendra plus de choses quil
nen retiendroit dun jour dexplications.
Il y a une estime publique attache aux diffrens arts en raison inverse de leur utilit relle.
Cette estime se mesure directement sur leur inutilit mme, & cela doit tre. Les arts les plus
utiles sont ceux qui gagnent le moins, parce que le nombre des ouvriers se proportionne au
besoin ses hommes, & que le travail ncessaire tout le monde reste forcment un prix que le
pauvre peut payer. Au contraire, ces importants quon nappelle pas artisans, mais artistes,
travaillant uniquement pour les oisifs & les riches, mettent un prix arbitraire leurs babioles;
et, comme le mrite de ces vains travaux nest que dans lopinion, leur prix mme fait partie de
ce mrite, & on les estime proportion de ce quils cotent. Le cas lu en fait le riche ne vient pas

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de leur usage, mais de ce que pauvre ne les peut payer. Nolo habere bona nisi quibus populus
inviderit.
[311] Que deviendront vos lves, si vous leur laissez adopter ce sot prjug, si vous le
favorisez vous-mme, sils vous voient, par exemple, entrer avec plus dgards dans la boutique
dun orfvre que dans celle dun serrurier? Quel jugement porteront-ils du vrai mrite des arts
& de la vritable valeur des choses, quand ils verront partout le prix de fantaisie en
contradiction avec le prix tir de lutilit relle, & que plus la chose cote, moins elle vaut? Au
premier moment que vous laisserez entrer ces ides dans leur tte, abandonnez le reste de leur
ducation; malgr vous ils seront levs comme tout le monde; vous avez perdu quatorze ans
de soins.
mile songeant meubler son le aura dautres manires de voir. Robinson et fait
beaucoup plus de cas de la boutique dun taillandier que de tous les colifichets de Sade. Le
premier lui et paru un homme trs respectable, & lautre un petit charlatan.
Mon fils est fait pour vivre dans le monde; il ne vivra pas avec des sages, mais avec des
fous; il faut donc quil connaisse leurs folies, puisque cest par elles quils veulent tre conduits.
La connaissance relle des choses peut tre bonne, mais celle des hommes & de leurs jugements
vaut encore mieux; car dans la socit humaine, le plus grand instrument de lhomme est
lhomme, & le plus sage est celui qui se sert le mieux de cet instrument. A quoi bon donner aux
enfants lide dun ordre imaginaire tout contraire celui quils trouveront tabli, & sur lequel
il faudra quils se rglent? Donnez-leur premirement des leons [312] pour tre sages, & puis
vous leur en donnerez pour juger en quoi les autres sont fous.
Voil les spcieuses maximes sur lesquelles la fausse prudence des pres travaille rendre
leurs enfants esclaves des prjugs dont ils les nourrissent, & jouets eux-mmes de la tourbe
insense dont ils pensent faire linstrument de leurs passions. Pour parvenir a connatre
lhomme, que de choses il faut connatre avant lui! Lhomme est la dernire tude du sage, &
vous prtendez en faire la premire dun enfant! Avant de linstruire de nos sentiments,
commencez par lui apprendre les apprcier. Est-ce connatre une folie que de la prendre pour
la raison? Pour tre sage il faut discerner ce qui ne lest pas. Comment votre enfant connatra-til les hommes, sil ne sait ni juger leurs jugements ni dmler leurs erreurs? Cest un mal de
savoir ce quils pensent, quand on ignore si ce quils pensent est vrai ou faux. Apprenez donc
premirement ce que sont les choses en elles-mmes, et vous lui apprendrez aprs ce quelles
sont nos yeux; cest ainsi quil saura comparer lopinion la vrit, & slever au-dessus du
vulgaire; car on ne connat point les prjugs quand on les adopte, & lon ne mne point le
peuple quand on lui ressemble. Mais si vous commencez par linstruire de lopinion publique
avant de lui apprendre lapprcier, assurez vous que, quoi que vous puissiez faire, elle
deviendra la sienne, & que vous ne la dtruirez plus. Je conclus que, pour rendre un jeune
homme judicieux, il faut bien former ses jugements, au lieu de lui dicter les ntres.
[313] Vous voyez que jusquici je n lai point parl des hommes mon lve, il aurait eu trop
de bon sens pour mentendre; ses relations avec son espce ne lui sont pas encore assez
sensibles pour quil puisse juger des autres par lui. Il ne connat dtre humain que lui seul, &
mme il est bien loign de se connatre; mais sil porte peu de jugements sur sa personne, au
moins il nen porte que de justes. Il ignore quelle est la place des autres, mais il sent la sienne &

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sy tient. Au lieu des lois sociales quil ne peut connatre, nous lavons li des chanes de la
ncessit. Il nest presque encore quun tre physique, continuons de le traiter comme tel.
Cest par leur rapport sensible avec son utilit, sa sret, sa conservation, son bien-tre,
quil doit apprcier tous les corps de la nature & tous les travaux des hommes. Ainsi le fer doit
tre ses yeux dun beaucoup plus grand prix que lor, et le verre que le diamant; de mme, il
honore beaucoup plus un cordonnier, un maon, quun Lempereur, un Le Blanc, & tous les
joailliers de lEurope; un ptissier est surtout ses yeux un homme trs important, & il
donneroit toute lacadmie des sciences pour le moindre confiseur de la rue des Lombards. Les
orfvres, les graveurs, les doreurs, les brodeurs, ne sont son avis que des fainants qui
samusent des jeux parfaitement inutiles; il ne fait pas mme un grand cas de lhorlogerie.
Lheureux enfant jouit du tems sans en tre esclave: il en profite & nen connot pas le prix. Le
calme des passions qui rend pour lui la succession toujours gale lui tient lieu dinstrument
pour le [314] mesurer au besoin.* [*Le tems perd pour nous sa mesure, quand nos passions veulent rgler son cours
leur gr. La montre du sage est lgalit dhumeur & la paix de lme: il est toujours son heure, & il la connot toujours.] En
lui supposant une montre, aussi bien quen le faisant pleurer, je me donnois un mile vulgaire,
pour tre utile et me faire entendre; car, quant au vritable, un enfant si diffrent des autres ne
serviroit dexemple rien.
Il y a un ordre non moins naturel & lus judicieux encore, par lequel on considre les arts
selon les rapports de ncessit qui les lient, mettant au premier rang les plus indpendants, &
au dernier ceux qui dpendent dun plus grand nombre dautres cet ordre, qui fournit
dimportantes considrations sur celui de la socit gnrale, est semblable au prcdent, &
soumis au mme renversement dans lestime des hommes; en sorte que lemploi des matires
premires se fait dans des mtiers sans honneur, presque sans profit, & que plus elles changent
de la main doeuvre augmente de prix & devient honorable. Je nexamine pas sil est vrai que
lindustrie soit plus grande & mrite plus de rcompense dans les arts minutieux qui donnent la
dernire forme ces matires, que dans le premier travail qui les convertit lusage des
hommes: mais je dis quen chaque chose lart dont lusage est le plus gnral & le plus
indispensable est incontestablement celui qui mrite le plus destime, & que celui qui moins
dautres arts sont ncessaires, la mrite encore par-dessus les plus subordonns, [315] parce
quil est plus libre & plus prs de lindpendance. Voil les vritables rgles de lapprciation
des arts & de lindustrie; tout le reste est arbitraire & dpend de lopinion.

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Le premier & le plus respectable de tous les arts est lagriculture: je mettrois la forge au
second rang, la charpente au troisime, & ainsi de suite. Lenfant qui naura point t sduit par
les prjugs vulgaires en jugera prcisment ainsi. Que de rflexions importantes notre Emile
ne tirera-t-il point l-dessus de son Robinson! Que pensera-t-il en voyant que les arts ne se
perfectionnent quen se subdivisant, en multipliant linfini les instruments des uns & des
autres? Il se dira: Tous ces gens-l sont sottement ingnieux: on croiroit quils ont peur que
leurs bras & leurs doigts ne leur servent quelque chose tant ils inventent dinstruments pour
sen passer. Pour exercer un seul art ils sont asservis mille autres; il faut une ville chaque
ouvrier. Pour mon camarade & moi, nous mettons notre gnie dans notre adresse; nous nous
faisons des outils que nous puissions porter partout avec nous. Tous ces gens si fiers de leurs
talens dans Paris ne sauraient rien dans notre le, & seroient nos apprentis leur tour.
Lecteur, ne vous arrtez pas voir ici lexercice du corps & ladresse des mains de notre
lve; mais considrez quelle direction nous donnons ces curiosits enfantines; considrez le
sens, lesprit inventif, la prvoyance; considrez quelle tte nous allons lui former. Dans tout ce
qui verra, dans tout ce quil fera, il voudra tout connatre, il voudra savoir la raison de tout;
dinstrument en instrument il voudra toujours remonter au premier; il nadmettra rien par
supposition; [316] il refuseroit dapprendre ce qui demanderoit une connaissance antrieure
quil nauroit pas: sil voit faire un ressort, il voudra savoir comment lacier a t tir de la mine;
sil voit assembler les pices dun coffre, il voudra savoir comment larbre a t coupe, sil
travaille lui-mme, chaque outil dont il se sert, il ne manquera pas de se dire: Si je navois pas
cet outil, comment my prendrais-je pour en faire un semblable ou pour men passer?
Au reste, une erreur difficile viter dans les occupations pour lesquelles le matre se
passionne est de supposer toujours le mme got lenfant: gardez, quand lamusement du
travail vous emporte, que lui cependant ne sennuie sans vous loser tmoigner. Lenfant doit
tre tout la chose; mais vous devez tre tout lenfant, lobserver, lpier sans relche & sans
quil y paraisse, pressentir tous ses sentiments davance, & prvenir ceux quil ne doit pas
avoir, loccuper enfin de manire que non seulement il se sente utile la chose, mais quil sy
plaise force de bien comprendre quoi sert ce quil fait.
La socit des arts consiste en changes dindustrie, celle du commerce en changes de
choses, celle des banques en changes de signes & dargent: toutes ces ides se tiennent, & les
notions lmentaires sont dj prises; nous avons jet les fondements de tout cela ds le
premier ge, laide du jardinier Robert. Il ne nous reste maintenant qua gnraliser ces
mmes ides, & les tendre plus exemples, pour lui faire comprendre le jeu du trafic pris en
lui-mme, & rendu sensible par les dtails dhistoire naturelle qui regardent les [317]
productions particulires chaque pays, par les dtails darts & de sciences qui regardent la
navigation, enfin, par le plus grand ou moindre embarras du transport, selon lloignement des
lieux, selon la situation des terres, des mers, des rivires, etc.
Nulle socit ne peut exister sans change, nul change sans mesure commune, et nulle
mesure commune sans galit. Ainsi, toute socit a pour premire loi quelque galit
conventionnelle, soit dans les hommes, soit dans ls choses.
Lgalit conventionnelle entre les hommes, bien diffrente de lgalit naturelle, rend
ncessaire le droit positif, cest--dire gouvernement & les lois. Les connaissances politiques
dun enfant doivent tre nettes & bornes; il ne doit connatre du gouvernement en gnral que

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ce qui se rapporte au droit de proprit, dont il a dj quelque ide.


Lgalit conventionnelle entre les choses a fait inventer la monnaie; car la monnaie nest
quun terme de comparaison pour la valeur des choses de diffrentes espces; & en ce sens la
monnaie est le vrai lien de la socit; mais tout peut tre monnaie; autrefois le btail ltait, des
coquillages le sont encore chez plusieurs peuples; le fer fut monnaie Sparte, le cuir la t en
Sude, lor et largent le sont parmi nous.
Les mtaux, comme plus faciles transporter, ont t gnralement choisis pour termes
moyens de tous les changes; & lon a converti ces mtaux en monnaie, pour pargner la
mesure ou le poids chaque change: car la marque [318] de la monnaie nest quune attestation
que la pice ainsi marque est dun tel poids; & le prince seul a droit de battre monnaie attendu
que lui seul a droit dexiger que son tmoignage fasse autorit parmi tout un peuple.
Lusage de cette invention ainsi expliqu se fait sentir au plus stupide. Il est difficile de
comparer immdiatement des choses de diffrentes natures, du drap, par exemple, avec du bl;
mais, quand on a trouv une mesure commune, savoir la monnaie, il est ais au fabricant & au
laboureur de rapporter la valeur des choses quils veulent changer cette mesure commune. Si
telle quantit de drap vaut une telle somme dargent & que telle quantit de bl vaille aussi la
mme somme dargent, il sensuit que lie marchand, recevant ce bl pour son drap, fait un
change quitable. Ainsi, cest par la monnaie que les biens despces diverses deviennent
commensurables & peuvent se comparer.
Nallez pas plus loin que cela, & nentrez point dans lexplication des effets moraux de
cette institution. En toute chose il importe de bien exposer les usages avant de montrer les
abus. Si vous prtendiez expliquer aux enfants comment les signes font ngliger les choses,
comment de la monnaie sont nes toutes les chimres de lopinion, comment les pays riches
dargent doivent tre pauvres. de tout, vous traiteriez ces enfants non seulement en mais en
hommes sages, & vous prtendiez leur faire entendre ce que peu de philosophes mme ont bien
conu.
Sur quelle abondance dobjets intressants ne peut-on point tourner ainsi la curiosit dun
lve, sans jamais quitter les [319] rapports rels & matriels qui sont sa porte, ni souffrir
quil slve dans son esprit une seule ide quil ne puisse pas concevoir! Lart du matre est de
ne laisser jamais appesantir ses observations sur des minuties qui ne tiennent rien, mais de le
rapprocher sans cesse des grandes relations quil doit connatre un jour pour bien juger du bon
& ma vais ordre de la socit civile. Il faut savoir assortir les entretiens dont on lamuse au tour
despriton lui a donn. Telle question, qui ne pourroit pas mme effleurer lattention dun
autre, va tourmenter mile pendant six mois.
Nous allons dner dans une maison opulente; nous trouvons les apprts dun festin,
beaucoup de monde, beaucoup de laquais, beaucoup de plats, un service lgant & fin. Tout cet
appareil de plaisir & de fte a quelque chose denivrant qui porte la tte quand on ny est pas
accoutum. Je pressens leffet de tout cela sur mon jeune lve. Tandis que le repas se prolonge,
tandis que les services se succdent, tandis quautour de la table rgnent mille propos bruyants,
je mapproche de son oreille, & je lui dis: Par combien de mains estimeriez-vous bien quait
pass tout ce que vous voyez sur cette table avant que dy arriver? Quelle foule dides jveille
dans son cerveau par ce peu de mots! A linstant voil toutes les vapeurs du dlire abattues. Il
rve, il rflchit, il calcule, il sinquite. Tandis que les philosophes, gayes par le vin, peut-tre

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par leurs voisines, radotent & ont les enfants, le voila, lui, philosophant tout seul dans son coin;
il minterroge; je refuse de rpondre, je le renvoie un autre temps; il simpatiente, il oublie de
manger & de [320] boire, il brle dtre hors de table pour mentretenir son aise. Quel objet
pour sa curiosit! Quel texte pour son instruction! Avec un jugement sain que rien na pu
corrompre, que pensera-t-il du luxe, quand il trouvera que toutes les rgions du monde ont t
mises contribution, que vingt millions de mains ont peut-tre, ont longtemps travaill, quil
en a cot la vie peut-tre des milliers dhommes & tout cela pour lui prsenter en pompe
midi ce quil va dposer le soir dans sa garde-robe?
Epiez avec soin les conclusions secrtes quil tire en son coeur de toutes ces observations.
Si vous lavez moins bien gard que je ne le suppose, il peut tre tent de tourner ses rflexions
dans un autre sens, & de se regarder comme un personnage important au monde, en voyant
tant de soins concourir pour apprter son dner. Si vous pressentez ce raisonnement vous
pouvez aisment le prvenir avant quil le fasse, ou du moins en effacer aussitt limpression.
Ne sachant encore sapproprier les choses que par une jouissance matrielle, il ne peut juger de
leur convenance ou disconvenance avec lui que par des rapports sensibles. La comparaison
dun dner simple & rustique, prpar par lexercice, assaisonn par la faim, par la libert, par la
joie, avec son festin si magnifique & si compass, suffira pour lui faire sentir que tout lappareil
du festin ne lui ayant donn aucun profit rel, & son estomac sortant tout aussi content de la
table du paysan que de celle du financier, il ny avoit rien lun de plus qu lautre quil pt
appeler vritablement sien.
Imaginons ce quen pareil cas un gouverneur pourra lui [321] dire. Rappelez-vous bien ces
deux repas, & dcidez en vous-mme lequel vous avez fait avec le plus de plaisir; auquel avezvous remarqu le plus de joie? auquel a-t-on mang de plus grand apptit, bu plus gaiement, ri
de meilleur coeur? lequel a dur le plus longtemps sans ennui, & sans avoir besoin dtre
renouvel par dautres services? Cependant voyez la diffrence: ce pain bis, que vous trouvez si
bon, vient du bl recueilli par ce paysan; son vin noir & grossier, mais dsaltrant & sain, est du
cru de sa vigne; le linge vient de son chanvre, fil lhiver par sa femme, par ses filles, par sa
servante; nulles autres mains que celles de sa famille nont fait les apprts de sa table; le moulin
le plus proche & le march voisin sont les bornes de lunivers pour lui. En quoi donc avez-vous
rellement joui de tout ce quont fourni de plus la terre loigne & a main des hommes sur
lautre table? Si tout cela ne vous a pas fait faire un meilleur repas, quavez-vous gagn cette
abondance? quy avait-il l qui ft fait pour vous? Si vous eussiez t le matre de la maison,
pourra-t-il ajouter, tout cela vous ft rest plus tranger encore: car le soin dtaler aux yeux
des autres votre jouissance et achev de vous lter: vous auriez eu la peine, & eux le plaisir.
Ce discours peut tre fort beau; mais il ne vaut rien peur mile, dont il passe la porte, &
qui lon ne dicte point ses rflexions. Parlez-lui donc plus simplement. Aprs ces deux
preuves, dites-lui quelque matin: O dnerons-nous aujourdhui? autour de cette montagne
dargent qui couvre les trois quarts de la table, & de ces parterres de [322] fleurs de papier quon
sert au dessert sur des miroirs, parmi ces femmes en grand panier qui vous traitent en
marionnette, & veulent que vous ayez dit ce que vous ne savez pas; ou bien dans ce village
deux lieues dici, chez ces bonnes gens qui nous reoivent si joyeusement & nous donnent de se
bonne crme? Le choix dmile nest pas douteux; car il nest ni babillard ni vain; il ne peut

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souffrir la gne, et tous nos ragots fins ne lui plaisent point: mais il est toujours prt courir
en campagne, et il aime fort les bons fruits, les bons lgumes, la bonne crme, & les bonnes
gens.* [*Le got que je suppose mon Eleve pour la campagne est un fruit naturel de son ducation. Dailleurs, nayant rien
de cet air fat & requinqu qui plat tant aux femmes, il en est moins ft que dautres enfants; par consquent il se plat moins
avec elles, & se gte moins dans lent socit dont il nest pas encore en tat de sentir le charme. Je me suis gard de lui
apprendre leur baiser la main, leur dire des fadeurs pas mme leur marquer prfrablement aux hommes les gards qui
leur sont dus; je me suis fait une inviolable loi de nexiger rien de lui dont la raison ne ft sa porte; & il ny a point de bonne
raison pour un enfant de traiter un sexe autrement que lautre.] Chemin faisant, la rflexion vient delle-mme.

Je vois que ces foules dhommes qui travaillent ces grands repas perdent bien leurs peines, ou
quils ne songent gure nos plaisirs.
Mes exemples, bons peut-tre pour un sujet, seront mauvois pour mille autres. Si lon en
prend lesprit, on saura bien les varier au besoin; le choix tient ltude du gnie propre
chacun, & cette tude tient aux occasions quon leur offre de se montrer. On nimaginera pas
que, dans lespace de trois [323] ou quatre ans que nous avons remplir ici, nous puissions
donner lenfant le plus heureusement n une de tous les arts & de toutes les sciences
naturelles, suffisante pour les apprendre un jour de lui-mme; mais en faisant ainsi passer
devant lui tous les objets quil lui importe de connatre, nous le mettons dans le cas de
dvelopper son got, son talent, de faire les premiers pas vers lobjet o le porte son gnie, et de
nous indiquer la route quil lui faut ouvrir pour seconder la Nature.
Un autre avantage de cet enchanement de connaissances bornes, mais justes, est de les
lui montrer par leurs liaisons, par leurs rapports, de les mettre toutes leur place dans son
estime, & de prvenir en lui les prjugs quont la plupart des hommes pour les talens quils
cultivent, contre ceux quils ont ngligs. Celui qui voit bien lordre du tout voit la place o doit
tre chaque partie; celui qui voit bien une partie, & qui la connot fond, peut tre un savant
homme: lautre est un homme judicieux; & vous vous souvenez que ce que nous nous
proposons dacqurir est moins la science que le jugement.
Quoi quil en soit, ma mthode est indpendante de mes exemples; elle est fonde sur la
mesure des facults de lhomme ses diffrens ges, & sur le choix des occupations qui
conviennent ses facults. Je crois uon trouveroit aisment une autre mthode avec laquelle
on paratroit faire mieux; mais si elle toit moins approprie lespce, lge, au sexe, je doute
quelle et le mme succs.
En commenant cette seconde priode, nous avons profit [324] de la surabondance de nos
forces sur nos besoins pour nous porter hors de nous; nous nous sommes lancs ans les cieux;
nous avons mesur la terre; nous avons recueilli les lois de la nature, en un mot nous avons
parcouru lle entire: maintenant nous revenons nous; nous nous rapprochons
insensiblement de notre habitation. Trop heureux, en y rentrant, de nen pas trouver encore en
possession lennemi qui nous menace, et qui sapprte sen emparer!
Que nous reste-t-il faire aprs avoir observ tout ce qui nous environne? den convertir
notre usage tout ce que nous pouvons nous approprier, & de tirer parti de notre curiosit pour
lavantage de notre bien-tre. Jusquici nous avons fait provision dinstruments de toute
espce, sans savoir desquels nous aurions besoin. Peut-tre, inutiles nous-mmes, les ntres
pourront-ils servir dautres; et peut-tre, notre tour, aurons-nous besoin des leurs. Ainsi
nous trouverions tous notre compte ces changes: mais, pour les faire, il faut connatre nos

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besoins mutuels, il faut que chacun sache ce que dautres ont son usage, & ce quil peut leur
offrir en retour. Supposons dix hommes, ont chacun a dix sortes de besoins. Il faut que chacun,
pour son ncessaire, sapplique dix sortes de travaux; mais, vu la diffrence de gnie & de
talent, lun russira moins quelquun de ces travaux, lautre un autre. Tous, propres
diverses choses, feront les mmes, et seront mal servis. Formons une socit de ces dix
hommes, & que chacun sapplique, pour lui seul & pour les neuf autres, au genre doccupation
qui lui convient le mieux; chacun profitera des talens des autres [325] comme si lui seul les avoit
tous; chacun perfectionnera le sien par un continuel exercice; & il arrivera que tous les dix,
parfaitement bien auront encore du surabondant pour dautres. Voila le principe apparent de
toutes nos institutions. Il nest pas de mon sujet den examiner ici les consquences; cest ce que
jai fait dans un autre crit.* [*Discours sur lingalit.]
Sur ce principe, un homme qui voudroit se regarder comme un tre isol, ne tenant du tout
rien & se suffisant lui-mme, ne pourroit tre que misrable. Il lui seroit mme impossible
de subsister; car, trouvant la terre entire couve, du tien & du mien, & nayant rien lui une son
corps, do tirerait-il son ncessaire? En sortant de ltat de nature, nous forons nos
semblables den sortir aussi; nul ny peut demeurer malgr les autres; & ce seroit rellement en
sortir, que dy vouloir rester dans limpossibilit dy vivre; car la premire loi de la nature est le
soin de se conserver.
Ainsi se forment peu peu dans lesprit dun enfant les ides des relations sociales, mme
avant quil puisse tre rellement membre actif de la socit. mile voit que, pour avoir des
instruments a son usage, il lui en faut encore lusage des autres, par lesquels il puisse obtenir
en change les choses, qui lui sont ncessaires & qui sont en leur pouvoir. je lamne aisment
sentir le besoin de ces changes, & se mettre en tat den profiter.
Monseigneur, il faut que je vive, disoit un malheureux auteur satirique au Ministre qui lui
[326] reprochoit linfamie de ce mtier. -- Je nen vois pas la ncessit, lui repartit froidement
lhomme en place. Cette rponse, excellente pour un ministre, et t barbare & fausse en toute
autre bouche. Il faut que tout homme vive. Cet argument, auquel chacun donne plus ou moins
de force proportion quil a plus ou moins dhumanit, me parat sans rplique pour celui le
fait relativement lui-mme. Puisque la plu de toutes les aversions que nous donne la nature, la
plus forte est celle de mourir, il sensuit que tout est permis par elle quiconque na nul autre
moyen possible pour vivre. Les principes sur lesquels lhomme vertueux apprend mpriser sa
vie & limmoler son devoir sont bien loin de cette simplicit primitive. Heureux les peuples
chez lesquels on peut tre bon sans effort & juste sans vertu! Sil est quelque misrable tat au
monde o chacun ne puisse pas vivre sans mal faire & o les citoyens soient fripons par
ncessit, ce nest pas le malfaiteur quil faut pendre, cest celui qui le force le devenir.
Sitt qumile saura ce que cest que la vie, mon premier soin sera de lui apprendre la
conserver. Jusquici je nai point distingu les tats, les rangs, les fortunes; & je ne les
distinguerai gure plus dans la suite, parce que lhomme est le mme dans tous les tats; que le
riche na pas lestomac plus grand que le pauvre & ne digre pas mieux que lui; que le matre na
pas les bras plus longs ni plus torts que ceux de son esclave; quun grand nest pas plus grand
quun homme du peuple; & quenfin les besoins naturels tant partout les mmes, les moyens
dy [327] pourvoir doivent tre partout gaux. Appropriez lducation de lhomme lhomme, &

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non pas ce qui nest point lui. Ne voyez-vous pas quen travaillant le former exclusivement
pour un tat, vous le rendez inutile tout autre, & que, sil plat la fortune, vous naurez
travaill qu le rendre malheureux? Quy a-t-il de plus ridicule quun grand seigneur devenu
gueux, qui porte dans sa misre les prjugs de sa naissance? Quy a-t-il de plus vil quun riche
appauvri, qui, se souvenant du mpris quon doit la pauvret, se sent devenu le dernier des
hommes? Lun a pour toute ressource le mtier de fripon public, lautre celui de valet rampant
avec ce beau mot: Il faut que je vive.
Vous vous fiez lordre actuel de la socit sans songer que cet ordre est sujet des
rvolutions invitables, & quil vous est impossible de prvoir ni de prvenir celle qui peut
regarder vos enfants. Le grand devient petit, le riche devient pauvre, le monarque devient sujet:
les coups du sort sont-ils si rares que vous puissiez compter den tre exempt? Nous
approchons de ltat de crise & du sicle des rvolutions.* [*Je tiens pour impossible que les grandes
monarchies de lEurope aient encore longtemps durer: toutes ont brill, & tout tat qui brille est sur son dclin. Jai de mon
opinion des raisons plus particulires que cette maxime; mais il nest pas propos de les dire, & chacun ne les voit que trop.]

Qui peut vous rpondre de ce que vous deviendrez alors? Tout ce quont fait les hommes, les
hommes peuvent le dtruire: il ny a de caractres ineffaables que [328] ceux quimprime la
nature, & la nature ne fait ni princes, ni riches, ni grands seigneurs. Que fera donc dans la
bassesse ce satrape que vous navez lev que pour la grandeur? Que fera, dans la pauvret,
lev que pour ce publicain qui ne sait vivre que dor? Que fera, dpourvu de tout, ce fastueux
imbcile qui ne sait point user de lui-mme, & ne met son tre que dans ce qui est tranger
lui? Heureux celui qui sait quitter alors ltat qui le quitte, rester homme en dpit du sort!
Quon loue tant quon voudra ce roi vaincu qui veut senterrer en furieux sous les dbris de son
trne; moi je le mprise; je vois quil nexiste que par. sa couronne, & quil nest rien du tout sil
nest roi: mais celui qui la per & sen passe est alors au-dessus delle. Du rang de roi, quun
lche, un mchant, un fou peut remplir comme un autre, il monte ltat dhomme, que si peu
dhommes savent remplir. Alors il triomphe de la fortune, il la brave; il ne doit rien qu lui
seul; et, quand il ne lui reste montrer que lui, il nest point nul; est quelque chose. Oui, jaime
mieux cent fois le roi de Syracuse matre dcole Corinthe, & le roi de Macdoine greffier
Rome, quun malheureux Tarquin, ne sachant que devenir sil ne rgne as, que lhritier du
possesseur de trois royaumes, jouet de quiconque ose insulter sa misre, errant de cour en
cour, cherchant partout ds secours, et trouvant partout des affronts, faute de savoir faire autre
chose quun mtier qui nest plus en son pouvoir.
Lhomme & le citoyen, quel quil soit, na dautre bien mettre dans la socit que luimme; tous ses autres biens [329] y sont malgr lui; & quand un homme est riche, ou il ne jouit
pas de sa richesse, ou le public en jouit aussi. Dans le premier cas il vole aux autres ce dont il se
prive; & dans le second, il ne leur donne rien. Ainsi la dette sociale lui reste tout entire tant
quil ne paye que de son bien. Mais mon pre, en le gagnant, a servi la socit... Soit, il a pay sa
dette, mais non pas la vtre. Vous devez plus aux autres que si vous fussiez n sans bien,
puisque vous tes n favorise. Il nest point juste que ce quun homme a fait pour la socit en
dcharge un autre de ce quil lui doit; car chacun, se devant tout entier, ne peut payer que pour
lui, & nul pre ne peut transmettre son fils le droit dtre inutile a ses semblables; or, cest
pourtant ce quil fait, selon vous, en lui transmettant ses richesses, qui sont la preuve & le prix
du travail. Celui qui mange dans loisivet ce quil na pas gagn lui-mme le vole; & un rentier

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que lEtat paye pour ne rien faire ne diffre gure, mes yeux, dun brigand qui vit aux dpens
des passants. Hors de la socit, lhomme isol, ne devant rien personne, a droit de vivre
comme il lui lait; mais dans la socit, o il vit ncessairement aux dpens des autres, il leur
doit en travail le prix de son entretien; cela est sans exception. Travailler est donc un devoir
indispensable lhomme social. Riche ou pauvre, puissant ou faible, tout citoyen oisif est un
fripon.
Or de toutes les occupations qui peuvent fournir la subsistance lhomme, celle qui le
rapproche le lus de ltat de nature est le travail des mains: de toutes les conditions, la plus
indpendante de la fortune & des hommes est celle de [330] lartisan. Lartisan ne dpend que
de son travail; il est libre, aussi libre que le laboureur est esclave; car celui-ci tient son champ,
dont la rcolte est la discrtion dautrui. Lennemi, le prince, un voisin puissant, un procs, lui
peut enlever ce champ; par ce champ on peut le vexer en mille manires; mais partout o lon
veut vexer lartisan, son bagage est bientt fait; il emporte ses bras & sen va. Toutefois,
lagriculture est le premier mtier de lhomme: cest le plus honnte, le plus utile, et par
consquent le plus noble quil puisse exercer. Je ne dis pas Emile: Apprends lagriculture; il la
sait. Tous les travaux rustiques lui sont familiers; cest par eux quil a commenc, cest eux
quil revient sans cesse. je lui dis donc: Cultive lhritage de tes pres. Mais si tu perds cet
hritage, ou si tu nen as point, que faire? Apprends un mtier.
Un mtier mon fils! mon fils artisan! Monsieur, y pensez-vous? Jy pense mieux que
vous, madame, qui voulez le rduire ne pouvoir jamais tre quun lord., un marquis, un
prince, & peut-tre un jour moins que rien: moi, je lui veux donner un rang quil ne puisse
perdre, un rang qui lhonore dans tous les temps; le veux llever ltat dhomme; &, quoi que
vous en puissiez dire, il aura moins dgaux ce titre qu tous ceux quil tiendra de vous.
La lettre tue, & lesprit vivifie. Il sagit moins dapprendre un mtier pour savoir un mtier,
que pour vaincre les prjugs qui le mprisent. Vous ne serez jamais rduit travailler pour
vivre. Eh! tant pis, tant pis pour vous! Mais nimporte; ne travaillez point par ncessit,
travaillez par gloire. Abaissez-vous ltat [331] dartisan, pour tre au-dessus du vtre. Pour
vous soumettre la fortune & les choses, commencez par vous en rendre indpendant. Pour
rgner par lopinion, commencez par rgner sur elle.
Souvenez-vous que ce nest point un talent que je vous demande: cest un mtier, un vrai
mtier, un art purement mcanique, o les mains travaillent plus que la tte, & qui ne mne
point la fortune, mais avec lequel on peut sen passer. Dans des maisons fort au-dessus du
danger de manquer de pain, jai vu des pres pousser la prvoyance jusqu joindre au soin
dinstruire leurs enfants celui de les pourvoir de connaissances dont, tout vnement, ils
pussent tirer parti pour vivre. Ces pres prvoyants croient beaucoup faire; ils ne font rien,
parce que les ressources quils pensent mnager leurs enfants dpendent de cette mme
fortune au-dessus de laquelle ils les veulent mettre. En sorte quavec tous ces beaux talents, si
celui qui les a ne se trouve dans des circonstances favorables pour en faire usage, il prira de
misre comme sil nen avoit aucun.
Ds quil est question de mange & dintrigues, autant vaut les employer a se maintenir
dans labondance qua regagner, du sein de la misre, de quoi remonter son premier tat. Si
vous cultivez des arts dont le succs tient la rputation de lartiste; si vous vous rendez propre
des emplois quon nobtient que par la faveur, que vous servira tout cela, quand, justement

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dgot du monde, vous ddaignerez les moyens sans lesquels on ny peut russir? Vous avez
tudi la politique & les intrts des princes. Voil qui va fort bien; mais que ferez-vous de ces
connaissances, [332] si vous ne savez parvenir aux ministres, aux femmes de la cour, aux chefs
des bureaux; si vous navez le secret de leur plaire, si tous ne trouvent en vous le fripon qui leur
convient? Vous tes architecte ou peintre: soit; mais il faut faire connatre votre talent. Pensezvous aller de but en blanc exposer un ouvrage au Salon? Oh! quil nen va pas ainsi! Il faut tre
de lAcadmie; il y faut mme tre protg pour obtenir au coin dun mur quelque place
obscure. Quittez-moi la rgle & le pinceau; prenez un fiacre, & courez de porte en porte: cest
ainsi quon acquiert la clbrit. Or vous devez que toutes ces illustres portes ont des suisses ou
des portiers qui nentendent que par geste, & dont les oreilles sont dans leurs mains. Voulezvous enseigner ce que vous avez appris, & devenir matre de gographie, ou de mathmatiques,
ou de langues, ou de musique, ou de dessin? pour cela mme il faut trouver des coliers, par
consquent des prneurs. Comptez quil importe plus dtre charlatan quhabile, & que, si vous
ne savez de mtier que le vtre, jamais vous ne serez quun ignorant.
Voyez donc combien toutes ces brillantes ressources sont peu solides, & combien dautres
ressources vous sont ncessaires pour tirer parti de celles-l. & puis, que deviendrez-vous dans
ce lche abaissement? Les revers, sans vous instruire, vous avilissent; jouet plus que jamais de
lopinion publique, comment vous lverez-vous au-dessus es prjugs, arbitres de votre sort?
Comment mpriserez-vous la bassesse & les vices dont vous avez besoin pour subsister? Vous
ne dpendiez que des richesses, & maintenant vous [333] dpendez des riches; vous navez fait
quempirer votre esclavage & le surcharger de votre misre. Vous voil pauvre sans tre libre;
cest le pire tat o lhomme puisse tomber.
Mais, au lieu de recourir pour vivre ces hautes connaissances qui sont faites pour nourrir
lme & non le corps, si vous recourez, au besoin, vos mains & lusage que vous en savez
faire, toutes les difficults disparaissent, tous les manges deviennent inutiles; la ressource est
toujours prte au moment den user; la probit, lhonneur, ne sont plus un obstacle la vie;
vous navez plus besoin dtre lche & menteur devant les grands, souple & rampant devant les
fripons, vil complaisant de tout le monde, emprunteur ou voleur, ce qui est peu prs la mme
chose quand on na rien; lopinion des autres ne vous touche point; vous navez faire votre
cour personne, point de sot flatter, point de suisse flchir, ni de courtisane a payer, & qui
pis est, encenser. Que des coquins mnent les grandes affaires, peu vous importe: cela ne vous
empchera pas, vous, dans votre vie obscure, dtre honnte homme & davoir du pain. Vous
entrez dans la premire boutique du mtier que vous avez appris: Matre, jai besoin douvrage.
Compagnon, mettez-vous l, travaillez. Avant que lheure du votre dner; si vous tes diligent
& sobre, avant que huit jours se passent, vous aurez de quoi vivre huit autres jours: vous aurez
vcu libre, sain, vrai, laborieux, juste. Ce nest pas perdre son tems que den gagner ainsi.
Je veux absolument quEmile apprenne un mtier. Un mtier [334] honnte, au moins,
direz-vous? Que signifie ce mot? Tout mtier utile public nest-il pas honnte? Je ne veux point
quil soit brodeur, ni doreur, ni vernisseur, comme le gentilhomme de Locke; je ne veux quil
soit ni musicien, ni comdien, ni faiseur de livres.* [*Vous ltes bien, vous, me dira-t-on. Je le suis pour
mon malheur, je lavoue; & mes torts, que je pense avoir assez expis, ne sont pas pour autrui des raisons den avoir de
semblables. Je ncris pas pour excuser mes fautes, mais pour empcher mes lecteurs de les imiter.]

A ces professions

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prs & les autres qui leur ressemblent, quil prenne celle quil voudra; je ne prtends le gner en
rien. Jaime mieux quil soit cordonnier que pote; jaime mieux quil pave les grands chemins
que de faire des fleurs de porcelaine. Mais, direz-vous, les archers, les espions, les bourreaux
sont des gens utiles. Il ne tient quau gouvernement quils ne le soient point. Mais passons;
javais tort: il ne suffit pas de choisir un mtier utile, il faut encore quil nexige pas des gens qui
lexercent des qualits dme odieuses & incompatibles avec lhumanit. Ainsi, revenant au
premier mot, prenons un mtier honnte; mais souvenons-nous toujours quil ny a point
dhonntet sans lutilit.
Un clbre auteur de ce sicle,* [*Labb de Saint-Pierre.] dont les livres sont pleins de grands
projets & de petites vues, avoit fait voeu, comme tous les prtres de sa communion, de navoir
point de femme en propre; mais, se trouvant plus scrupuleux que les autres sur ladultre, on
dit quil prit le parti davoir de jolies servantes, avec lesquelles il rparoit de son mieux
loutrage quil avoit fait son espce par ce tmraire engagement. [335] Il regardoit comme un
devoir du citoyen d en donner dautres la patrie, & du tribut quil lui payoit en ce genre il
peuplait la classe des artisans. Sitt que ces enfants taient en ge, il leur faisoit apprendre a
tous un mtier de leur got, nexcluant que les professions oiseuses, futiles, ou sujettes la
mode, telles, par exemple, que celle de perruquier, qui nest jamais ncessaire, & qui peut
devenir inutile dun jour lautre, tant que!a nature ne se rebutera pas de nous donner des
cheveux.
Voil lesprit qui doit nous guider dans le choix du mtier dmile, ou plutt ce nest pas
nous de faire ce choix, cest lui; car les maximes dont il est imbu conservant en lui le mpris
naturel des choses inutiles, jamais il ne voudra consumer son tems en travaux de nulle valeur &
il ne connot de valeur aux choses que celle de leur utilit relle; il lui faut un mtier qui pt
servir Robinson dans son le.
En faisant passer en revue devant un enfant les productions de la nature & de lart, en
irritant sa curiosit, &, le suivant o elle le porte, on a lavantage dtudier es gots, ses
inclinations, ses penchants, & de voir brille la premire tincelle de son gnie, sil en a
quelquun qui soit bien dcid. Mais une erreur commune et dont il faut vous prserver, cest
dattribuer lardeur du talent leffet de loccasion, & de prendre pour une inclination marque
vers tel ou tel art lesprit imitatif commun lhomme & au singe, & qui porte machinalement
lun & lautre vouloir faire tout ce quil voit faire, sans trop savoir quoi cela est bon. Le
monde est plein dartisans, & surtout dartistes, qui nont point le [336] talent naturel de lart
quils exercent, & dans lequel on les a pousses ds leur bas ge, soit dtermin par dautres
convenances, suit tromp par un zle apparent qui les et ports de mme vers tout autre art,
sils lavaient vu pratiquer aussitt. Tel entend un tambour & se croit gnral; tel voit btir &
veut tre architecte. Chacun est tent du mtier quil voit faire, quand il le croit estim.
Jai connu un laquais qui, voyant peindre & dessiner son matre, se mit dans la tte dtre
peintre & dessinateur. linstant quil eut form cette rsolution, il prit le crayon, quil na plus
quitte que pour reprendre le pinceau quil ne quittera de sa vie. Sans leons & sans rgles, il se
mit dessiner tout ce qui lui tomboit sous la main. Il passa trois ans entiers coll sur ses
barbouillages, sans que jamais rien pt len arracher que son service, & sans jamais se rebuter
du peu de progrs que de mdiocres dispositions lui laissaient faire. Je lai vu durant six mois
dun t trs ardent, dans une petite antichambre au midi, o lon suffoquoit au passage, assis,

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ou plutt clou tout le jour sur sa chaise, devant un globe, dessiner ce globe, le redessiner,
commencer & recommencer sans cesse avec ce quil et rendu la une invincible obstination,
jusqu ce quil eut rendu la rondebosse assez bien pour tre content de son travail. Enfin,
favoris de son matre & guid par un artiste, il est parvenu au point de quitter la livre & de
vivre de son pinceau. jusqu certain terme la persvrance supple au talent: il a atteint ce
terme & ne le passera jamais. La constance & lmulation de cet honnte garon sont louables. Il
se fera toujours estimer par son [337] assiduit, par sa fidlit, par ses moeurs; mais il ne
peindra jamais que des dessus de porte. Qui est-ce qui net pas t tromp par son zle & ne
let pas pris pour un vrai talent? If y a bien de la diffrence entre se plaire un travail & y tre
propre. Il faut des observations plus fines quon ne pense pour sassurer du vrai gnie & du vrai
got dun enfant qui montre bien plus ses dsirs que ses dispositions, & quon juge toujours par
les premiers, faute de savoir tudier les autres. Je voudrais quun homme judicieux nous donnt
un trait de lart dobserver les enfants. Cet art seroit trs important a connatre: les pres & les
matres nen ont pas encore les lments.
Mais peut-tre donnons-nous ici trop dimportance au choix dun mtier. Puisquil ne
sagit que dun travail des mains, ce choix nest rien pour Emile; & son apprentissage est dj
plus d moiti fait, par les exercices dont nous lavons occup jusqu prsent. Que voulezvous quil fasse est prt tout: il sait dj manier la bche & la houe; il sait se servir du tour, du
marteau, du rabot, de la lime; les outils de tous les mtiers lui sont dj familiers. Il ne sagit
plus que dacqurir de quelquun de ces outils un usage assez prompt, assez facile, pour galer
en diligence les tons ouvriers qui sen servent; & il a sur ce point un grand avantage par-dessus
tous, cest davoir le corps agile, les membres flexibles, pour prendre sans peine toutes sortes
dattitudes & prolonger sans effort toutes sortes de mouvements. De plus, il a les organes justes
& bien exercs; toute la mcanique des arts lui est dj connue. Pour savoir [338] travailler en
matre, il ne lui manque que de lhabitude, & lhabitude ne se gagne quavec le temps. Auquel
des mtiers, dont le choix nous reste faire, donnera-t-il donc assez de tems pour sy rendre
diligent? Ce nest plus que, de cela quil sagit.

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Donnez lhomme un mtier qui convienne a son sexe, & au jeune homme un mtier qui
convienne a son age: toute profession sdentaire & casanire, qui effmine & ramollit le corps,
ne lui plat ni ne lui convient. jamais jeune garon naspira de lui-mme tre tailleur; il faut de
lart pour porter ce mtier de femmes le sexe pour lequel il nest pas fait.* [*Ils ny avoit point de
tailleurs parmi les anciens: les habits des hommes se faisaient dans la maison par les femmes.] Laiguille & lpe ne
sauraient tre manies par les mmes mains. Si jtais souverain, je ne permettrois la couture &
les mtiers laiguille quaux femmes et aux boiteux rduits soccuper comme elles. En
supposant les eunuques ncessaires, je trouve les Orientaux bien fous den faire exprs. Que ne
se contentent-ils de ceux qua faits la nature, de ces foules dhommes lches dont elle a mutil le
coeur? ils en auraient de reste pour le besoin. Tout homme faible, dlicat, craintif, est
condamn par elle la vie sdentaire; il est fait pour vivre avec les femmes ou leur manire.
Quil exerce quelquun des mtiers qui leur sont propres, la bonne heure; &, sil faut
absolument de vrais eunuques, quon rduise cet tat les hommes qui dshonorent leur sexe
en prenant des emplois qui ne lui conviennent pas. Leur choix annonce lerreur de la nature:
[339] corrigez cette erreur de manire ou dautre, vous naurez fait que du bien.
Jinterdis mon Eleve les mtiers malsains, mais non pas les mtiers pnibles, ni mme les
mtiers prilleux. Ils exercent la fois la force & le courage; ils sont propres aux hommes seuls;
les femmes ny prtendent point: comment nont-ils pas honte dempiter sur ceux quelles
font?
Luctantur paucae, comedunt coliphia paucae.
Vos lanam trahitis, calathisque peracta refertis
Vellera....* [* Juven. Sat.II]
En Italie on ne voit point de femmes dans les boutiques; & lon ne peut rien imaginer de
plus triste que le coup doeil des rues de ce pays-la pour ceux qui sont accoutumes a celles de
France & dAngleterre. En voyant des marchands de modes vendre aux dames des rubans, des
pompons, du rseau, de la chenille, je trouvois ces parures dlicates bien ridicules dans de
grosses mains, faites pour souffler la forge & frapper sur lenclume. Je me disais: Dans ce pays
les femmes devraient, par reprsailles, lever des boutiques de fourbisseurs & d armuriers. Eh!
que chacun fasse & vende les armes de son sexe. Pour les connatre, il les faut employer.
Jeune homme, imprime tes travaux la main de lhomme. Apprends manier dun bras
vigoureux la hache & la scie, quarrir une poutre, monter sur un comble, poser le faite,
laffermir de jambes de force & dentraits; [340] puis crie ta soeur de venir taider ton
ouvrage, comme elle te disoit de travailler son point crois.
Jen dis trop pour mes agrables contemporains, je le sens; mais je me laisse quelquefois
entraner la force des consquences. Si quelque homme que ce soit a honte de travailler en
public arm dune doloire & ceint dun tablier de peau, je ne vois plus en lui quun esclave de
lopinion, prt rougir de bien faire, sitt quon se rira des honntes gens. Toutefois cdons au
prjug des pres tout ce qui ne peut nuire au jugement des enfants. Il nest pas ncessaire
dexercer toutes les professions utiles pour les honorer toutes; il suffit de nen estimer aucune
au dessous de soi. Quand on a le choix & que rien dailleurs ne nous dtermin, pourquoi ne
consulterait-on pas lagrment linclination, la convenance entre les professions de mme
rang? Les travaux des mtaux sont utiles, & mme les plus utiles de tous; cependant, moins
quune raison particulire ne my porte, je ne ferai point de votre fils un marchal, un serrurier,

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un forgeron; je naimerois pas lui voir dans sa forge la figure dun cyclope. De mme je nen
ferai pas un maon, encore moins un cordonnier. Il faut que tous les mtiers se fassent; mais
qui peut choisir doit avoir gard la propret, car il ny a point la dopinion; sur ce point les
sens nous dcident. Enfin je naimerois pas ces stupides professions dont les ouvriers, sans
industrie & presque automates, nexercent jamais leurs mains quau mme travail; les
tisserands, les faiseurs de bas, les scieurs de Pierres: quoi sert demployer ces mtiers des
[341] hommes de sens? cest une machine qui en mne une autre.
Tout bien considr, le mtier que jaimerais le qui ft du got de mon Eleve est celui de
menuisier. Il est propre, il est utile, il peut sexercer dans la maison; il tient suffisamment le
corps en haleine; il exige dans louvrier de ladresse et lindustrie, & dans la forme des ouvrages
que lutilit dtermine, llgance & le got ne sont pas exclus.
Que si par hasard le gnie de votre Eleve toit dcidment tourne vers les sciences
spculatives, alors je ne blmerois pas quon lui donnt un mtier conforme ses inclinations
quil apprt, par exemple, faire des instruments de mathmatiques, des lunettes, des
tlescopes, etc.
Quand mile apprendra son mtier, je veux lapprendre avec lui; car je suis convaincu quil
napprendra jamais bien que ce que nous apprendrons ensemble. Nous nous mettrons donc
tous deux en apprentissage, & nous ne prtendrons point tre traits en messieurs, mais en
vrais apprentis qui ne le sont pas pour rire; pourquoi ne le serions-nous pas tout de bon? Le
czar Pierre toit charpentier au chantier, & tambour dans ses propres troupes pensez-vous que
ce prince ne vous valt pas par la naissance ou par le mrite? Vous comprenez que ce nest
point mile que je dis cela; cest vous, qui que vous puissiez tre.
Malheureusement nous ne pouvons passer tout notre tems ltabli. Nous ne sommes pas
apprentis ouvriers, nous sommes apprentis hommes; et lapprentissage de ce dernier mtier
est plus pnible & plus long que lautre. [342] Comment ferons-nous donc? Prendrons-nous un
matre de rabot une heure par jour, comme on prend un matre a danser? Non. Nous ne serions
pas des apprentis, mais des disciples; & notre ambition nest pas tant dapprendre la
menuiserie que de nous lever ltat de menuisier. Je suis donc davis que nous allions toutes
les semaines une ou deux fois au moins passer la journe entire chez le matre, que nous nous
levions son heure, que nous soyons louvrage avant lui, que nous mangions sa table, que
nous travaillions sous ses ordres, et quaprs avoir eu lhonneur de souper avec sa famille, nous
retournions, si nous voulons, coucher dans nos lits durs. Voil comment on apprend plusieurs
mtiers la fois, & comment on sexerce au travail des mains sans ngliger lautre
apprentissage.
Soyons simples en faisant bien. Nallons pas reproduire la vanit par nos soins pour la
combattre. Senorgueillir davoir vaincu les prjugs, cest sy soumettre. On dit que, par un
ancien usage de la maison ottomane, le Grand Seigneur est oblig de travailler de ses mains; &
chacun sait que les ouvrages dune main royale ne peuvent tre que des chefs-doeuvre. Il
distribue donc magnifiquement ces chefs-doeuvre aux grands de la Porte; & louvrage est pay
selon la qualit de louvrier. Ce que je vois de mal cela nest pas cette prtendue vexation; car,
au contraire, elle est un bien. En forant les grands de partager avec lui les dpouilles du peuple,
le prince est dautant moins oblig de piller le peuple directement. Cest un soulagement [343]

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ncessaire au despotisme, & sans lequel cet horrible gouvernement ne sauroit subsister.
Le vrai mal dun pareil usage est lide quil donne ce pauvre homme de son mrite.
Comme le roi Midas, il voit changer en or tout ce quil touche, mais il naperoit as quelles
oreilles cela fait pousser. Pour en conserver de courtes notre mile, prservons ses mains de
ce riche talent; que ce quil fait ne tire pas son prix de louvrier, mais de louvrage. Ne souffrons
jamais quon juge du sien quen le comparant celui des bons matres. Que son travail soit pris
par le travail mme, & non parce quil est de lui. Dites de ce qui est bien fait: Voil qui est
bienfait; mais najoutez point: Qui est-ce qui a fait cela? Sil dit lui-mme dun air fier & content
de lui: Cest moi qui lai fait, ajoutez froidement: Vous ou un autre, il nimporte cest toujours
un travail bien fait.
Bonne mre, prserve-toi surtout des mensonges quon te prpare. Si ton fils sait beaucoup
de choses, dfie-toi de tout ce quil sait; sil a le malheur dtre lev dans Paris, & dtre riche, il
est perdu. Tant quil sy trouvera dhabiles artistes, il aura tous leurs talents; mais loin deux il
nen aura plus. A Paris, le riche sait tout; il ny a dignorant que le pauvre. Cette capitale est
pleine damateurs, & surtout damatrices, qui font leurs ouvrages comme M. Guillaume
inventoit ses couleurs. je connois ceci trois exceptions honorables parmi les hommes, il y en
peut avoir davantage; mais je nen connois aucune parmi les femmes, & je doute quil y en ait.
En gnral, on acquiert un nom dans les arts comme dans la robe; on devient artiste & juge des
artistes comme [344] on devient docteur en droit & magistrat.
Si donc il toit une fois tabli quil est beau de savoir un mtier, vos enfants le sauraient
bientt sans lapprendre; ils passeraient matres comme les conseillers de Zurich. Point de tout
ce crmonial pour mile; point dapparence & toujours de la ralit. Quon ne dise pas quil
sait, mais quil apprenne en silence. Quil fasse toujours son chef-doeuvre & que jamais il ne
passe matre; quil ne se montre pas ouvrier par son titre, mais par son travail.
Si jusquici je me suis fait entendre, on doit concevoir comment avec lhabitude de
lexercice du corps & du travail des mains, je donne insensiblement mon Eleve le got de la
rflexion & de la mditation, pour balancer en lui la paresse qui rsulteroit de son indiffrence
pour les jugements des hommes & du calme de ses passions. Il faut quil travaille en paysan &
quil pense en philosophe, pour ntre pas aussi fainant quun sauvage. Le grand secret de
lducation est de faire que les exercices du corps & ceux de lesprit servent toujours de
dlassement les uns aux autres.
Mais gardons-nous danticiper sur les instructions qui demandent un esprit plus mr.
mile ne sera pas longtemps ouvrier, sans ressentir par lui-mme lingalit des conditions,
quil navoit dabord quaperue. Sur les maximes que je lui donne et qui sont sa porte, il
voudra mexaminer mon tour. En recevant tout de moi seul, en se voyant si prs de ltat des
pauvres, il voudra savoir pourquoi jen suis si loin. Il me fera peut-tre, au dpourvu, des
questions [345] scabreuses: Vous tes riche, vous me lavez dit, & je le vois. Un riche doit aussi
son travail la socit, puisquil est homme. Mais vous, que faites-vous donc pour elle?" Que
diroit cela un beau gouverneur? Je lignore. Il seroit peut-tre assez sot pour parler lenfant
des soins quil lui rend. Quant moi, lattelier me tire daffaire: " Voil, cher mile, une
excellente question. Je vous promets dy rpondre pour moi, quand vous y ferez pour vousmme une rponse dont vous soyez content. En attendant, jaurai soin de rendre vous & aux
pauvres ce que jai de trop, & de faire une table ou un banc par semaine, fin de ntre pas tout

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fait inutile tout.


Nous voici revenus nous-mmes. Voil notre enfant prt cesser de ltre, rentr dans
son individu. Le voil sentant plus que jamais la ncessit qui lattache aux choses. Aprs avoir
commenc par exercer son corps & ses sens, nous avons exerc son esprit & son jugement.
Enfin nous avons runi lusage de ses membres celui de ses facults. Nous avons fait un tre
agissant & pensant; il ne nous reste plus, pour achever lhomme, que de faire un tre aimant &
sensible, cest--dire de perfectionner la raison par le sentiment. Mais avant dentrer dans ce
nouvel ordre de choses, jettons les yeux sur celui do nous sortons & voyons, le plus
exactement quil est possible, jusquo nous sommes parvenus.
Notre Eleve navoit dabord que des sensations, maintenant il a des ides: il ne faisoit que
sentir, maintenant il juge. Car de la comparaison de plusieurs sensations successives ou
simultanes, & du jugement quon en porte, nat une [346] sorte de sensation mixte ou
complexe, que jappelle ide.
La manire de former les ides est ce qui donne un caractre lesprit humain. Lesprit qui
ne forme ses ides que sur des rapports rels est un esprit solide; celui qui se contente des
rapports apparents est un esprit superficiel; celui qui voit es rapports tels quils sont est un
esprit juste; celui qui les apprcie mal est un esprit faux; celui qui controuv des rapports
imaginaires qui nont ni ralit ni apparence est un fou; celui qui ne compare point est un
imbcile. Laptitude plus ou moins grande comparer des ides & trouver des rapports est ce
qui fait dans les hommes le plus ou le moins desprit, etc.
Les ides simples ne sont que des sensations compares. Il y a des jugements dans les
simples sensations aussi bien que dans les sensations complexes, que jappelle ides simples.
Dans la sensation, le jugement est purement passif, il affirme quon sent ce quon sent ce quon
sent. Dans le perception ou ide, le jugement est actif; il rapproche, il compare, il dtermine des
rapports que le sens ne dtermin pas. Voil toute la diffrence; mais elle est grande. Jamais la
nature ne nous trompe; cest toujours nous qui nous trompons.
Je vois servir un enfant de huit ans dun fromage glac; il porte la cuiller sa bouche, sans
savoir ce que cest, &, saisi de froid, scrie: Ah! cela me brle! Il prouve une sensation trs
vive; il nen connot point de plus vive que la chaleur du feu, & il croit sentir celle-l. Cependant
il sabuse; le saisissement du froid le blesse, mais il ne le brle pas; & ces deux sensations ne
sont pas sembles, puisque [347] ceux qui ont prouv lune & lautre ne les confondent point. Ce
nest onc p la sensation qui le trompe, mais le jugement quil en porte.
Il en est de mme de celui qui voit pour la premire un miroir ou une machine doptique,
ou qui entre dans une cave profonde au coeur de lhiver ou de lt, ou qui trempe dans leau
tide une main trs chaude ou trs froide, ou qui fait rouler entre deux doigts croiss une petite
boule, etc. Sil se contente de dire ce quil aperoit, ce quil sent, son jugement tant purement
passif, il est impossible quil se trompe; mais quand il juge de la chose par lapparence il est
actif, il compare, il tablit par induction dus rapports quil naperoit pas; alors il se trompe ou
peut se tromper. Pour corriger ou prvenir lerreur, il a besoin de lexprience.
Montrez de nuit votre Eleve des nuages passant entre la lune & lui, il croira que cest la
lune qui passe en sens contraire & que les nuages sont arrts. Il le croira par une induction
prcipite, parce quil voit ordinairement les petits objets se mouvoir prfrablement aux
grands, & que les nuages lui semblent plus grands que la lune, dont il ne peut estimer

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lloignement. Lorsque, dans un bateau qui vogue, il regarde dun peu loin le rivage, il tombe
dans lerreur contraire, & croit voir courir la terre, parce que, ne se sentant point en
mouvement, il regarde le bateau, la mer ou la rivire, & tout son horizon, comme un tout
immobile, dont le rivage quil voit courir ne lui semble quune partie.
La premire fois quun enfant voit un bton moiti [348] plong dans leau, il voit un
bton bris: la sensation est vraie; & elle ne laisseroit pas de ltre, quand mme nous ne
saurions point la raison de cette apparence. Si donc vous lui demandez ce quil voit, il dit: Un
bton bris, & il dit vrai, car il est trs sr quil a la sensation dun bton par brise. Mais quand,
trompe par son jugement, il va plus loin, & quaprs avoir affirme encore quil voit un bton
brise, il affirme encore que ce quil voit est en effet un bton brise, alors il dit faux. Pourquoi
cela? parce qualors il devient actif, & quil ne juge plus par inspection, mais par induction, en
affirmant ce quil ne sent pas, savoir que le jugement quil reoit par un sens seroit confirm
par un autre.
Puisque toutes nos erreurs viennent de nos jugements, il est clair que si nous navions
jamais besoin de juger, nous naurions nul besoin. dapprendre; nous ne serions jamais ans le
cas de nous tromper; nous serions plus heureux de notre ignorance que nous ne pouvons ltre
de notre savoir. Qui est-ce qui nie que les savants ne sachent mille choses vraies que les
ignorants ne sauront jamais? Les savants sont-ils pour cela plus prs de la vrit? Tout au
contraire, ils sen loignent en avanant; parce que, la vanit de juger faisant encore plus de
progrs que les lumires, chaque vrit quils apprennent ne vient quavec cent jugements faux.
Il est de la dernire vidence que les compagnies savantes de lEurope ne sont que des coles
publiques de mensonges; & trs srement il y a plus derreurs dans lAcadmie des sciences que
dans tout un peuple de Hurons.
Puisque plus les hommes savent, plus ils se trompent, le [349] seul moyen dviter lerreur
est lignorance. Ne jugez point, vous ne vous abuserez jamais. Cest la leon de la nature aussi
bien que de la raison. Hors les rapports immdiats en trs petit nombre & trs sensibles que les
choses ont avec nous, nous navons naturellement quune profonde indiffrence pour tout le
reste. Un sauvage ne tourneroit pas le pied pour aller voir le jeu de la plus belle machine & tous
les prodiges de llectricit. Que mimporte? est le mot le plus familier lignorant et le plus
convenable au sage.
Mais malheureusement ce mot ne nous va plus. Tout nous importe, depuis que nous
sommes dpendants de tout; & notre curiosit stend ncessairement avec nos besoins. Voil
pourquoi jen donne une trs grande au philosophe, & nen donne point au sauvage. Celui-ci na
besoin de personne; lautre a besoin de tout le monde, & surtout dadmirateurs.
On me dira que je sors de la nature; je nen crois rien. Elle choisit ses instruments, et les
rgle, non sur lopinion, mais sur le besoin. Or, les besoins changent selon la situation des
hommes. Il y a bien de la diffrence entre lhomme naturel vivant dans ltat de nature, &
lhomme naturel vivant dans ltat de socit. mile nest pas un sauvage a relguer dans les
dserts, cest un sauvage tait pour habiter les villes. Il faut quil sache y trouver son ncessaire,
tirer parti de leurs habitants, et vivre, sinon comme eux, du moins avec eux.

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.

Puisque, au milieu de tant de rapports nouveaux dont il va dpendre, il faudra malgr lui
quil juge, apprenons lui donc bien juger.
La meilleure manire dapprendre bien juger est celle [350] qui tend le plus simplifier
nos expriences, & pouvoir mme nous en passer sans tomber dans lerreur. Dou il suit
quaprs avoir longtemps vrifi les rapports des sens lun par lautre, il faut encore apprendre
vrifier les rapports de chaque sens par lui-mme, sans avoir besoin de recourir un autre
sens; alors chaque sensation deviendra pour nous une ide, & cette ide sera toujours conforme
la vrit. Telle est la sorte dacquis dont jai tch de remplit ce troisime ge de la vie
humaine.
Cette manire de procder exige une patience & une circonspection dont peu de matres
sont capables, & sans laquelle jamais le disciple napprendra juger. Si, par exemple, lorsque
celui-ci sabuse sur lapparence du bton bris, pour lui montrer son erreur vous vous pressez
de tirer le bton hors de leau, vous le dtromperez peut-tre; mais que lui apprendrez-vous?
rien que ce quil aurait bientt appris de lui-mme. Oh! que ce nest pas l ce quil faut faire! Il
sagit moins de lui apprendre une vrit que de lui montrer comment il faut sy prendre pour
dcouvrir toujours la vrit. Pour mieux linstruire, il ne faut pas le dtromper sitt. Prenons
mile & moi pour exemple.
Premirement, la seconde des deux questions supposes, tout enfant lev lordinaire
ne manquera pas de rpondre affirmativement. Cest srement, dira-t-il, un bton brise, je
doute fort quEmile me fasse la mme rponse. Ne voyant point la ncessit dtre savant ni de
le paratre il nest jamais press de juger; il ne juge que sur lvidence; & il est bien loign de la
trouver dans cette occasion, lui qui sait [351] combien nos jugements sur les apparences sont
sujets lillusion, ne ft-ce que dans la perspective
Dailleurs, comme il sait par exprience que mes questions les plus frivoles ont toujours
quelque objet quil pas abord, il na point pris lhabitude dy rpondre tourdiment; au
contraire, il sen dfie, il sy rend attentif, il les examine avec grand soin avant dy rpondre.
Jamais il ne me fait de rponse quil nen soit content lui-mme; & il est difficile a contenter.
Enfin nous ne nous piquons ni lui ni moi de savoir la vrit des choses, mais seulement de ne
pas donner dans lerreur. Nous serions bien plus confus de nous. payer dune raison qui nest
pas bonne, que de nen point trouver du tout. Je ne sais est un mot qui nous va si bien a tous
deux, & que nous rptons si souvent, quil ne cote plus rien a lun ni a lautre. Mais, soit que
cette tourderie lui chappe, ou quil lvite par notre commode Je ne sais, ma rplique est la
mme Voyons, examinons.
Ce bton qui tremp a moitie dans leau est fixe dans une situation perpendiculaire. Pour
savoir sil est brise, comme il le parait, que de choses navons-nous pas a faire avant de le tirer
de leau ou avant dy porter la main!
1. Dabord nous tournons tout autour du bton & nous voyons que la brisure tourne
comme nous. Cest donc notre oeil seul qui la change, & les regards ne remuent pas les corps.
2. Nous regardons bien plomb sur le bout du bton qui est hors de leau; alors le bton
nest plus courbe, le [352] bout voisin de notre oeil nous cache exactement lautre bout.*
[*Jai depuis trouv le contraire par une exprience plus exacte. La rfraction agit circulairement, & le bton paroit plus gros
par le bout qui est dans leau que par lautre; mais cela ne change rien la force du raisonnement, & la consquence nen est pas
moins juste.]

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Notre oeil a-t-il redress le bton?


3.Nous agitons la surface de leau; nous voyons le bton se plier en plusieurs pices, se
mouvoir en zigzag, & suivre les ondulations de leau. Le mouvement que nous donnons cette
eau suffit-il pour briser, amollir, & fondre ainsi le bton?
4. Nous faisons couler leau, & nous voyons le bton se redresser peu peu, mesure que
leau baisse. Nen voil-t-il pas plus quil ne faut pour claircir le fait et trouver la rfraction? Il
nest donc pas vrai que la vue nous trompe, puisque nous navons besoin que delle seule pour
rectifier les erreurs que nous lui attribuons.
Supposons lenfant assez stupide pour ne pas sentir le rsultat de ces expriences; cest
alors quil faut appeler le toucher au secours de la vue. Au lieu de tirer le bton hors de leau,
laissez-le dans sa situation, & que lenfant, y passe la main dun bout lautre, il ne sentira
point dangle; le bton nest donc pas bris.
Vous me direz quil ny a pas seulement ici des jugements, mais des raisonnements en
forme. Il est vrai; mais ne voyez-vous pas que, sitt que lesprit est parvenu jusquaux ides,
tout jugement est un raisonnement? La conscience de toute sensation est une proposition, un
jugement. Donc, sitt que [353] lon compare une sensation une autre, on raisonne. Lart de
juger & lart de raisonner sont exactement le mme.
mile ne saura jamais la dioptrique, ou je veux quil lapprenne autour jamais bton. Il
naura point dissqu dinsectes; il naura point compt les taches du soleil; il ne saura ce que
cest quun microscope & un tlescope. Vos doctes lves se moqueront de son ignorance. Ils
nauront pas tort; car avant de se servir de ces instruments, jentends quil les invente, & vous
vous doutez bien que cela ne viendra pas si tt.
Voil lesprit de toute ma mthode dans cette partie. Si lenfant fait rouler une petite boule
entre deux doigts croiss, & quil croie sentir deux boules, je ne lui permettrai point dy
regarder, quauparavant il ne soit convaincu quil ny en a quune.
Ces claircissements suffiront, je pense, pour marquer nettement le progrs qua fait
jusquici lesprit d mon lve, & la route par laquelle il a suivi ce progrs. Mais vous tes
effrayes peut-tre de la quantit de choses que jai fait passer devant lui. Vous craignez que je
naccable son esprit sous ses multitudes de connaissances. Cest tout le contraire; je lui
apprends bien plus les ignorer qu les savoir. Je lui montre la route de la science, aise la
vrit, mais longue, immense, lente parcourir. je lui fais faire les premiers pas pour quil
reconnaisse lentre, mais je ne permets jamais daller loin.
Forc dapprendre de lui-mme, il use de sa raison & non de celle dautrui; car, pour ne
rien donner lopinion, il [354] ne faut rien donner lautorit; & la plupart de nos erreurs nous
viennent bien moins de nous que des autres. De cet exercice continuel il doit rsulter une
vigueur desprit semblable celle quon donne au corps par le travail & par la fatigue. Un autre
avantage est quon navance qu proportion de ses forces. Lesprit, non plus que le corps, ne
porte que ce quil peut porter. Quand lentendement les choses avant de les dposer dans la
mmoire, ce quil en tire ensuite est lui; au lieu quen surchargeant la mmoire a son insu, on
sexpose nen jamais rien tirer qui lui soit propre.
Emile a peu de connaissances, mais celles quil a sont vritablement siennes; il ne sait rien
demi. Dans le petit nombre des choses quil sait & quil sait bien, la plus importante est quil y
en a beaucoup quil ignore & quil peut savoir un jour, beaucoup plus que dautres hommes

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savent & quil ne saura de sa vie, & une infinit dautres quaucun homme ne saura jamais. Il a
un esprit universel, non par les lumires, mais par la facult den acqurir; un esprit ouvert,
intelligent, prt tout, &, comme dit Montaigne, sinon instruit, du moins instruisable. Il me
suffit quil sache trouver l quoi bon sur tout ce quil fait, & le pourquoi sur tout ce quil croit.
Car encore une fois, mon objet nest point de lui donner la science, mais de lui apprendre
lacqurir au besoin, de la lui faire estimer exactement ce quelle vaut, & de lui faire aimer la
vrit par-dessus tout. Avec cette mthode on avance peu, mais on ne fait jamais un pas inutile,
& lon nest point forc de rtrograder.
mile na que des connaissances naturelles & purement [355] physiques. Il ne sait pas
mme le nom de lhistoire, ni ce que cest que mtaphysique & morale. Il connat les rapports
essentiels de lhomme aux choses, mais nul des rapports moraux de lhomme lhomme. Il sait
peu gnraliser dides, peu faire dabstractions. Il voit des qualits communes certains corps
sans raisonner sur ces qualits en elles-mmes. Il connot ltendue abstraite aide des figures
de la gomtrie; il connat la quantit abstraite laide des signes de lalgbre.. Ces figures & ces
signes sont le, supports de ces abstractions, sur lesquels ses sens se reposent. Il ne cherche
point connatre les choses par leur nature, mais seulement par les relations qui lintressent.
Il estime ce qui lui est tranger que par rapport lui; mais cette estimation est exacte & sre. La
fantaisie, la convention, ny entrent pour rien. Il fait plus de cas de ce qui lui est plus utile; & ne
se dpartant jamais de cette manire dapprcier, il ne donne rien lopinion.
mile est laborieux, temprant, patient, ferme, plein de courage. Son imagination,
nullement allume, ne lui grossit jamais les dangers; il est sensible a peu de maux, et il sait
souffrir avec constance, parce quil na point appris disputer contre la destine. A lgard de la
mort, il ne sait pas encore bien ce que cest; mais, accoutume a subir sans rsistance la loi de la
ncessit, quand il faudra mourir il mourra sans gmir & sans se dbattre; cest tout ce que la
nature permet dans ce moment abhorr de tous. Vivre libre & peu tenir aux choses humaines
est le meilleur moyen dapprendre mourir.
[356] En un mot, mile a de la vertu tout ce qui se rapporte lui-mme. Pour avoir aussi les
vertus sociales, il lui manque uniquement de connatre les relations qui les exigent; il lui
manque uniquement des lumires que son esprit est tout prt recevoir.

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Il se considre sans gard aux autres, & trouve bon que les autres ne pensent point lui. Il
nexige rien de personne, & ne croit rien devoir personne. Il est seul dans la socit humaine,
il ne compte que sur lui seul. Il a droit aussi plus quun autre de compter sur lui-mme, car il est
tout ce quon peut tre son ge. Il na point derreurs, ou na que celles qui nous sont
invitables; il na point de vices. ou na que ceux dont nul homme ne peut se garantir. Il a le
corps sain, les membres agiles, lesprit juste & sans prjuges, le coeur & sans passions. Lamourpropre, la premire & la plus naturelle de toutes, y est encore peine exalte. Sans troubler le
repos de personne, il a vcu content, heureux & libre, autant que la nature la permis. Trouvezvous quun enfant ainsi parvenu sa quinzime anne art perdu les prcdentes?

Fin du Livre troisieme.

JEAN JACQUES ROUSSEAU

MILE
OU
DE LDUCATION
[357]

LIVRE QUATRIME
Que nous passons rapidement sur cette terre! le premier quart de la vie est coul avant
quon en connaisse sage; le dernier quart scoule encore aprs quon a cess den jouir. Dabord
nous ne savons point vivre; bientt nous ne le pouvons plus; et, dans lintervalle qui spare ces
deux extrmits inutiles, les trois quarts du temps qui nous reste sont consumes par le
sommeil, par le travail, par la douleur, par la contrainte, par les peines toute espce. La vie est
courte, moins par le peu de temps, quelle dure, que parce que de ce peu de temps, nous nen
avons presque point pour la goter. Linstant la mort a beau tre loign de celui de la

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naissance, la vie est toujours trop courte quand cet espace est mal rempli.
Nous naissons, pour ainsi dire, en deux fois: lune pour exister, & lautre pour vivre; lune
pour lespce, lautre pour le sexe. Ceux qui regardent la femme comme homme imparfoit ont
tort sans doute: mais lanalogie extrieure est pour eux. Jusqu lge nubile, les enfants deux
sexes [358] nont rien d apparent qui les distingue; mme visage, mme figure, mme teint,
mme voix, tout gal: les filles sont des enfants, les garons sont des enfants; le mme nom
suffit des tres si semblables. Les mles en qui lon empche le dveloppement ultrieur du
gardent cette conformit toute leur vie; ils sont toujours de grands enfants, & les femmes, ne
perdant point cette mme conformit, semblent, bien des gards, ne jamais tre autre chose.
Mais lhomme, en gnral, nest pas fait pour rester toujours dans lenfance. Il en sort au
tems prescrit par la nature; & ce moment de crise, bien quassez court, a de longes influences.
Comme le mugissement de la mer prcde de loin la tempte, cette orageuse rvolution
sannonce par le murmure des passions naissantes; une fermentation sourde avertit de
lapproche du danger. Un changement lhumeur, des emportements frquents, une continuelle
agitation desprit, rendent lenfant presque indisciplinable. Il devient sourd la voix qui le
rendoit docile; cest un lion dans sa fivre; il mconnat son guide, il ne veut plus tre gouvern.
Aux signes moraux dune humeur qui saltre se joignent des changements sensibles dans
la figure. Sa physionomie se dveloppe & sempreint dun caractre; & doux qui croit au bas ses
joues brunit & prend de la consistance. Sa voix mue, ou plutt il la perd: il nest ni enfant ni
homme & ne peut prendre le ton daucun des deux. Ses yeux, ces organes de lme, qui nont
rien dit jusquici, trouvent un langage & de lexpression; un feu [359] naissant les anime, leurs
regards plus vifs ont encore une sainte innocence, mais ils nont plus leur premire imbcillit:
il sent dj quils peuvent trop dire, il commence savoir les baisser & rougir; il devient
sensible, avant de savoir ce quil sent; il est inquiet sans raison de ltre. Tout cela peut venir
lentement & vous laisser du tems encore: mais si sa vivacit se rend trop impatiente, si son
emportement se change en fureur, sil sirrite & sattenant dun instant lautre, sil verse des
pleurs sans sujet, si, prs des objets qui commencent devenir dangereux pour lui son pouls
slve & son oeil senflamme, si la main dune femme se posant sur la sienne le fait frissonner,
sil se trouble ou sintimide auprs delle; Ulysse, sage Ulysse, prends garde toi; les outres
que tu fermois avec tant de soin sont ouvertes; les vents sont dj dchans; ne quitte plus un
moment le gouvernail, ou tout est perdu.
Cest ici la seconde naissance dont jai parl; cest ici que lhomme nat vritablement la
vie, & que rien dhumain nest tranger lui. Jusquici nos soins nont t que des jeux denfant;
ils ne prennent qu prsent une vritable importance. Cette poque, o finissent les
ducations ordinaires, est proprement celle o la ntre doit commencer; mais, pour bien
exposer ce nouveau plan, reprenons de plus haut ltat des choses qui sy rapportent.
Nos passions sont les principaux instruments notre conservation: cest donc une
entreprise aussi vaine que ridicule de vouloir les dtruire; cest contrler la nature cest
rformer louvrage de Dieu. Si Dieu disoit lhomme danantir [360] les passions quil lui
donne, Dieu voudroit & ne voudroit pas; il se contrediroit lui-mme. jamais il na donn cet
ordre insens, rien de pareil nest crit dans le coeur humain; & ce que Dieu veut quun homme
fasse, il ne le lui fait pas dire par un autre homme, il le lui dit lui mme, il lcrit au fond de son

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coeur.
Or je trouverois celui qui voudroit empcher les passions de natre presque aussi fou que
celui qui voudroit les anantir; & ceux qui croiroientque tel a t mon projet jusquici
mauroientsrement fort mal entendu.
Mais raisonnerait-on bien, si, de ce quil est dans la nature de lhomme davoir des
passions, on alloit conclure que toutes les passions que nous sentons en nous et que nous oyons
dans les autres sont naturelles? Leur source est naturelle, il est vrai; mais mille ruisseaux
trangers lont grossie; cest un grand fleuve qui saccrot sans cesse, & ans lequel on
retrouveroit peine quelques gouttes de es premires eaux. Nos passions naturelles sont trs
ornes; elles sont les instruments de notre libert, elles tendent nous conserver. Toutes celles
qui nous subjuguent & nous dtruisent nous viennent dailleurs; la nature ne nous les donne
pas, nous nous les approprions son prjudice.
La source de nos passions, lorigine & le principe de toutes les autres, la seule qui nat avec
lhomme & ne le quitte jamais tant quil vit, est lamour de soi: passion primitive, inne,
antrieure toute autre, & dont toutes les autres ne sont, en un sens, que des modifications. En
sens, toutes, si lon veut, sont naturelles. Mais la plupart de [361] ces modifications ont des
causes trangres sans lesquelles nauraient jamais lieu; & ces mmes modifications loin de
nous tre avantageuses, nous sont nuisibles; elles changent le premier objet & vont contre leur
principe: cest alors que lhomme se trouve hors de la nature, & se & en contradiction avec soi.
Lamour de soi-mme est toujours bon, & toujours conforme lordre. Chacun tant
charg spcialement de sa propre conservation, le premier & le plus important de ses soins est
& doit tre d y veiller sans cesse: & comment y veillerait-il ainsi, sil ny prenoit le plus grand
intrt?
Il faut donc quenous nous aimions pour nous conserver, il faut que nous nous aimions
plus que toute chose par une suite immdiate du mme sentiment, nous aimons ce qui nous
conserve. Tout enfant sattache sa nourrice: Romulus devait sattacher la louve qui lavoit
allaite. Dabord cet attachement est purement machinal. Ce qui favorise le bien-tre dun
individu lattire; ce qui lui le repousse: ce nest l quun instinct aveugle. Ce qui transforme cet
instinct en sentiment, lattachement en amour, laversion en haine, cest lintention manifeste
de nous nuire ou de nous tre utile. On ne se passionne pas pour les tres insensibles qui ne
suivent que limpulsion quon leur donne; mais ceux dont on attend du bien ou du mal par leur
disposition intrieure, par leur volont, ceux que nous voyons agir librement pour ou contre,
nous inspirent des sentiments semblables ceux quils nous montrent. Ce qui nous sert, on le
cherche; mais ce qui nous veut servir, on laime; ce [362] qui nous nuit, on le fuit; mais ce qui
nous veut nuire, on le hait..

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Le premier sentiment dun enfant est de saimer lui-mme; & le second, qui drive du
premier, est daimer ceux qui lapprochent; car, clans ltat de faiblesse ou il est, il ne connat
personne que par lassistance & les soins quil reoit. Dabord lattachement quil a pour sa
nourrice & sa gouvernante nest quhabitude. Il les cherche, parce quil a besoin delles & quil
se trouve bien du de les avoir; cest plutt connoissance que bienveillance. Il lui faut beaucoup
de temps? pour comprendre que non seulement elles lui sont utiles, mais quelles veulent
ltre; et cest alors quil commence les aimer.
Un enfant est donc naturellement enclin la bienveillance, parce quil voit que tout ce qui
lapproche est porte lassister, & quil prend de cette observation lhabitude dun sentiment
favorable son espce; mais, mesure quil tend ses relations, ses besoins, ses dpendances
actives ou passives, le sentiment de ses rapports autrui sveille, & produit celui des devoirs &
des prfrences. Alors lenfant devient imprieux, jaloux, trompeur, vindicatif. Si on le plie
lobissance, ne voyant point lutilit de ce quon lui commande, il lattribue au caprice,
lintention de le tourmenter, & il se mutine. Si on lui obit lui-mme, aussitt que quelque
chose lui rsiste, il y voit une rbellion, une intention de lui rsister; il bat la chaise ou la table
pour voir dsobi. Lamour de sol, qui ne regarde qu nous, est content quand nos vrais besoins
sont satisfaits; mais lamour-propre, qui se [363] compare, n est jamais content & ne sauroit
ltre, parce que ce sentiment, en nous prfrant aux autres, que les autres nous prfrent eux;
ce qui est impossible. Voil comment les passions douces & affectueuses naissent de lamour de
soi, & comment les passions haineuses & irascibles naissent lamour-propre. Ainsi, ce qui rend
lhomme essentiellement bon est davoir peu de besoins, & de peu se comparer aux autres; ce
qui le rend essentiellement mchant est davoir beaucoup de besoins, & de tenir beaucoup
lopinion. Sur ce principe il est ais de voir comment on peut: dirige au bien ou au mal toutes les
passions des enfants & de hommes. Il est vrai que, ne pouvant vivre toujours seuls, ils vivront
difficilement toujours bons: cette difficult mme augmentera ncessairement avec leurs
relations; & cest en ceci surtout que les dangers de la socit nous rendent lart & les soins plus
indispensables pour prvenir dans le coeur humain la dpravation qui nat de ses nouveau
besoins.
Ltude convenable lhomme est celle de ses rapports. Tant quil ne se connat que par
son tre physique, il doit studier par ses rapports avec les choses: cest lemploi de son
enfance; quand il commence sentir son tre moral, il doit studier par ses rapports avec les
hommes: cest lemploi de sa vie entire, commencer au point o nous voil parvenus.
Sitt que lhomme a besoin dune compagne, il nest plus un tre isol, son coeur nest plus
seul. Toutes ses relations avec son espce, toutes les affections de son me naissent [364] avec
celle-l. Sa premire passion fait bientt fermenter les autres.
Le penchant de linstinct est indtermin. Un sexe est attir vers lautre: voil le
mouvement de la nature. Le choix, les prfrences, lattachement personnel, sont louvrage des
lumires, des prjugs, de lhabitude il faut du tems & des connaissances pour nous rendre
capables damour: on naime quaprs avoir jug, on ne prfre quaprs avoir compar. Ces
jugements se font sans quonsen aperoive, mais ils nen sont pas moins rels. Le vritable
amour, quoi quon en dise, sera toujours honor des hommes: car, bien que ses emportements
nous garent, bien quil nexclue pas du coeur qui le sent des qualits odieuses, & mme quil en
produise, il en suppose pourtant toujours destimables, sans lesquelles on seroit hors dtat de

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le sentir. Ce choix quon met en opposition avec la raison nous vient delle. On a fait lamour
aveugle, parce quil a de meilleurs yeux que nous, & quil voit des rapports que nous ne pouvons
apercevoir. Pour qui naurait nulle ide de mrite ni de beaut, toute femme seroit galement
bonne, & la premire venue seroit toujours la plus aimable. Loin que lamour vienne de la
nature, il est la rgle & le frein de ses penchants: cest par lui quexcept lobjet aim, un sexe
nest plus rien pour lautre.
La prfrence quon accorde, on veut lobtenir; lamour doit tre rciproque. Pour tre
aim, il faut se rendre aimable; pour tre prfr, il faut se rendre plus aimable quun autre,
plus aimable que tout autre, au moins aux yeux de [365] lobjet aime. De l les premiers regards
sur ses semblables; de la les premires comparaisons avec eux, de l lmulation, les rivalits, la
jalousie. Un coeur plein dun sentiment qui dborde aime spancher: du besoin dune
matresse nat bientt celui dun ami. Celui qui sent combien il est doux dtre aim voudrait
ltre de tout le monde, & tous ne sauroientvouloir des prfrences, quil ny ait beaucoup de
mcontents. Avec lamour & lamiti naissent les dissensions, linimiti, la haine. Du sein de
tant de passions diverses je vois lopinion slever un trne inbranlable, & les stupides
mortels, asservis son empire, ne fonder leur propre existence que sur les jugements dautrui.
tendez ces ides, & vous verrez do vient notre amour-propre la forme que nous lui
croyons naturelle; & comment lamour de soi, cessant dtre un sentiment absolu, devient
orgueil dans les grandes mes, vanit dans les petites, & dans toutes se nourrit sans cesse aux
dpens du prochain. Lespce de ces passions, nayant point son germe dans le coeur des
enfants, ny peut natre delle-mme; cest nous seuls qui ly portons, & jamais elles ny
prennent racine que par notre faute; mais il nen est plus ainsi du coeur du jeune homme: quoi
que nous puissions faire, elles y natront malgr nous. Il est donc tems de changer de mthode.
Commenons par quelques rflexions importantes sur ltat critique dont il sagit ici. Le
passage de lenfance la pubert nest pas tellement dtermin par la nature quil ne varie dans
les individus selon les tempraments, & dans les peu les selon les climats. Tout le monde sait les
distinctions observes [366] sur ce point entre les pays chauds & les pays froids, & chacun voit
que les tempraments ardents sont forms plus tt que les autres: mais on peut se tromper sur
les causes, et souvent attribuer au physique ce qui faut imputer au moral; cest un des abus les
plus frquents de la philosophie de notre sicle. Les instructions de la nature sont tardives &
lentes; celles des hommes sont presque toujours prmatures. Dans le premier cas, les sens
veillent limagination; dans le second, limagination veillent limagination; dans le second,
limagination veille les sens; elle leur donne une activit prcoce qui ne peut manquer
dnerver, daffaiblir dabord les individus, puis lespce mme la longue. Une observation
plus gnrale & plus sre que celle de leffet des climats est que la pubert & la puissance du
sexe est toujours plus htive chez les peuples instruits & polics que chez les peuples ignorants
& barbares.* [* Dans les villes, dit M. de Buffon, & chez les gens aiss, les enfants, accoutums des nourritures
abondantes & succulentes, arrivent plus tt cet tat; la campagne et dans le pauvre peuple, les enfants sont plus tardifs,
parce quils sont mal & trop peu nourris; il leur faut deux ou trois annes de plus. " (Hist. nat., t. IV, P. 238, in-12.) Jadmets
lobservation, mais non lexplication, puisque, dans le pays o le villageois se nourrit trs bien & mange beaucoup, comme dans
le Valais, & mme en certains cantons montueux de lItalie, comme le Frioul, lge de pubert dans les deux sexes est galement
plus tardif quau sein des villes, o, pour satisfaire la vanit, lon met souvent dans le manger une extrme parcimonie, & o la
plupart font, comme dit le proverbe, habits de velours & ventre de son. On est tonn, dans ces montagnes, de voir de grands
garons forts comme des hommes avoir encore la voix aigu & le menton sans barbe, & de grandes filles, dailleurs trs
formes, navoir aucun signe priodique de leur sexe. Diffrence qui me parat venir uniquement de ce que, dans la simplicit

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de leurs moeurs, leur imagination, plus longtemps paisible & calme, fait plus tard fermenter leur sang, & rend leur
temprament moins prcoce] Les enfants ont une sagacit singulire pour dmler travers toutes
les singeries de la dcence les mauvaises moeurs quelle couvre. Le langage pur quon leur
dicte, les leons dhonntet quon leur donne, le voile du mystre quon affecte de tendre
devant leurs yeux, sont autant daiguillons leur curiosit. A la manire dont [367] on sy prend,
il est clair que ce quon feint de leur cacher nest que pour le leur apprendre; & cest, de toutes
les instructions quon leur donne, celle qui leur profite le mieux.
Consultez lexprience, vous comprendrez quel point cette mthode insense acclre
louvrage de la nature & ruine le temprament. Cest ici lune des principales causes qui font
dgnrer les races clans les villes. Les jeunes gens, puiss de bonne heure, restent petits,
faibles, mal faits, vieillissent au lieu de grandir, comme la vigne qui lon fait porter du fruit au
printemps languit et meurt avant lautomne.
Il faut avoir vcu chez des peuples grossiers & simples pour connotre jusqu quel age une
heureuse ignorance y linnocence des enfants. Cest un spectacle la fois touchent & risible dy
voir les deux sexes, livrs la scurit de leurs coeurs, prolonger dans la fleur de lge & de la
beaut les jeux nafs de lenfance, et montrer par leur familiarit mme la puret de leurs
plaisirs. Quand enfin cette aimable jeunesse vient se marier, les deux poux, se [368] donnant
mutuellement les prmices de leur personne, en sont plus chers lun lautre; des multitudes
denfants, sains & robustes, deviennent le gage dune union que rien naltre, & le fruit de la
sagesse de leurs premiers ans.
Si lge o lhomme acquiert la conscience de son sexe diffre autant par leffet de
lducation que par laction de la nature, il suit de l quon peut acclrer et retarder cet ge
selon la manire dont on lvera les enfants; & si le corps gagne ou perd de la consistance
mesure quon retarde ou qu on acclre ce progrs, il suit aussi que, plus on sapplique le
retarder, plus un jeune homme acquiert de vigueur & de force. Je ne parle encore que des effets
purement physiques: on verra bientt quils ne se bornent pas l.
De ces rflexions je tire la solution de cette question si souvent agite, sil convient
dclairer les enfants de bonne heure sur les objets de leur curiosit, ou sil vaut mieux leur
donner le change par de modestes erreurs. Je pense quil ne faut faire ni lun ni lautre.
Premirement, cette curiosit ne leur vient point sans quon y ait donn lieu. Il faut donc faire
en sorte quils ne laient pas. En second lieu, des questions quon nest pas forc de rsoudre
nexigent point quon trompe celui qui les fait: il vaut mieux lui imposer silence que de lui
rpondre en mentant. Il sera peu surpris de cette loi, si lon a pris soin de ly asservir dans les
choses indiffrentes. Enfin, si lon prend le parti de rpondre, que ce soit avec la plus grande
simplicit, sans mystre, sans embarras, sans sourire. Il y a beaucoup moins [369] de danger
satisfaire la curiosit de lenfant qu lexciter.
Que vos rponses soient toujours graves, courtes, dcides, & sans jamais paratre hsiter.
Je nai pas besoin dajouter quelles doivent tre vraies. On ne peut apprendre aux enfants le
danger de mentir aux hommes, sans sentir, de la part des hommes, le danger plus grand de
mentir aux enfants. Un seul mensonge avr du matre llve ruineroit jamais tout le fruit
de lducation.
Une ignorance absolue sur certaines matires est peut-tre ce qui conviendroit le mieux

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aux enfants: mais quils apprennent de bonne heure ce quil est impossible de leur cacher
toujours. Il faut, ou que leur curiosit ne sveill en aucune manire, ou quelle soit satisfaite
avant lge o elle nest plus sans danger. Votre conduite avec votre lve dpend beaucoup en
ceci de sa situation particulire, des socits qui lenvironnent, des circonstances o lon
prvoit quil pourra se trouver, etc. Il importe ici de ne rien donner au hasard; & si vous ntes
pas sr de lui faire ignorer jusqu seize ans la diffrence des sexes, ayez soin quil lapprenne
avant dix.
Je naime point quon affecte avec les enfants un langage trop pur, ni quon fasse de longs
dtours, dont ils saperoivent, pour viter de donner aux choses leur vritable nom. Les
bonnes moeurs, en ces matires, ont toujours beaucoup de simplicit; mais des imaginations
souilles par le vice rendent loreille dlicate, et forcent de raffiner sans cesse sur les
expressions. Les termes grossiers sont sans consquence; ce sont les ides lascives quil faut
carter.
[370] Quoique la pudeur soit naturelle a lespce humaine, naturellement les enfants nen
ont point. La pudeur ne nat quavec la connoissance du mal: & comment les enfants, qui nont
ai ne doivent avoir cette connaissance, auraient-ils le sentiment qui en est leffet? Leur donner
des leons de pudeur & dhonntet, cest leur apprendre quil y a des choses honteuses &
dshonntes, cest leur donner un dsir secret de connotre ces choses-l. Tt ou tard ils en
viennent bout, & la premire tincelle qui touche limagination acclre coup sr
lembrasement des sens. Quiconque rougit est dj coupable; la vraie innocence na honte de
rien.
Les enfants nont pas les mmes dsirs que les hommes; mais, sujets comme eux la
malpropret qui blesse les sens, ils peuvent de ce seul assujettissement recevoir les mmes
leons de biensance. Suivez lesprit de la nature, qui, plaant dans les mmes lieux les organes
des plaisirs secrets & ceux des besoins dgotants, nous inspire les mmes soins diffrents
ges, tantt par une ide & tantt par une autre; lhomme par la modestie, lenfant par la
propret.

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Je ne vois quun bon moyen de conserver aux enfants leur innocence; cest que tous ceux
qui les entourent la respectent & laiment. Sans cela, toute la retenue dont on tche duser avec
eux se dment tt ou tard; un sourire, un clin doeil un geste chapp, leur disent tout ce quon
cherche leur taire; il leur suffit, pour lapprendre, de voir quon le leur a voulu cacher. La
dlicatesse de tours et dexpressions dont se servent entre eux les gens polis, supposant [371] des
lumires que les enfants ne doivent pas avoir, est tout fait dplace avec eux; mais quand on
honore vraiment leur simplicit, lon prend aisment, en leur parlant, celle des termes qui leur
conviennent. Il y a une certaine navet de langage qui sied & qui plat linnocence: voil le
vrai ton qui dtourne un enfant dune dangereuse curiosit. En lui perlant simplement de tout,
on ne lui laisse pas souponner quil reste rien de plus lui dire. En joignant aux mots grossiers
les ides dplaisantes qui leur conviennent, on touffe le premier feu de limagination: on ne lui
dfend as de prononcer ces mots & davoir ces ides; mais on lui donne, sans quil y song, de la
rpugnance les rappeler. & combien dembarras cette libert nave ne sauve-t-elle point
ceux qui, la tirant de leur propre coeur, disent toujours ce quil faut dire, & le disent toujours
comme ils lont senti!
Comment se font les enfants? Question embarrassante qui vient assez naturellement aux
enfants, & dont la rponse indiscrte ou prudente dcide quelquefois de leurs moeurs & de leur
sant pour toute leur vie. La manire la plus courte quune mre imagine pour sen dbarrasser
sans tromper son fils, est de lui imposer silence. Cela seroit bon, si on ly et accoutum de
longue main dans des questions indiffrentes, & quil ne souponnt pas du mystre ce
nouveau ton. Mais rarement elle sen tient l. Cest le secret des gens maris, lui dira-t-elle; de
petits garons ne doivent point tre si mieux. Voil qui est fort bien pour tirer dembarras la
mre: mais quelle sache que, piqu de cet air de mpris, [372] le petit garon naura pas un
moment de repos quil nait appris le secret des gens maris, & quil ne tardera pas de
lapprendre.
Quon me permette de rapporter une rponse bien diffrente que jai entendu faire a la
mme question, & qui me frappa dautant plus, quelle partoit ne femme aussi modeste dans ses
discours que dans ses manires, mais qui savoit au besoin fouler aux pieds, pour le bien de son
fils & pour la vertu, la fausse crainte du blme et les vains propos des plaisants. Il ny avoit pas
longtemps que lenfant avoit jet par les urines une petite pierre: qui lui avoit dchir lurtre;
mais le mal pass tait oubli. Maman, dit le petit tourdi, comment se font les enfants? -Mon
fils, rpond la mre sans hsiter, les femmes les pissent avec des douleurs qui leur cotent
quelquefois la vie. Que les fous rient, & que les sots soient scandaliss: mais que les sages
cherchent si jamais ils trouveront une rponse plus judicieuse et qui aide mieux ses fins.
Dabord lide dun besoin naturel & connu de lenfant dtourne celle dune opration
mystrieuse. Les ides accessoires de la douleur & de la mort couvrent celle-l dun voile de
tristesse qui amortit limagination & rprime la curiosit; tout porte lesprit sur les suites de
laccouchement, & non pas sur ses causes. Les infirmits de la nature humaine, des objets
dgotants, des images de souffrance, voil les claircissements o mne cette rponse, si la
rpugnance quelle inspire permet lenfant de les demander. Par o linquitude des dsirs
aura-t-elle occasion de natre dans des [373] entretiens ainsi dirigs? & cependant vous voyez
que la vrit na point t altre, & quon na point eu besoin dabuser son lve au lieu de

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linstruire.
Vos enfants lisent; ils prennent dans leurs lectures des connaissances quils nauroientpas
sils navoientpoint lu. Sils tudient, limagination sallume et saiguise dans le silence du
cabinet. Sils vivent dans le monde, ils entendent un jargon bizarre, ils voient des exemples
dont ils sont frapps: on leur a si bien persuad quils toienthommes, que dans tout ce que font
les hommes en leur prsence, ils cherchent aussitt comment cela peut leur convenir: il faut
bien que les actions dautrui leur servent de modle, quand les jugements dautrui leur servent
de loi. Des domestiques quon fait dpendre deux, par consquent intresss leur plaire, leur
font leur cour aux dpens des bonnes moeurs; des gouvernantes rieuses leur tiennent quatre
ans des propos que la plus effronte noseroit leur tenir quinze. Bientt elles oublient ce
quelles ont dit; mais ils noublient pas ce quils ont entendu. Les entretiens polissons prparent
les moeurs libertines: le laquais fripon rend lenfant dbauch; & le secret de lun sert de garant
celui de lautre.
Lenfant lev selon son ge est seul. Il ne connat dattachements que ceux de lhabitude; il
aime sa soeur comme sa montre, & son ami comme son chien. Il ne se sent daucun sexe,
daucune espace: lhomme & la femme lui sont galement ne rapporte lui rien de ce quils font
ni de ce quil sent: il ne le voit ni ne lentend, ou ny fait nulle attention; leurs discours ne
lintressent pas plus que leurs [374] exemples: tout cela nest point fait pour lui. Ce nest pas
une erreur artificieuse quon lui donne par cette mthode, cest lignorance de la nature. Le
temps vient o la mme nature prend soin dclairer son lve; & cest alors seulement quelle
la mis en tat de profiter sans risque des leons quelle lui donne. Voil le principe: le dtail des
rgles nest pas de mon sujet; & les moyens que je propose en vue dautres objets servent encore
dexemple pour celui-ci.
Voulez-vous mettre lordre & la rgle dans les passions naissantes, tendez lespace durant
lequel elles se dveloppent, afin quelles aient le tems de sarranger mesure quelles naissent.
Alors ce nest pas lhomme qui les ordonne, cest la nature elle-mme; votre soin nest que de la
laisser arranger son travail. Si votre lve toit seul, vous nauriez rien faire; mais tout ce qui
lenvironne enflamme son imagination. Le torrent des prjugs lentrane: pour le retenir, il
faut le pousser en sens contraire. Il faut que le sentiment enchane limagination, et que la
raison fasse taire lopinion des hommes. La source de toutes les passions est la sensibilit,
limagination dtermine leur pente. Tout tre qui sent ses rapports doit tre affecte quand ces
rapports saltrent & jil en imagine ou quil en croit imaginer de plus convenables sa nature.
Ce sont les erreurs limagination qui transforment en vices les passions de tous les tres
borns, mme des anges, sils en ont; car il faudroit quils connussent la nature de tous les tres,
pour savoir quels rapports conviennent le mieux la leur.
Voici donc le sommaire de toute la sagesse humaine dans [375] lusage des passions: 1.
sentir les vrais rapports de lhomme tant dans lespce que dans lindividu; 2. ordonner toutes
les affections de lme selon ces rapports.
Mais lhomme est-il matre dordonner ses affections selon tels ou tels rapports? Sans
doute, sil est matre de diriger son imagination sur tel ou tel objet, ou de lui donner telle ou
telle habitude. Dailleurs, il sagit moins ici de ce quun homme peut faire sur lui-mme que de
ce que nous pouvons faire sur notre lve par le choix des circonstances o nous le plaons.
Exposer les moyens propres maintenir dans lordre de la nature, cest dire assez comment il

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en peut sortir.
Tant que sa sensibilit reste borne son individu, il ny a rien de moral dans ses actions;
ce nest que quand elle commence stendre hors de lui, quil prend dabord les sentiments,
ensuite les notions du bien & du mal, qui le constituent vritablement homme & partie
intgrante de son espce. Cest donc ce premier point quil faut dabord fixer nos observations.
Elles sont difficiles en ce que, pour les faire, il faut rejeter les exemples qui sont sous nos
yeux, & chercher ceux o les dveloppements successifs se font selon lordre de la nature.
Un enfant faonn, poli, civilis, qui nattend que la puissance de mettre en uvre les
instructions prmatures quil a reues, ne se trompe jamais sur le moment o cette puissance
lui survient. Loin de lattendre, il lacclre, il donne son sang une fermentation prcoce, il
sait quel doit tre [376] lobjet de ses dsirs, longtemps mme avant quil les prouve. Ce nest
pas la nature qui lexcite, cest lui qui la force: elle na plus rien lui apprendre, en le faisant
homme; il ltoit par la pense longtemps avant de ltre en effet.
La vritable marche de la nature est plus graduelle & plus lente. Peu peu le sang
senflamme, les esprits slaborent, le temprament se forme. Le sage ouvrier qui dirige la
fabrique a soin de perfectionner tous ses instruments avant de les mettre en oeuvre: une longue
inquitude prcde les premiers dsirs, une longue ignorance leur donne le change; on dsire
sans savoir quoi. Le sang fermente et sagite; une surabondance de vie cherche a stendre au
dehors. Loeil sanime et parcourt les autres tres, on commence prendre intrt ceux qui
nous environnent, on commence sentir quon nest pas fait pour vivre seul: cest ainsi que le
coeur souvre aux affections humaines, & devient capable dattachement. Le premier sentiment
dont un jeune homme lev soigneusement est susceptible nest pas lamour, cest lamiti.
Le premier acte de son imagination naissante est de lui apprendre quil a des semblables, &
lespce laffecte avant le sexe. Voil donc un autre avantage de linnocence prolonge: cest de
profiter de la sensibilit naissante pour jeter dans le coeur du jeune adolescent les premires
semences de lhumanit: avantage dautant plus prcieux que cest le seul tems de la vie o les
mmes soins puissent avoir un vrai succs.
Jai toujours vu que les jeunes gens corrompus de bonne heure, & livrs aux femmes & la
dbauche, toient[377] inhumains & cruels; la fougue du temprament les rendoit impatients,
vindicatifs, furieux; leur imagination, pleine dun seul objet, se refusoit tout le reste; ils ne
connaissoientni piti ni misricorde; ils auraient sacrifi pre, mre, & lunivers entier au
moindre de leurs plaisirs. Au contraire, un jeune homme lev dans une heureuse simplicit est
port par les premiers mouvements de la nature vers les passions tendres & affectueuses: son
coeur compatissant smeut sur les peines de ses semblables; il tressaille daise quand il revoit
son camarade, ses bras savent trouver des treintes caressantes, ses yeux savent verser des
larmes dattendrissement; il est sensible la honte de dplaire, au regret davoir offens. Si
lardeur dun sang qui senflamme le rend vif, emport, colre, on voit e moment daprs toute
la bonite de son coeur dans leffusion de son repentir; il pleure, il gmit sur la blessure quil a
faite; il voudrait au prix de son sang racheter celui quil a vers; tout son emportement steint,
toute sa fiert shumilie devant le sentiment de sa faute. Est-il offens lui-mme: au fort de sa
fureur, une excuse, un mot le dsarme; il pardonne les torts dautrui daussi bon coeur quil
rpare ces siens. Ladolescence nest lge ni de la vengeance ni de la haine; elle est celui de la
commisration, de la clmence, de la gnrosit. Oui, je le soutiens & e crains point dtre

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dmenti par lexprience, un enfant qui nest pas mal n, & qui a conserv jusqu vingt ans son
innocence, est cet ge le plus gnreux, le meilleur, le plus aimant & le plus aimable des
hommes. On ne vous a jamais rien dit de semblable; je le crois bien; [378] vos philosophes,
levs dans toute la corruption des collges, nont garde de savoir cela.
Cest la faiblesse de lhomme qui le rend sociable; ce sont nos misres communes qui
portent nos coeurs lhumanit: nous ne lui devrions rien si nous ntions pas hommes. Tout
attachement est un signe dinsuffisance: si chacun de nous navait nul besoin des autres, il ne
songeroit gure sunir eux. Ainsi de notre infirmit mme nat notre frle bonheur. Un tre
vraiment heureux est un tre solitaire; Dieu seul jouit dun bonheur absolu; mais qui de nous en
a lide? Si quelque tre imparfoit pouvoit se suffire lui-mme, de quoi jouirait-il selon nous?
Il serait seul, il seroit misrable: je ne conois pas que celui qui na besoin de rien puisse aimer
quelque chose: je ne conois pas que celui qui naime rien puisse tre heureux.
Il suit l que nous nous attachons nos semblables moins par le sentiment de leurs plaisirs
que par celui de leurs peines; car nous y voyons bien mieux lidentit de notre nature & les
garants de leur attachement pour nous. Si nos besoins communs nous unissent par intrt, nos
misres communes nous unissent par affection. Laspect dun homme heureux inspire aux
autres moins damour que denvie; on laccuseroit volontiers dusurper un droit quil na pas en
se faisant un bonheur exclusif; & lamour-propre souffre encore en nous faisant sentir que cet
homme na nul besoin de nous. Mais qui est-ce qui ne plaint pas le malheureux quil voit
souffrir? Qui est-ce qui ne voudroit pas le dlivrer de ses maux sil nen cotoit quun souhoit
pour [379] cela? Limagination nous met la place du misrable plutt qu celle de lhomme
heureux; on sent que lun e ces tats nous touche de plus prs que lautre. La piti est douce,
parce quen se mettant la place de celui qui souffre, on sent pourtant le plaisir de ne pas
souffrir comme lui. Lenvie est amre, en ce que laspect dun homme heureux, loin de mettre
lenvieux sa place, lui donne le regret de ny pas tre. Il semble que lun nous exempte des
maux quil souffre, & que lautre nous te les biens dont il jouit.
Voulez-vous donc exciter & nourrir dans le coeur dun jeune homme les premiers
mouvements de la sensibilit naissante, & tourner son caractre vers la bienfaisance & vers la
bont; nallez point faire germer en lui lorgueil, la vanit, lenvie, par la trompeuse image du
bonheur des hommes; nexposez point dabord ses yeux la pompe des cours, le faste des
palais, lattroit des spectacles; ne le promenez point dans les cercles, dans les brillantes
assembles, ne lui montrez lextrieur de la grande socit quaprs lavoir mis en tat de
lapprcier en elle-mme. Lui montrer le monde avant quil connaisse les hommes, ce nest pas
le former, cest le corrompre; ce nest pas linstruire, cest le tromper.
Les hommes ne sont naturellement ni rois, ni grands, ni courtisans, ni riches; tous sont ns
nus & pauvres, tous sujets aux misres de la vie, aux chagrins, aux maux, aux besoins, aux
douleurs de toute espace; enfin, tous sont condamns la mort. Voil ce qui est vraiment de
lhomme; [380] voil de quoi nul mortel nest exempt. Commencez donc par tudier de la
nature humaine ce qui en est le plus insparable, ce qui constitue le mieux lhumanit.
A seize ans ladolescent sait ce que cest que souffrir; car il a souffert lui-mme; mais
peine sait-il que dautres tres souffrent aussi, le voir sans lie sentir nest pas le savoir, &,
comme je lai dit cent fois, lenfant nimaginant point ce que comme je lai dit cent fois, lenfant

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nimaginant point ce que sentent les autres ne connat de maux que les siens: mais quand le
premier dveloppement des sens allume en lui le feu de limagination, il commence se sentir
dans ses semblables, smouvoir de leurs plaintes & souffrir de leurs douleurs. Cest alors
que le triste tableau de lhumanit souffrante doit porter son coeur le premier
attendrissement quil ait jamais prouv.
Si ce moment nest pas facile remarquer dans vos enfants, qui vous en prenez-vous?
Vous les instruisez de si bonne heure jouer le sentiment, vous leur en apprenez sitt le
langage, que parlant toujours sur le mme ton, ils tournent vos leons contre vous-mme, & ne
vous laissent nul moyen de distinguer quand, cessant de mentir, ils commencent sentir ce
quils disent. Mais voyez mon mile; lge o je lai conduit il na ni senti ni menti. Avant de
savoir ce que cest quaimer, il na dit personne: je vous aime bien; on ne lui a point prescrit la
contenance quil devoit prendre en entrant dans la chambre de son pre, de sa mre, de son
gouverneur malade; on ne lui a point montr lart daffecter la tristesse quil navoit pas. Il na
feint de pleurer sur la mort de personne; car il ne sait ce que cest que mourir. La mme [381]
insensibilit quil a dans le coeur est aussi dans ses manires. Indiffrent tout, hors luimme, comme tous les autres enfants, il ne prend intrt personne; tout ce qui le distingue est
quil ne veut point paratre en prendre, & quil nest pas faux comme eux.
mile, ayant peu rflchi sur les tres sensibles, saura tard ce que cest que souffrir et
mourir. Les plaintes & les cris commenceront dagiter ses entrailles; laspect du sang qui coule
lui fera dtourner les yeux; les convulsions dun animal expirant lui donneront je ne sais quelle
angoisse avant quil sache do lui viennent ces nouveaux mouvements. Sil toit rest stupide
& barbare, il ne les auroit pas; sil toit plus instruit, il en connatroit la source: il a dj trop
compar dides pour ne rien sentir, & pas assez pour concevoir ce quil sent.
Ainsi nat la piti premier sentiment relatif qui touche le coeur humain selon lordre de la
nature. Pour devenir sensible & pitoyable, il faut que lenfant sache quil y a des tres
semblables lui qui souffrent ce quil a souffert, qui sentent les douleurs quil a senties, &
dautres dont il doit avoir lide, comme pouvant les sentir aussi. En effet, comment nous
laissons-nous mouvoir la piti, si ce nest en nous transportant hors de nous & nous
identifiant avec lanimal souffrant, en quittant, pour ainsi dire, notre tre pour prendre le sien?
Nous ne souffrons quautant que nous jugeons quil souffre; ce nest pas dans nous, cest dans
lui que nous souffrons. Ainsi nul ne devient sensible que quand son imagination sanime et
commence le transporter hors de lui.
[382] Pour exciter & nourrir cette sensibilit naissante, pour la guider ou la suivre dans sa
pente naturelle, quavons-nous onc faire, si ce nest doffrir au jeune homme des objets sur
lesquels puisse agir la force expansive de son coeur, qui le dilatent, qui ltendent sur les autres
tres, qui le fassent partout retrouver hors de lui; dcarter avec soin ceux qui le resserrent, le
concentrent, & tendent le ressort du moi humain; cest--dire, en dautres termes, dexciter en
lui la bont, lhumanit, la commisration, la bienfaisance, toutes les passions attirantes &
douces qui plaisent naturellement aux hommes, & dempcher de natre lenvie, la convoitise,
la haine, toutes les passions repoussantes & cruelles, qui rendent, pour ainsi dire, la sensibilit
non seulement nulle, mais ngative, & font le tourment de celui qui les prouve?

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Je crois pouvoir rsumer toutes les rflexions prcdentes en deux ou trois maximes
prcises, claires & faciles saisir.
PREMIRE MAXIME
Il nest pas dans le coeur humain de se mettre la place dos gens qui sont plus heureux que nous,
mais seulement do ceux qui sont plus plaindre.
Si lon trouve des exceptions cette maxime, elles sont plus apparentes que relles. Ainsi
lon ne se met pas la place du riche ou du grand auquel on sattache; mme en sattachant
sincrement, on ne fait que sapproprier une partie de son bien-tre. Quelquefois on laune
dans ses [383] malheurs; mais, tant quil prospre, il na de vritable ami que celui qui nest pas
la dupe des apparences, et qui le plaint plus quil ne lenvie, malgr sa prosprit.
On est touch du bonheur de certains tats, par exemple de la vie champtre et pastorale.
Le charme de voir ces bonnes gens heureux nest point empoisonn Par lenvie; on sintresse
eux vritablement. Pourquoi cela? Parce quon se sent matre de descendre cet tat de paix
&innocence, & de jouir de la mme flicit; cest un pis-aller qui ne donne que des ides
agrables, attendu quil suffit den vouloir jouir pour le pouvoir. Il y a toujours du plaisir voir
ses ressources, contempler son propre bien, mme quand on nen veut pas user.
Il suit de l que, pour porter un jeune homme lhumanit, loin de lui faire a mirer le sort
brillant des autres, il faut le lui montrer par les cts tristes; il faut le lui faire craindre. Alors,
par une consquence vidente, il doit se frayer une route au bonheur, qui ne soit sur les traces
de personne.
DEUXIME MAXIME
On ne plaint jamais dans autrui que les maux dont on ne je croit pas exempt soi-mme.
Non ignara mali, miseris succurrere disco."
Je ne connois rien de si beau, de si profond, de si touchant, de si vrai, que ce vers-l.
Pourquoi les rois sont-ils sans piti pour leurs sujets? [384] Cest quil comptent de ntre
jamais hommes. Pourquoi les riches sont-ils si durs pour les pauvres? Cest quils nont pas
peur de le devenir. Pourquoi la noblesse a-t-elle un si grand mpris pour le peuple? Cest quun
noble ne sera jamais roturier. Pourquoi les Turcs sont-ils gnralement plus humains, plus
hospitaliers que nous? Cest que, dans leur gouvernement tout fait arbitraire, la grandeur & la
fortune des particuliers tant toujours prcaires & chancelantes, ils ne regardent point
labaissement & la misre comme un tat tranger eux;* [*Cela parat changer un peu maintenant: les
tats semblent devenir plus fixes, & les hommes deviennent aussi plus durs.] chacun peut tre demain ce quest
aujourdhui celui quil assiste. Cette rflexion, qui revient sans cesse dans les romans orientaux,
donne leur lecture je ne sais quoi dattendrissant que na point tout lapprt de notre sche
morale.
Naccoutumez donc pas votre lve regarder du haut de sa gloire les peines des
infortuns, les travaux des misrables; & nesprez pas lui apprendre les plaindre, sil les
considre comme lui tant trangers. Faites-lui bien comprendre que le sort de ces malheureux
peut tre le sien, que tous leurs maux sont sous ses pieds, que mille vnements imprvus &
invitables peuvent ly plonger dun moment lautre. Apprenez-lui a ne compter ni sur la
naissance, ni sur la sant, ni sur les richesses; montrez-lui toutes les vicissitudes de la fortune;
cherchez-lui les exemples toujours trop frquents de gens qui, dun tat plus lev que le sien,
sont tombs au-dessous de celui de ces malheureux; que ce soit par leur faute [385] ou non, ce

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nest pas maintenant de quoi il est question; sait-il seulement ce que cest que faute?
Nempitez jamais sur lordre de ses connaissances, & ne lclairez que par les lumires qui sont
sa porte: il na pas besoin dtre fort savant pour sentir que toute la prudence humaine ne
peut lui rpondre si dans une heure il sera vivant ou mourant; si les douleurs de la nphrtique
ne lui feront point grincer les dents avant la nuit; si dans un mois il sera riche ou pauvre, si dans
un an peut-tre il ne ramera point sous pauvre de boeuf dans les galres dAlger. Surtout nallez
pas lui dire tout cela froidement comme son catchisme; quil voie, quil sente les calamits
humaines: branlez, effrayez son imagination des prils dont tout homme est sans cesse
environn; quil voie autour de lui tous ces abmes, & qu vous les entendre dcrire, il se presse
contre vous de peur dy tomber. Nous le rendrons timide & poltron, direz-vous. Nous verrons
dans la suite; mais quant prsent, commenons par le rendre humain; voil surtout ce qui
nous importe.
TROISIME MAXIME
La piti quon a du mal dautrui ne se mesure pas sur la quantit de ce mal, mais sur le sentiment
quon prte ceux qui le souffrent.
On ne plaint un malheureux quautant quon croit quil se trouve plaindre. Le sentiment
physique de nos maux est. plus born quil ne semble; mais cest par la mmoire qui [386] nous
en fait sentir la continuit, cest par limagination qui les tend sur lavenir, quils nous rendent
vraiment a plaindre. Voil, je pense, une des causes qui nous endurcissent plus aux maux des
animaux qu ceux des hommes, quoique la sensibilit commune dt galement nous identifier
avec eux. On ne plaint gure un cheval de charretier dans son curie, parce quon ne prsume
pas quen mangeant son foin il songe aux coups quil a reus & aux fatigues qui lattendent. On
ne plaint pas non plus un mouton quon voit patre, quoiquon sache quil sera bientt gorg,
parce quon juge quil ne prvoit pas son sort. Par extension lon sendurcit ainsi sur le sort des
hommes; & les riches se consolent du mal quils font aux pauvres, en les supposant assez
stupides pour nen rien sentir. En gnral je juge du prix que chacun met au bonheur de ses
semblables par le cas quil parat faire deux. Il est naturel quon fasse bon march du bonheur
des gens qu on mprise. Ne vous tonnez donc plus si politiques parlent du peuple avec tant de
ddain, ni si la plupart des philosophes affectent de faire lhomme si mchant.
Cest le peuple qui compose le genre humain; ce qui nest pas peuple est si peu de chose que
ce nest pas la peine de le compter. Lhomme est le mme dans tous les tats: si cela est, les tats
les plus nombreux mritent le plus de respect. Devant celui qui pense, toutes les distinctions
civiles paraissent: il voit les mmes passions, les mmes sentiments dans le goujat & dans
lhomme illustre; il ny discerne que leur langage, quun coloris plus ou moins apprt; [387] &
si quelque diffrence essentielle les distingue, elle est au prjudice des plus dissimuls. Le
peuple se montre tel quil est, & nest pas aimable: mais il faut bien que les gens du monde se
dguisent; sils se montroient tels quils sont, ils feroient horreur.
Il y a, disent encore nos sages, mme dose de bonheur & de peine dans tous les tats:
maxime aussi funeste quinsoutenable: car, si tous sont galement heureux, quai-je besoin de
mincommoder pour personne? Que chacun reste comme il est: que lesclave soit maltrait, que
linfirme souffre, que le gueux prisse; il ny a rien a gagner pour eux changer dtat. Ils font
lnumration des peines du riche, et montrent linanit de ses vains plaisirs: quel grossier
sophisme! les peines du riche ne lui viennent point de son tat, mais de lui seul, qui en abuse.

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
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Ft-il plus malheureux que le pauvre mme, il nest point plaindre, parce que ses maux sont
tous son ouvrage, & quil ne tient qua lui dtre heureux. Mais la peine du misrable lui vient
des choses, de la rigueur du sort qui sappesantit sur lui. Il ny a point dlui puisse ter le
sentiment physique de la fatigue, de lpuisement, de la faim: le bon esprit ni la sagesse ne
servent de rien pour lexempter des maux de son tat. Que gagne pictte de prvoir que son
matre va lui casser la jambe? la lui casse-t-il moins pour cela? il a par-dessus son mal le mal de
la prvoyance. Quand le peuple seroit aussi sens que nous le supposons stupide, que pourraitil tre autre que ce quil est? que pourroit-il faire autre que ce quil ait? tudiez les gens pour
ordre, vous verrez [388] que, sous un autre langage, ils ont autant desprit et plus de bon sens
que vous. Respectez donc votre espce; songez quelle est compose essentiellement de la
collection des peuples; que, quand tous les rois et tous les philosophes en seroientts, il ny
paratroit gure, & que les choses nen iroientpas plus mal. En un mot, apprenez votre lve
aimer tous les hommes, et mme ceux qui les dprisent faites en sorte quil ne se place dans
aucune classe, mais quil se retrouve dans toutes; parlez devant lui du genre humain avec
attendrissement, avec piti mme, mais jamais avec mpris. Homme, ne dshonore point
lhomme.
Cest par ces routes & dautres semblables, bien contraires a celles qui sont frayes, quil
convient de pntrer dans le coeur dun jeune adolescent pour y exciter les premiers
mouvements de la nature, le dvelopper & ltendre sur ses semblables; quoi jajoute quil
importe de mler a ces mouvements le moins dintrt personnel quil est possible; surtout
point de vanit, point dmulation, point de gloire, point de ces sentiments qui nous forcent de
nous comparer aux autres; car ces comparaisons ne se font jamais sans quelque impression de
haine contre ceux qui nous disputent la prfrence, ne ft-ce que dans notre propre estime.
Alors il faut saveugler ou sirriter, tre un mchant ou un sot: tchons dviter cette alternative.
Ces passions si dangereuses natront tt ou tard me dit-on, malgr nous. je ne le nie pas: chaque
chose son tems & son lieu; je dis seulement quon ne doit pas leur aider natre.
Voil lesprit de la mthode quil faut se prescrire. Ici les [389] exemples & les dtails sont
inutiles, parce quici commence la division presque infinie des caractres, et que chaque
exemple que je donnerois ne conviendroit pas peut-tre un sur cent mille. Cest cet ge aussi
que commence, dans lhabile matre, la vritable fonction de lobservateur & du philosophe, qui
sait lart de sonder les coeurs en travaillant les former. Tandis que le jeune homme ne songe
point encore se contrefaire, & ne la point encore appris, chaque objet quon lui prsente on
voit dans son air, dans ses yeux, dans son geste, limpression quil en reoit: on lit sur son
visage tous les mouvements de son me; force de les pier, on parvient les prvoir, & enfin
les diriger.
On remarque en gnral que le sang, les blessures, les cris, les gmissements, lappareil des
oprations douloureuses, & tout ce qui porte aux sens des objets de souffrance, saisit plus tt &
plus gnralement tous les hommes. Lide de destruction, tant plus compose, ne frappe pas
de mme; limage de la mort touche plus tard & plus faiblement, parce que nul na par devers
soi lexprience de mourir: il faut avoir vu des cadavres pour sentir les angoisses des
agonisants. Mais quand une fois cette image sest bien forme dans notre esprit, il ny a point de
spectacle plus horrible nos yeux, soit cause de lide de destruction totale quelle donne alors
par les sens, soit parce que, sachant que ce moment est invitable pour tous les hommes, on se

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sent plus vivement affect dune situation laquelle on est sr de ne pouvoir chapper.
[390] Ces impressions diverses ont leurs modifications & leurs degrs, qui dpendent du
caractre particulier de chaque individu & de ses habitudes antrieures; mais elles sont
universelles, & nul nen est tout fait exempt. Il en est de plus tardives & de moins gnrales,
qui sont plus propres aux mes sensibles; ce sont celles quon reoit des peines morales, des
douleurs internes, des afflictions, des langueurs, de la tristesse. Il y a des gens qui ne savent tre
mus que par des cris & des pleurs; les longs & sourds gmissements dun coeur serr de
dtresse ne leur ont jamais arrach des soupirs; jamais laspect dune contenance abattue, dun
visage hve et plomb, dun oeil teint & qui ne peut plus pleurer, ne les fit pleurer eux-mmes,
les maux de lme ne sont rien pour eux: ils sont jugs, la leur ne sent rien; nattendez deux que
rigueur inflexible, endurcissement, cruaut. Ils pourront tre intgres & justes jamais clments,
gnreux, pitoyables. je dis quils pourront tre justes, si toutefois un homme peut ltre quand
il nest pas misricordieux.
Mais ne vous pressez pas de juger les jeunes gens par cette rgle, surtout ceux qui, ayant
t levs comme ils doivent ltre, nont aucune ide des peines morales quon ne leur a jamais
fait prouver, car, encore une fois, ils ne peuvent plaindre que les maux quils connaissent; &
cette apparente insensibilit, qui ne vient que de lignorance, se change bientt en
attendrissement, quand ils commencent sentir quil y a dans la vie humaine mille douleurs
quils ne connaissoientpas. Pour mon mile, sil a eu de la simplicit [391] & du bon sens dans
son enfance, je suis bien sr quil aura de lme & de la sensibilit dans sa jeunesse; car a vrit
des sentiments tient beaucoup la justesse des ides.
Mais pourquoi le rappeler ici? Plus dun lecteur me reprochera sans doute loubli de mes
premires rsolutions & du bonheur constant que javais promis mon lve. Des malheureux,
des mourants, des spectacles de douleur & de misre! quel bonheur, quelle jouissance pour un
jeune coeur qui nat la vie! Son triste instituteur, qui lui destinoit une ducation si douce, ne le
fait natre que pour souffrir. Voil ce quon dira: que mimporte? jai promis de le rendre
heureux, non de faire quil part ltre. Est-ce ma faute si, toujours dupe de lapparence, vous la
prenez pour la ralit?
Prenons deux jeunes gens sortant de la premire ducation & entrant dans le monde par
deux portes directement opposes. Lun monte tout coup sur lOlympe & se rpand dans la
plus brillante socit; on le mne la cour, chez les grands, chez les riches, chez les jolies
femmes. Je le suppose ft partout, & je nexamine pas leffet de cet accueil sur sa raison; je
suppose quelle y rsiste. Les plaisirs volent au-devant de lui, tous les jours de nouveaux objets
lamusent; il se livre tout avec un intrt qui vous sduit. Vous le voyez attentif, empress,
curieux; sa premire admiration vous frappe; vous lestimez content: mais voyez ltat de son
me; vous croyez quil jouit; moi, je crois quil souffre.
Quaperoit-il dabord en ouvrant les yeux? des multitudes de prtendus biens quil ne
connaissoit pas, & dont [392] la plupart, ntant quun moment sa porte, ne semblent se
montrer lui que pour lui donner le regret den tre priv. Se promne-t-il dans un palais, vous
voyez son inquite curiosit quil se demande pourquoi sa maison paternelle nest pas ainsi.
Toutes ses questions vous disent quil se compare sans cesse au matre de cette maison, & tout
ce quil trouve de mortifiant pour lui dans ce parallle aiguise sa vanit en la rvoltant. Sil

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rencontre un jeune homme mieux mis que lui, je le vois murmurer en secret contre lavarice de
ses parents. Est-il plus par quun autre, il a la douleur de voir cet autre leffacer ou par sa
naissance ou par son esprit, & toute sa dorure humilie devant un simple habit de drap. Brille-til seul dans une assemble, slve-t-il sur la pointe du pied pour tre mieux vu; qui est-ce qui
na pas une disposition secrte rabaisser lair superbe & vain dun jeune fat? Tout sunit
bientt comme de concert; les regards inquitants dun homme grave, les mots railleurs dun
caustique ne tardent pas darriver jusqu lui; &, ne ft-il ddaign que dun seul homme, le
mpris de cet homme empoisonne linstant les applaudissements des autres.
Donnons-lui tout prodiguons-lui les agrments, le mrite; quil soit bien fait, plein
desprit, aimable: il sera recherche des femmes; mais en le recherchant avant quil les aime,
elles le rendront plutt fou quamoureux: il aura de bonnes fortunes; mais il naura ni
transports ni passion pour les goter. Ses dsirs toujours prvenus, nayant jamais le tems de
natre, au sein des plaisirs il ne sent que lennui de la [393] gne: le sexe fait pour le bonheur du
sien le dgote & le rassasie mme avant quil le connaisse; sil continue le voir, ce nest plus
que par vanit; et quand il sy attacheroit par un got vritable, il ne sera pas seul jeune, seul
brillant, seul aimable, & ne trouvera pas toujours dans ses matresses des prodiges de fidlit.
Je ne dis rien des tracasseries, des trahisons, des noirceurs, des repentirs de toute espce
insparables dune pareille vie. Lexprience du monde en dgote, on le sait; je ne parle que
des ennuis attachs la premire illusion.
Quel contraste pour celui qui, renferm jusquici dans le sein de sa famille & de ses amis,
sest vu lunique objet de toutes leurs attentions, dentrer tout coup dans un ordre de choses
o il est compt pour si peu; de se trouver comme noy dans une sphre trangre, lui qui fit si
longtemps le centre de la sienne! Que daffronts, que dhumiliations ne faut-il pas quil essuie,
avant de perdre, parmi les inconnus, les prjugs de son importance pris & nourris parmi les
siens! Enfant, tout lui cdait, tout sempressoit autour de lui: jeune homme, il faut quil cde
tout le monde; ou pour peu quil soublie & conserve ses anciens airs, que de dures leons vont
le faire rentrer en lui-mme! Lhabitude dobtenir aisment les objets de ses dsirs le porte
beaucoup dsirer, & lui fait sentir des privations continuelles. Tout ce qui le flatte le tente; tout
ce que dautres ont, il voudrait lavoir: il convoite tout, il porte envie tout le monde, il
voudroit dominer partout; la vanit le ronge, lardeur des dsirs effrns enflamme son jeune
coeur; la jalousie & [394] la haine y naissent avec eux; toutes les passions dvorantes y prennent
la fois leur essor; il en porte lagitation dans le tumulte du monde; il la rapporte avec lui tous
les soirs; il rentre mcontent de lui & des autres; il sendort plein de mille vains projets, troubl
de mille fantaisies, & son orgueil lui peint jusque dans ses songes les chimriques biens dont le
dsir le tourmente, & quil ne possdera de sa vie. Voil votre lve! Voyons le mien.
Si le premier spectacle qui le frappe est un objet de tristesse, le premier retour sur luimme est un sentiment de plaisir. En voyant de combien de maux il est exempt, il se sent plus
heureux quil ne pensoit ltre. Il partage les peines de ses semblables; mais ce partage est
volontaire & doux. Il jouit la fois de la piti quil a pour leurs maux, & du bonheur qui len
exempte; il se sent dans cet tat de force qui nous tend au del de nous, & nous fait porter
ailleurs lactivit superflue notre bien-tre. Pour plaindre le mal dautrui, sans doute il faut le
connatre, mais il ne faut pas le sentir. Quand on a souffert, ou quon craint de souffrir, on
plaint ceux qui souffrent; mais tandis qu on souffre, on ne plaint que soi si, tous tant assujettis

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aux misres de la vie, nul naccorde aux autres que la sensibilit dont il na pas actuellement
besoin pour lui-mme, il sensuit que la commisration doit tre un sentiment trs doux,
puisquelle dpose en notre faveur, & quau contraire un homme dur est toujours malheureux,
puisque ltat de son coeur ne lui laisse aucune sensibilit surabondante quil puisse accorder
aux peines dautrui.
[395] Nous jugeons trop du bonheur sur les apparences nous le supposons il est le moins;
nous le cherchons o il ne sauroit tre: la gat nen est quun signe trs quivoque. Un homme
gai nest souvent quun infortun qui cherche donner le change aux autres & stourdir luimme. Ces gens si riants, si ouverts, si sereins dans un cercle, sont presque tous tristes &
grondeurs chez eux, & leurs domestiques portent la peine de lamusement quils donnent
leurs socits. Le vrai contentement nest ni gai ni foltre; jaloux dun sentiment si doux, en le
gotant on y pense, on le savoure, on craint de lvaporer. Un homme vraiment heureux ne
parle gure & ne rit gure; il resserre, pour ainsi dire, bonheur autour de son coeur. Les jeux
bruyants, la turbulente joie, voilent les dgots & lennui. Mais la mlancolie est amie de la
volupt: lattendrissement & les larmes accompagnent les plus douces jouissances, &
lexcessive joie elle-mme arrache plutt des pleurs que des cris.
Si dabord la multitude & la varit des amusements paraissent contribuer au bonheur, si
luniformit dune vie gale parat dabord ennuyeuse, en regardant mieux, on trouve, au
contraire, que la plus douce habitude de lme consiste dans une modration de jouissance qui
laisse peu de prise au dsir & au dgot, Linquitude des dsirs produit la curiosit,
linconstance: le vide des turbulents plaisirs produit lennui. On ne sennuie jamais de son tat
quand on nen connat point de plus agrable. De tous les hommes du monde, les sauvages sont
les moins curieux & les moins ennuys; tout leur est indiffrent: ils ne [396] jouissent pas des
choses, mais deux; ils passent leur vie ne rien faire, & ne sennuient jamais.
Lhomme du monde est tout entier dans son masque. Ntant presque jamais en lui-mme,
il y est toujours tranger, & mal son aise quand il est forc dy rentrer. Ce quil est nest rien,
ce quil parat est tout pour lui.
Je ne puis mempcher de me reprsenter, sur le visage du jeune homme dont jai parl cidevant, je ne sais quoi dimpertinent, de doucereux, daffect, qui dplat, qui rebute les gens
unis, & sur celui-ci du mien, une physionomie intressante et simple, qui montre le
contentement, la vritable srnit de lme, qui inspire lestime, la confiance? & qui semble
nattendre que lpanchement de lamiti pour donner la sienne ceux qui lapprochent. On
croit que la physionomie nest quun simple dveloppement de traits dj marqus par la
nature. Pour moi, je penserais quoutre ce dveloppement, les traits du visage dun homme
viennent insensiblement se former & prendre de la physionomie par limpression frquente
& habituelle de certaines affections de lme. Ces affections se marquent sur le visage, rien nest
plus certain; & quand elles tournent en habitude, elles y doivent laisser des impressions
durables. Voil comment je conois que la physionomie annonce le caractre, & quon peut
quelquefois juger de lun par lautre, sans aller chercher des explications mystrieuses qui
supposent des connaissances que nous navons pas.
Un enfant na que deux affections bien marques, la joie & la douleur: il rit ou il pleure; les
intermdiaires ne sont [397] rien pour lui; sans cesse il passe de lun de ces mouvements

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lautre. Cette alternative continuelle empche quils ne fassent sur son visage aucune
impression constante, & quil ne prenne de la physionomie: mais dans lge o, devenu plus
sensible, il est plus vivement, ou plus constamment affect, les impressions plus profondes
laissent des traces plus difficiles dtruire; & de ltat habituel de lme rsulte un arrangement
de traits que le tems rend ineffaables. Cependant il nest pas rare de voir des hommes changer
de physionomie diffrents ges. Jen ai vu plusieurs dans ce cas; & jai toujours trouv que
ceux que javois pu bien observer & suivre avoient aussi chang de passions habituelles. Cette
seule observation, bien confirme, me paratroit dcisive, & nest pas dplace dans un trait
dducation, o il importe dapprendre juger des mouvements de lme par les signes
extrieurs.
Je ne sais si, pour navoir pas appris imiter des manires de convention & feindre des
sentiments quil na pas, mon jeune homme sera moins aimable, ce nest pas de cela quil sagit
ici: je sais seulement quil sera plus aimant, & jai bien de la peine croire que celui qui naime
que lui puisse assez bien se dguiser pour laite autant que celui qui tire de son attachement
pour les autres un nouveau sentiment de bonheur. Mais, quant ce sentiment mme, le crois en
avoir assez dit pour guider sur ce point un lecteur raisonnable, & montrer que je ne me suis pas
contredit.
Je reviens donc ma mthode, & je dis: Quand lge critique approche, offrez aux jeunes
gens des spectacles qui [398] les retiennent, & non des spectacles qui les excitent; donnez le
change leur imagination naissante par des objets qui, loin denflammer leurs sens, en
rpriment lactivit. loignez-les des grandes villes, ou la parure & limmodestie des femmes
htent & prviennent les leons de la nature, o tout prsente leurs yeux des plaisirs quils ne
doivent connotre que quand ils sauront les choisir. Ramenez-les dans leurs premires
habitations, o la simplicite champtre laisse es passions de leur ge se dvelopper moins
rapidement; ou si leur got pour les arts les attache encore la ville, prvenez en eux, par ce
got mme dangereuse oisivet. Choisissez avec soin leurs socits, leurs occupations, leurs
plaisirs: ne leur montrez que des tableaux touchants, mais modestes, qui les remuent sans les
sduire, & qui nourrissent leur sensibilit sans mouvoir leurs sens. Songez aussi quil y a
partout quelques excs craindre, & que les passions immodres font toujours de mal quon
nen veut viter. Il ne sagit pas de faire de votre lve un garde-malade, un frre de la charit,
daffliger ses regards par des objets continuels de douleurs & de souffrances, de le promener
dinfirme en infirme, dhpital en hpital, & de la Grve aux prisons; il faut le toucher & non
lendurcit laspect des misres humaines. Longtemps frapp des mmes spectacles, on nen
sent plus les impressions; lhabitude accoutume tout; ce quon voit trop on ne limagine plus,
& ce nest que limagination qui nous fait sentir les maux dautrui: cest ainsi qu force de voir
mourir & souffrir, les prtres & les mdecins deviennent impitoyables. Que votre lve
connaisse [399] donc le sort de lhomme & les misres de ses semblables; mais quil nen soit pas
trop souvent le tmoin. Un seul objet bien choisi, & montr dans un jour convenable, lui
donnera pour un mois dattendrissement & de rflexions. Ce nest pas tant ce quil voit, que son
retour sur ce quil a vu, qui dtermine le jugement quil en porte; et limpression durable quil
reoit dun objet lui vient moins de lobjet mme que du point de vue sous lequel on le porte se
le rappeler. Cest ainsi quen mnageant les exemples, les leons, les images, vous mousserez
longtemps laiguillon des sens, & donnerez le change la nature en suivant ses propres

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directions.
A mesure quil acquiert des lumires, choisissez des ides qui sy rapportent; mesure que
nos dsirs sallument, choisissez des tableaux propres les rprimer. Un vieux militaire, qui
sest distingu par ses moeurs autant que par son courage, ma racont que, dans sa premire
jeunesse, son pre, homme de sens, mais trs dvot, voyant son temprament naissant le livrer
aux femmes, npargna rien pour le contenir; mais enfin, malgr tous ses soins, le sentant prt
lui chapper, il savisa de le mener dans un hpital de vrols, &, sans le prvenir de rien, le fit
entrer dans une salle o une troupe de ces malheureux expiaient, par un traitement effroyable,
le dsordre qui les y avoit exposs. A ce hideux aspect, qui rvoltoit la fois tous les sens, le
jeune homme faillit se trouver mal. "Va, misrable dbauch, lui dit alors le pre dun ton
vhment, suis le vil penchant qui tentrane; bientt tu seras trop heureux dtre admis dans
cette salle, [400] o, victime des plus infmes douleurs, tu forceras ton pre remercier Dieu de
ta mort. "
Ce peu de mots, joints lnergique tableau qui frappoit le jeune homme, lui firent une
impression qui ne seffaa jamais. Condamn par son tat passer sa jeunesse dans garnisons,
il aima mieux essuyer toutes les railleries de ses camarades que dimiter leur libertinage. "Jai
t homme, me dit-il, jai eu des faiblesses; mais parvenu jusqu mon ge, je nai jamais pu voir
une fille publique sans horreur." Matre, peu de discours; mais apprenez choisir les lieux, les
temps, les personnes, puis donnez toutes vos leons en exemples, & soyez sr de leur effet.
Lemploi de lenfance est peu de chose: le mal qui sy glisse nest point sans remde; & le
bien qui sy fait peut venir plus tard. Mais il nen est pas ainsi du premier ge o lhomme
commence vritablement vivre. Cet ge ne dure jamais assez pour lusage quon en doit faire,
& son importance exige une attention sans relche: voil pourquoi jinsiste sur lart de le
prolonger. Un des meilleurs prceptes de la bonne culture est de tout retarder tant quil est
possible. Rendez les progrs lents & srs; empchez que jadolescent ne devienne homme au
moment o rien ne lui reste faire pour le devenir. Tandis que le corps crot, les esprits
destins donner du baume au sang & de la force aux fibres se forment et slaborent. Si vous
leur faites prendre un cours diffrent, & que ce qui est destin perfectionner un individu serve
la formation dun autre, tous deux restent dans un tat de faiblesse, & louvrage de la nature
demeure [401] imparfait. Les oprations de lesprit se sentent leur tour de cette altration; &
lme, aussi dbile que le corps, na que des fonctions faibles & languissantes. Des membres
gros & robustes ne font ni le courage ni le gnie; & je conois que la force de lme
naccompagne pas celle du corps, quand dailleurs les organes a communication des deux
substances sont mal disposs. Mais, quelque bien disposs quils puissent tre, ils agiront
toujours faiblement, sils nont pour principe quun sang puis, appauvri, et dpourvu de cette
substance qui donne de la forces & du jeu tous les ressorts de la machine. Gnralement on
aperoit plus de vigueur dme dans les hommes dont les jeune sans ont t prservs dune
corruption prmature, que dans ceux dont le dsordre a commenc avec le pouvoir de sy
livrer; & cest sans doute une des raisons pourquoi les peuples qui ont des moeurs surpassent
ordinairement en bon sens & en courage les peuples qui nen ont pas. Ceux-ci brillent
uniquement par je ne sais quelles petites qualits dlies, quils appellent esprit, sagacit,
finesse; mais ces grandes & nobles fonctions de sagesse & de raison, qui distinguent & honorent
lhomme par de belles actions, par des vertus, par des soins vritablement utiles, ne se trouvent

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gure que dans les premiers.


Les matres se plaignent que le feu de cet ge rend la jeu indisciplinable, & je le vois: mais
nest-ce pas leur faute? Sitt quils ont laiss prendre ce feu son cours par les sens, ignorentils quon ne peut plus lui en donner un autre? Les longs & froids sermons dun pdant [402]
effaceront-ils dans lesprit de son lve limage des plaisirs quil a conus? Banniront-ils de son
coeur les dsirs qui le tourmentent? Amortiront-ils lardeur dun temprament dont il sait
lusage? Ne sirritera-t-il pas contre les obstacles qui sopposent au seul bonheur dont il ait
lide; & dans la dure loi quon lui prescrit sans pouvoir la lui faire entendre, que verra-t-il,
sinon le caprice & la haine dun homme qui cherche le tourmenter? Est-il trange quil se
mutine & le hasse son tour?
Je conois bien quen se rendant facile on peut se rendre plus supportable, et conserver une
apparente autorit. Mais le ne vois pas trop quoi sert lautorit quon ne garde sur son lve
quen fomentant les vices quelle devroit rprimer; cest comme si, pour calmer une cheval
fougueux, lcuyer le faisoit sauter dans un prcipice.
Loin que ce feu de ladolescent soit un obstacle lducation, cest lui quelle se consomme
& sachve; cest lui qui vous donne une prise sur le coeur dun jeune homme, quand il cesse
dtre moins fort que vous. Ses premires affections sont les rnes avec lesquelles vous dirigez
tous ses mouvements: il toit libre, & je le vois asservi. Tant quil naimoit rien, il ne dpendoit
que de lui-mme & de ses besoins; sitt quil aime, il dpend de ses attachements. Ainsi se
forment les premiers liens lunissent son espce. En dirigeant sur premier sensibilit
naissante, ne croyez pas quelle embrassera dabord tous les hommes, & que ce mot de genre
humain signifiera pour lui quelque chose. Non, cette sensibilit se bornera premirement ses
semblables; & ses semblables [403] ne seront point pour lui des inconnus, mais ceux avec
lesquels il a des liaisons, ceux que lhabitude lui a rendus chers ou ncessaires, ceux quil voit
videmment avoir avec lui des manires de penser & de sentir communes, ceux quil voit
exposs aux peines quil a souffertes & sensibles aux plaisirs quil a gots, ceux, en un mot, en
qui lidentit de nature plus manifeste lui donne une plus grande disposition saimer. Ce ne
sera quaprs avoir cultiv son naturel en mille manires, aprs bien des rflexions sur ses
propres sentiments & sur ceux quil observera dans les autres, quil pourra parvenir
gnraliser ses notions individuelles sous lide abstraite dhumanit, & joindre ses affections
particulires celles qui peuvent lidentifier avec son espce.
En devenant capable dattachement, il devient sensible celui des autres,* [* Lattachement
peut se passer de retour, jamais lamiti. Elle est un change, un contrat comme les autres; mais elle est le plus saint de tous. Le
mot dami na point dautre corrlatif que lui-mme. Tout homme qui nest pas lami de son ami est trs srement un fourbe;
car ce nest quen rendant ou feignant de rendre lamiti, quon peut lobtenir.] & par l mme attentif aux signes de

cet attachement. Voyez-vous quel nouvel empire vous allez acqurir sur lui? Que de chanes
vous avez mises autour de son coeur avant quil sen apert! Que ne sentira-t-il point quand,
ouvrant les yeux sur lui-mme, il verra ce que vous avez fait pour lui; quand il pourra se
comparer aux autres jeunes gens de son ge, et vous comparer aux autres gouverneurs! Je dis
quand il le verra, mais [404] gardez-vous de le lui dire; si vous le lui dites, il ne le verra plus. Si
vous exigez de lui de lobissance en retour des soins que vous lui avez rendus, il croira que
vous lavez surpris: il se dira quen feignant de lobliger gratuitement, vous avez prtendu le

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charger dune dette, & le lier par un contrat auquel il na point consenti. En vain vous ajouterez
que ce que vous exigez de lui nest que pour lui-mme: vous exigez enfin, & vous exigez en
vertu de ce que vous avez fait sans son aveu. Quand un malheureux prend largent quon feint
de lui donner, & se trouve enrl malgr lui, vous criez linjustice: ntes-vous pas plus injuste
encore de demander votre lve le prix des soin la point accepts?
Lingratitude seroit plus si les bienfaits usure toient moins connus. On aime ce qui nous
fait du bien; cest un sentiment si naturel! Lingratitude nest pas dans le coeur de lhomme,
mais lintrt y est: il y a moins dobligs ingrats que de bienfaiteurs intresss. Si vous me
vendez vos dons, je marchanderai sur le prix; mais si vous feignez de donner pour vendre
ensuite votre mot, vous usez de fraude: cest dtre gratuits qui les rend inestimables. Le coeur
ne reoit de lois que de lui-mme; en voulant lenchaner on le dgage; on lenchane en le
laissant libre.
Quand le pcheur amorce leau, le poisson vient, & reste autour de lui sans dfiance; mais
quand, pris lhameon cach sous lappt, il sent retirer la ligne, il tche de fuir. Le pcheur
est-il le bienfaiteur? lie poisson est-il [405] lingrat? Voit on jamais quun homme oubli par
son bienfaiteur loublie? Au contraire, il en parle toujours avec plaisir il ny songe point sans
attendrissement: sil trouve occasion de lui montrer par quelque service inattendu quil se
ressouvient des siens, avec quel contentement intrieur il satisfoit alors sa gratitude! Avec
quelle douce joie il se fait reconnatre! Avec quel transport il lui dit: Mon tour est venu! Voil
vraiment la voix de nature; jamais un vrai bienfoit ne fit dingrat.
Si donc la reconnaissance est un sentiment naturel, & que vous nen dtruisiez pas leffet
par votre faute, assurez-vous que votre lve, commenant a voir le prix de vos soins, y sera
sensible, pourvu que vous ne les ayez point mis vous mme prix, & quils vous donneront
dans son coeur une autorit que rien ne pourra dtruire. Mais, avant de vous tre bien assur de
cet avantage, gardez de vous lter en vous faisant valoir auprs de lui. Lui vanter vos services,
cest les lui rendre insupportables; les oublier, cest len faire souvenir jusqu ce quil soit
temps de le traiter en homme, quil ne soit jamais question de ce vous doit, mais de ce quil se
doit. Pour le rendre docile, laissez-lui toute sa libert; drobez-vous pour quil vous cherche;
levez son me au noble sentiment de la reconnaissance, en ne lui parlant jamais que de son
intrt. Je nai point voulu quon lui dt que ce quon faisoit toit pour son bien, avant quil ft
en tat de lentendre; dans ce discours il net vu que votre dpendance, & il ne vous et pris
que pour son valet. Mais maintenant quil [406] commence sentir ce que cest quaimer, il sent
aussi quel doux lien peut unir un homme ce quil aime; &, dans le zle qui vous fait occuper de
lui sans cesse, il ne voit plus lattachement dun esclave, mais laffection dun ami. Or rien na
tant de poids sur le coeur humain que la voix de lamiti bien reconnue; car on sait quelle ne
nous parle jamais que pour notre intrt. On peut: croire quun ami se trompe, mais non quil
veuille nous tromper. Quelquefois on rsiste ses conseils, mais jamais on ne les mprise.
Nous entrons enfin dans lordre moral: nous venons de faire un second pas dhomme. Si
cen toit ici le lieu, jessayerois de montrer comment des premiers mouvements du coeur
slvent les premires voix de la conscience, & comment des sentiments damour & de haine
naissent les premires notions du bien & du mal: je ferois voir que justice & bont ne sont point
seulement des mots abstraits, de purs tres moraux formes par lentendement, mais de
vritables affections de lme claire par la raison, & qui ne sont quun progrs ordonn de nos

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affections primitives; que, par la raison seule, indpendamment de la conscience, on ne peut


tablir aucune loi naturelle; & que tout le droit de la nature nest quune chimre, sil nest
fond sur un besoin naturel au coeur humain.* [* Le prcepte mme dagir avec autrui comme nous voulons
quon agisse avec nous na de vrai fondement que la conscience & le sentiment; car o est la raison prcise dagir, tant moi,
comme si jtois un autre, surtout quand je suis moralement sr de ne jamais me trouver dans le mme cas il & qui me rpondra
quen suivant bien fidlement cette maxime, jobtiendrai quon la suive de mme avec moi? Le mchant tire avantage de la
probit du juste & de sa propre injustice; il est bien aise que tout le monde soit juste, except lui. Cet accord-l, quoi quon en
dise, nest pas fort avantageux aux gens de bien. Mais quand la force dune me expansive midentifie avec mon semblable, &
que je me sens pour ainsi dire en lui, cest pour ne pas souffrir que je ne veux pas quil souffre; je mintresse lui pour lamour
de moi, & la raison du prcepte est dans la nature elle-mme qui minspire le dsir de mon bien-tre en quelque lieu que je me
sente exister. Do je conclus quil nest pas vrai que les prceptes de la loi naturelle soient fonds sur la raison seule, ils ont une
base plus solide & plus sre. Lamour des hommes driv de lamour de soi est le principe de la justice humaine. Le sommaire

Mais je songe que [407] je nai point faire ici


des traits de mtaphysique & de morale, ni des cours dtude daucune espce; il me suffit de
marquer lordre & le progrs de nos sentiments et de nos connaissances relativement notre
constitution. Dautres dmontreront peut-tre ce que je ne, fais quindiquer ici.
Mon mile nayant jusqu regard que lui-mme, le premier regard quil jette sur ses
semblables le porte se comparer avec eux; & le premier sentiment quexcite en lui cette
comparaison est de dsirer la premire place. Voil le point o lamour de soi se change en
amour-propre, & o commencent natre toutes les passions qui tiennent celle-l. Mais pour
dcider si celles de ces passions qui domineront dans son caractre seront humaines & douces,
ou cruelles et malfaisantes, si ce seront des passions de bienveillance & de commisration, ou
denvie & de convoitise, il faut savoir quelle place il se sentira parmi le [408] hommes, & quels
genres dobstacles il pourra croire avoir vaincre pour parvenir celle quil veut occuper.
Pour le guider dans cette recherche, aprs lui avoir montr les hommes par les accidents
communs lespce, il faut maintenant les lui montrer par leurs diffrences. Ici vient la mesure
de lingalit naturelle & civile, & le tableau de tout lordre social.
Il faut tudier la socit par les hommes, & les hommes par la socit: ceux qui voudront
traiter sparment la politique & la morale nentendront jamais rien aucune des deux. En
sattachant dabord aux relations primitives, on voit comment les hommes en doivent tre
affects, & quelles passions en doivent natre: on voit que cest rciproquement par le progrs
des passions que ces relations se multiplient & se resserrent. Cest moins la force des bras que la
modration des coeurs qui rend les hommes indpendants & libres. Quiconque dsire peu de
chose tient peu de gens; mais confondant toujours nos vains dsirs avec nos besoins
physiques, ceux qui ont fait de ces derniers les fondements e la socit humaine ont toujours
pris les effets pour les causes, & nont fait que sgarer dans tous leurs raisonnements.
Il y a dans ltat de nature une galit de fait relle & indestructible, parce quil est
impossible dans cet tat que la seule diffrence dhomme homme soit assez grande pour
rendre lun dpendant de lautre. Il y a dans ltat civil une galit de droit chimrique & vaine,
parce que les moyens destins la maintenir servent eux-mmes la [409] dtruire, & que la
force publique ajoute au plus fort pour opprimer le faible rompt lespce dquilibre que la
nature avoit mis entre eux.* [*Lesprit universel des lois de tous les pays est de favoriser toujours le fort contre le
de toute la morale est donn dans lEvangile par celui de la loi.]

faible, & celui qui a contre celui qui na rien: cet inconvnient est invitable & il est sans exception.]

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De cette premire contradiction dcoulent toutes celles quon remarque dans lordre civil entre
lapparence & la ralit. Toujours la multitude sera sacrifie au petit nombre, & lintrt public
lintrt particulier; toujours ces noms spcieux de justice & de subordination serviront
dinstruments la violence & darmes liniquit: do il suit que les ordres distingus qui se
prtendent utiles aux autres ne sont en effet utiles qu eux-mmes aux dpens des autres; par
o lon doit juger de la considration qui leur est due selon la justice & la raison. Reste voir si
le rang quils se sont donn est plus favorable au bonheur de ceux qui loccupent, pour savoir
quel jugement chacun de nous doit porter de son propre sort. Voil maintenant ltude qui nous
importe; mais pour la bien faire, il faut commencer par connotre humain.
Sil ne sagissoit que de montrer aux jeunes gens lhomme par son masque, on nauroit pas
besoin de le leur montrer, ils le verroient toujours de reste; mais, puisque le masque nest pas
lhomme, & quil ne faut pas que son vernis le sduise, en leur peignant les hommes, peignezles leur tels quils sont, non pas afin quils les hassent, mais afin quils les plaignent & ne leur
veuillent pas ressembler. Cest, mon gr, le [410] sentiment le mieux entendu que lhomme
puisse avoir sur son espce.
Dans cette vue, il importe ici de prendre une route oppose celle que nous avons suivie
jusqu prsent, & dinstruire plutt le jeune homme par lexprience dautrui que par la sienne.
Si les hommes le trompent, il les prendra en haine; mais si, respect deux il les voit se tromper
mutuellement, il en aura piti. Le spectacle du monde, disoit Pythagore, ressemble celui des
jeux olympiques: les uns y tiennent boutique & ne songent qu leur profit; les autres y payent
de leur personne & cherchent la gloire; dautres se contentent de voir les jeux, & ceux-ci ne sont
pas les pires.
Je voudrois quon choist tellement les socits dun jeune homme, quil penst bien de
ceux qui vivent avec lui; & quon lui apprit si bien connotre le monde, quil penst mal de tout
ce qui sy fait. Quil sache que lhomme est naturellement bon, quil le sente, quil juge de son
prochain par lui-mme; mais quil voie comment la socit dprave & pervertit les hommes;
quil trouve dans leurs prjugs la source de tous leurs vices; quil soit port estimer chaque
individu, mais quil mprise la multitude; quil voie que tous les hommes portent peu prs le
mme masque, mais quil sache aussi quil y a des visages plus beaux que le masque qui les
couvre.
Cette mthode, il faut lavouer, a ses inconvnients & nest pas facile dans la pratique; car,
sil devient observateur de trop bonne heure, si vous lexercez pier de trop prs les actions
dautrui, vous le rendrez mdisant & satirique [411] dcisif et prompt juger; il se fera un odieux
plaisir de chercher tout de sinistres interprtations, & ne voir en bien rien mme de ce qui
est bien. Il saccoutumera du moins au spectacle du vice, & voir les mchants sans horreur,
comme on saccoutume voir les malheureux sans piti. Bientt la perversit gnrale lui
servira moins de leon que dexcuse: il se dira que si lhomme est ainsi, il ne doit pas vouloir
tre autrement.
Que si vous voulez linstruire par principe & lui faire connotre avec la nature du coeur
humain lapplication des causes externes qui tournent nos penchants en vices, en le
transportant ainsi tout dun coup des objets sensibles aux objets intellectuels, vous employez
une mtaphysique quil nest point en tat de comprendre; vous retombez dans linconvnient,
vit si soigneusement jusquici, de lui donner des leons ressemblent des leons, de

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substituer dans son esprit lexprience & lautorit du matre sa propre exprience & au
progrs de sa raison.
Pour, lever fois ces deux obstacles & pour mettre le coeur humain sa porte sans risquer
de gter le sien, je voudrois lui montrer les hommes au loin, les lui montrer dans dautres tems
ou dans dautres lieux, & de sorte quil pt voir la scne sans jamais y pouvoir a voil le moment
de lhistoire; cest par elle quil lira dans les coeurs sans les leons de la philosophie; cest par
elle quil les verra, simple spectateur, sans intrt & sans passion, comme leur juge, non comme
leur complice ni comme leur accusateur.
[412] Pour connotre les hommes il faut les voir agir. Dans le monde on les entend parler; ils
montrent leurs discours & cachent leurs actions: mais dans lhistoire elles sont dvoiles, & on
les juge sur les faits. Leurs propos mme-aident les apprcier; car, comparant ce quils font
ce quils disent, on voit la fois ce quils sont & ce quils veulent paratre plus ils se dguisent,
mieux on les connat.
Malheureusement cette tude a ses dangers, ses inconvnients de plus dune espce. Il est
difficile de se mettre dans un point de vue do lon puisse juger ses semblables avec quit. Un
des grands vices de lHistoire est, quelle peint beaucoup plus les hommes par leurs mauvais
cts que par les bons: comme elle nest intressante que par les rvolutions, les catastrophes,
tant quun peuple crot et prospre dans le calme dun paisible gouvernement, elle nen dit rien;
elle ne commence en parler que quand, ne pouvant plus se suffire lui-mme, il prend part
aux affaires de ses voisins, ou les laisse prendre part aux siennes; elle ne lillustre que quand il
est dj sur son dclin: toutes nos histoires com mencent o elles devroient finir. Nous avons
fort exactement celle des peuples qui se dtruisent; ce qui nous manque est celle des peuples qui
se multiplient; ils sont assez heureux & assez sages pour quelle nait rien dire deux: & en
effet nous voyons, mme de nos jours, que les gouvernements qui se conduisent le mieux sont
ceux dont on parle le moins. Nous ne savons donc que le mal; peine le bien fait-il poque. Il
ny a que les mchants de clbres, les bons sont oublis ou tourns en ridicule: & voil
comment lhistoire, [413] ainsi que la philosophie, calomnie sans cesse le genre humain.
De plus, il sen faut bien que les faits dcrits dans lhistoire soient la peinture exacte des
mmes faits tels quils sont arrivs: ils changent de forme dans la tte de lhistorien, ils se
moulent sur ses intrts, ils prennent la teinte de ses prjugs. Qui est-ce qui sait mettre
exactement le lecteur au lieu de la scne pour voir un vnement tel quil sest pass?
Lignorance ou la partialit dguise tout. Sans altrer mme un trait historique, en tendant ou
resserrant des circonstances qui sy rapportent, que de faces diffrentes on peut lui donner!
Mettez un mme objet divers points de vue, peine paratra-t-il le mme, & pourtant rien
naura chang que loeil du spectateur. Suffit-il, pour lhonneur de la vrit, e me dire un fait
vritable en me le faisant voir tout autrement quil nest arriv? Combien de fois un arbre de
plus ou de moins, un rocher droite ou gauche, un tourbillon de poussire lev par le vent
ont dcid de lvnement dun combat sans que personne sen soit aperu! Cela empche-t-il
que lhistorien ne vous dise la cause de la dfaite ou de la victoire avec autant dassurance que
sil et t partout? Or que mimportent les faits en eux-mmes, quand la raison men reste
inconnue? & quelles leons puis-je tirer dun vnement dont jignore la vraie cause?
Lhistorien men donne une, mais il la controuv; & la critique elle-mme, art lue dont on fait
tant de bruit, nest quun e conjecturer, lart de choisir entre plusieurs mensonges celui qui

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ressemble le mieux la vrit.


[414] Navez-vous jamais lu Cloptre ou Cassandre, ou dautres livres de cette espce?
Lauteur choisit un vnement connu, puis, laccommodant ses vues, lornant de dtails de
son invention, de personnages qui nont jamais exist, & de portraits imaginaires, entasse
fictions sur fictions pour rendre sa lecture agrable je vois peu de diffrence entre ces romans &
vos histoires, si ce nest que le romancier se livre davantage sa propre imagination, & que
lhistorien sasservit plus celle dautrui: quoi jajouterai, si lon veut, que le premier se
propos un objet moral, bon ou mauvais, dont lautre ne se soucie gure.
On me dira que la fidlit de lhistoire intresse moins que la vrit des moeurs et des
caractres; pourvu que le coeur humain soit bien peint, il importe peu que les vnements
soient fidlement rapports: car, aprs tout, ajoute-t-on, que nous font des faits arrivs il y a
deux mille ans? On a raison si les portraits sont bien rendus daprs nature mais si la plupart
nont leur modle que dans limagination de lhistorien, nest-ce pas retomber dans
linconvnient que lor, vouloit fuir, et rendre lautorit des crivains ce quon veut ter celle
du matre? Si mon lve ne doit voir que des tableaux de fantaisie, jaime mieux quils soient
tracs de ma main que dune autre; ils lui seront du moins mieux appropris.
Les pires historiens pour un jeune homme sont ceux qui jugent. Les faits! les faits! & quil
juge lui-mme; cest ainsi quil apprend connotre les hommes. Si le jugement de guide sans
cesse, il ne fait que voir par loeil [415] dun autre; & quand cet oeil lui manque, il ne voit plus
rien.
Je laisse part lhistoire moderne, non seulement parce quelle na plus de physionomie &
que nos hommes se ressemblent tous, mais parce que nos historiens, uniquement attentifs
briller, ne songent qu faire des portraits fortement coloris, & qui souvent ne reprsentent
rien.* [* Voyez Davila, Guicciardini, Strada, Solis, Machiavel, & quelquefois de Thou lui-mme. Vertot est presque le seul
qui savoit peindre sans faire de portraits.] Gnralement les anciens font moins de portraits, mettent
moins desprit & plus de sens dans leurs jugements; encore y a-t-il entre eux un grand choix
faire, & il ne faut pas dabord rendre les plus judicieux, mais les plus simples. Je ne voudrois
mettre dans la main dun jeune homme ni Polybe ni Salluste; Tacite est le livre des vieillards;
les jeunes gens ne sont pas faits pour lentendre: il faut apprendre voir dans les actions
humaines les premiers traits du coeur de lhomme avant den vouloir sonder les profondeurs; il
faut savoir bien lire dans les faits avant de lire dans les maximes. La philosophie en maximes ne
convient qu lexprience. La jeunesse ne doit rien gnraliser: toute son instruction doit tre
en rgles particulires.
Thucydide est, mon gr, le vrai modle des historiens. Il rapporte les faits sans les juger;
mais il nomet aucune des circonstances propres nous en faire juger nous-mmes. Il met tout
ce quil raconte sous les yeux du [416] lecteur; loin de sinterposer entre les vnements & les
lecteurs, il se drobe; On ne croit plus lire, on croit voir. Malheureusement il parle toujours de
guerre, & lon ne voit presque dans ses rcits que la chose cru monde la moins instructive,
savoir les combats. La Retraite des Dix mille & les Commentaires de Cesar ont peu prs la
mme sagesse & le mme dfaut. Le bon Hrodote, sans portraits, sans maximes, mais coulant,
naf, plein de dtails les plus capables dintresser & de plaire, seroit peut-tre le meilleur des
historiens, si ces mmes dtails ne dgnroient souvent en simplicits puriles, plus propres

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gter le got de la jeunesse qu le former: il faut dj du discernement pour le lire. Je ne dis rien
de Tite-Live son tour viendra; mais il est politique, il est rhteur, il est tout ce qui ne convient as
cet ge.
Lhistoire en gnral est dfectueuse, en ce quelle ne tient registre que de faits sensibles &
marqus, quon peut fixer par des noms, des lieux, des dates; mais les causes lentes &
progressives de ces faits, lesquelles ne peuvent sassigner de mme, restent toujours inconnues.
On trouve souvent dans une bataille gagne ou perdue la raison dune rvolution qui, mme
avant cette bataille, toit dj devenue invitable. La guerre ne fait gure que manifester des
vnements dj dtermins par des causes morales que les historiens savent rarement voir.
Lesprit philosophique a tourn de ce ct les rflexions de plusieurs crivains de ce sicle;
mais je doute que la vrit gagne leur travail. La fureur des systmes stant [417] empare
deux tous, nul ne cherche voir les choses comme elles sont, mais comme elles saccordent
avec son systme.
Ajoutez toutes ces rflexions que lhistoire montre bien plus les actions que les hommes,
parce quelle ne saisit ceux-ci que dans certains moments choisis, dans leurs vtements de
parade; elle nexpose que lhomme public qui sest arrang pour tre vu: elle ne le suit point
dans sa maison, dans son cabinet, dans sa famille, au milieu de ses amis; elle ne le peint que
quand il reprsente: cest bien plus son habit que sa personne quelle peint.
Jaimerois mieux la lecture des vies particulires pour commencer ltude du coeur
humain; car alors lhomme a beau se drober, lhistorien le poursuit partout; il ne lui laisse
aucun moment de relche, aucun recoin pour viter loeil perant du spectateur; & cest quand
lun croit mieux se cacher, que lautre le fait mieux connatre. " Ceux, dit Montaigne, qui
crivent les vies, dautant quils samusent plus aux conseils quaux vnements, plus ce qui
part du dedans qu ce qui arrive au dehors, ceux-l me sont plus propres: voil pourquoi, en
toutes sortes, cest mon homme que Plutarque. "
Il est vrai que le gnie des hommes assembls ou des peuples est fort diffrent du caractre
de lhomme en particulier, & que ce seroit connotre trs imparfaitement e coeur humain que
de ne pas lexaminer aussi dans la multitude; mais il nest pas moins vrai quil faut commencer
par tudier lhomme pour juger les hommes, et que qui connatroit parfaitement les penchants
de chaque individu [418] pourroit prvoir tous leurs effets combins dans le corps du peuple.
Il faut encore ici recourir aux anciens par les raisons que jai dj dites, & de plus, parce que
tous les dtails familiers & bas, mais vrais & caractristiques, tant bannis du style moderne,
les hommes sont aussi pars par nos auteurs dans leurs vies prives que sur la scne du monde.
La dcence, non moins svre dans les crits que dans les actions, ne permet plus de dire en
public que ce quelle permet dy faire, &, comme on ne peut montrer les hommes que
reprsentant toujours, on ne les connat pas plus ans nos livres que sur nos thtres. On aura
beau taire et refaire cent fois la vie des rois, nous naurons plus de Sutones.* [*Un seul de nos
historiens (Duclos), qui a imit Tacite dans les grands traits, a os imiter Sutone & quelquefois transcrire Comines dans les
petits; & cela mme, qui ajoute au prix de son livre, la fait critiquer parmi nous.]

Plutarque excelle par ces mmes dtails dans lesquels nous nosons plus entrer. Il a une
grce inimitable peindre les grands hommes dans les petites choses; & il est si heureux dans le
choix de ses traits, que souvent un mot, un sourire, un geste lui suffit pour caractriser son
hros. Avec un mot plaisant Annibal rassure son arme effraye, & la fait marcher en riant la

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bataille qui lui livra lItalie; Agsilas, cheval sur un bton, me fait aimer le vainqueur du grand
roi; Csar, traversant un pauvre village & causant avec ses amis, dcle, sans y penser, le fourbe
qui disoit ne [419] vouloir qutre lgal de Pompe; Alexandre avale une mdecine & ne dit pas
un seul mot: cest le plus beau moment de sa vie; Aristide crit son propre nom sur une coquille,
& justifie ainsi son surnom; Philopoemen, le manteau bas, coupe du bois dans la cuisine de son
hte. Voil le vritable art de peindre. La physionomie ne se montre pas dans les grands traits,
ni le caractre dans les grandes actions; cest dans les bagatelles que le naturel se dcouvre. Les
choses publiques sont ou trop communes ou trop apprtes, & cest presque uniquement
celles-ci que la dignit moderne permet nos auteurs de sarrter.
Un des plus grands hommes du sicle dernier fut incontestablement M. de Turenne. On a
eu le courage de rendre sa vie intressante par de petits dtails qui le font connotre & aimer;
mais combien sest-on vu forc den supprimer qui lauroientfait connotre & aimer davantage!
Je nen citerai quun, que je tiens de bon lieu, & que Plutarque net eu garde domettre, mais
que Ramsai net eu garde dcrire quand il lauroit su.
Un jour dt quil faisoit fort chaud, le vicomte de Turenne, en petite veste blanche & en
bonnet, toit la fentre dans son antichambre: un de ses gens survient, &, tromp par
lhabillement, le prend pour un aide de cuisine avec lequel ce domestique toit familier. Il
sapproche doucement par derrire, & dune main qui ntoit pas lgre lui applique un grand
coup sur les fesses. Lhomme frapp se retourne linstant. Le valet voit en frmissant le visage
de son matre. Il se jette genoux tout perdu: Monseigneur, [420] jai cru que ctoit George. &
quand ceut t George, scrie Turenne en se frottant le derrire, il ne fallait pas frapper si fort.
Voil donc ce que vous nosez dire, misrables? Soyez donc jamais sans naturel, sans
entrailles; trempez, durcissez vos coeurs de fer dans votre vile dcence; rendez-vous
mprisables force de dignit. Mais toi, bon jeune homme qui lis ce trait, & qui sens avec
attendrissement toute la douceur dme quil montre, mme dans le premier mouvement, lis
aussi les petitesses de ce grand homme, ds quil toit question de sa naissance & de son nom.
Songe que cest le mme Turenne qui affectoit de cder partout le pas son neveu, afin quon.
vt bien que cet enfant toit le chef dune maison souveraine. Rapproche ces contrastes, aime la
nature, mprise lopinion, & connois lhomme.
Il y a bien peu de gens en tat de concevoir les effets que des lectures ainsi diriges peuvent
oprer sur lesprit tout neuf dun jeune homme. Appesantis sur des livres ds notre enfance,
accoutums lire sans penser, ce que nous lisons nous frappe dautant moins que, portant dj
dans nous-mmes les passions & les prjugs qui remplissent lhistoire & les vies des hommes,
tout ce quils font nous parat naturel, parce que nous sommes hors de la nature, & que nous
jugeons des autres par nous. Mais quon se reprsente un jeune homme lev selon mes
maximes, quon se figure mon mile, auquel dix-huit ans de soins assidus nont eu pour objet
que de conserver un jugement intgre & un coeur sain; quon se le figure, au lever de la toile,
jetant pour la premire fois les yeux sur la scne du monde, [421] ou plutt, plac derrire le
thtre, voyant les acteurs prendre & poser leurs habits, & comptant les cordes & les poulies
dont le grossier prestige abuse les yeux des spectateurs: bientt a sa premire surprise
succderont des mouvements de honte & de ddain pour son espce; il sindignera de voir ainsi
tout le genre humain, dupe de lui-mme, savilir ces jeux denfants; il saffligera de voir ses

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frres sentre-dchirer pour des rves, & se changer en btes froces pour navoir pas su se
contenter dtre hommes.
Certainement, avec les dispositions naturelles de llve, pour peu que le matre apporte de
prudence & de choix dans ses lectures, pour peu quil le mette sur la voie des rflexions quil en
doit tirer, cet exercice sera pour lui un cours pratique, meilleur srement & mieux entes les
vaines spculations dont on brouille lesprit des jeunes gens dans nos coles. Quaprs avoir
suivi les romanesques projets de Pyrrhus Cyneas lui demande quel bien rel lui procurera la
conqute du monde, dont il ne puisse jouir ds prsent sans tant de tourments; nous ne
voyons l quun bon mot qui passe. Mais mile y verra une rflexion trs sage, quil et faite le
premier, & qui ne seffacera jamais de son esprit, parce quelle ny trouve aucun prjug
contraire qui puisse en empcher limpression. Quand ensuite, en lisant la vie de cet insens, il
trouvera que tous ses grands desseins ont abouti saller faire tuer par la main dune femme, au
lieu dadmirer cet hrosme prtendu, que verra-t-il dans tous les exploits dun si grand
capitaine, dans toutes les intrigues dun si grand politique, [422] si ce nest autant de pas pour
aller chercher cette malheureuse tuile qui devoit terminer sa vie & ses projets par une mort
dshonorante?
Tous les conqurants nont pas t tus; tous les usurpateurs nont pas chou dans leurs
entreprises, plusieurs paratront heureux aux esprits prvenus des opinions vulgaires: mais
celui qui, sans sarrter aux apparences, ne juge du bonheur des hommes que par ltat de leurs
coeurs, verra leurs coeurs, verra leurs misres dans leurs succs mmes; il verra leurs dsirs &
leurs soucis rongeants stendre & saccrotre avec leur fortune; il les verra perdre haleine en
avanant, sans jamais parvenir leurs termes, il les verra semblables ces voyageurs
inexpriments qui, sengageant pour la premire fois dans les Alpes, pensent les franchir
chaque montagne, &, quand ils sont au sommet, trouvent avec dcouragement de plus hautes
montagnes au-devant deux.
Auguste, aprs avoir soumis ses concitoyens & dtruit ses rivaux, rgit durant quarante
ans le plus grand empire qui ait exist: mais tout cet immense pouvoir lempchait-il de frapper
les murs de sa tte & de remplir son vaste palais de ses cris, en redemandant Varus ses lgions
extermines? Quand il auroit vaincu tous ses ennemis, de quoi lui auroient servi ses vains
triomphes, tandis que les peines de toute espce naissoient sans cesse autour de lui, tandis que
ses plus chers amis attentoient sa vie & quil toit rduit pleurer la honte ou la mort de tous
ses proches? Linfortun voulut gouverner le monde, & ne sut pas gouverner sa maison!
Quarriva-t-il de cette ngligence? Il [423] vit prir la fleur de lge son neveu, son fils adoptif,
son gendre; son petit-fils fut rduit manger la bourre de son lit pour prolonger de quelques
heures sa misrable vie; sa fille & sa petite-fille, aprs lavoir couvert de leur infamie,
moururent lune de misre & de faim dans une le dserte, lautre en prison par la main dun
archer. Lui-mme enfin, dernier reste de sa malheureuse famille, fut rduit par sa propre
femme ne laisser aprs lui quun monstre pour lui succder. Tel fut le sort de ce matre du
monde tant clbr pour sa gloire & son bonheur. Croirai-je quun seul de ceux qui les admirent
les voult acqurir au mme prix?
Jai pris lambition pour exemple; mais le jeu de toutes les passions humaines offre de
semblables leons qui veut tudier lhistoire pour se connotre & se rendre sage aux dpens
des morts. Le tems approche o la vie dAntoine aura pour le jeune homme une instruction plus

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prochaine que celle dAuguste. mile ne se reconnatra gure dans les tranges objets qui
frapperont ses regards durant ses nouvelles tudes; mais il saura davance carter lillusion des
passions avant quelles naissent; &, voyant que de tous passions avant es tems elles ont aveugl
les hommes, il sera prvenu de la manire dont elles pourront laveugler son tour, si jamais il
sy livre.* [* Cest toujours le prjug qui fomente dans nos coeurs limptuosit des passions. Celui qui ne voit que ce qui
est, & nestime que ce quil connat, ne se passionne gure. Les erreurs de nos jugements produisent lardeur de tous nos dsirs.]

Ces leons, je le sais, lui sont mal appropries; peut-tre au besoin seront-elles tardives,
insuffisantes: mais souvenez-vous que ce ne sont point celles que jai voulu tirer de cette tude.
En la commenant, je me proposois un autre objet; & srement, si cet objet est mal rempli, ce
sera la faute du matre.
[424] Songez quaussitt que lamour-propre est dvelopp, le moi relatif se met en jeu sans
cesse, & que jamais le jeune homme nobserve les autres sans revenir sur lui-mme et se
comparer avec eux. Il sagit donc de savoir quel rang il se mettra parmi ses semblables aprs
les avoir examins. Je vois, la manire dont on fait lire lhistoire aux jeunes gens, quon les
transforme, pour ainsi dire, dans tous les personnages quils voient, quon sefforce de les faire
devenir tantt Cicron, tantt Trajan, tantt Alexandre; de les dcourager lorsquils rentrent
dans eux-mmes; de donner chacun le regret de ntre que soi. Cette mthode a certains
avantages dont je ne disconviens pas; mais, quant mon mile, sil arrive une seule fois, dans
ces parallles, quil aime mieux tre un autre que lui, cet autre, ft-il Socrate, ft-il Caton, tout
est manqu: celui qui commence se rendre tranger lui-mme ne tarde pas soublier tout
fait.
Ce ne sont point les philosophes qui connoissent le mieux les hommes; ils ne les voient
qu travers les prjugs de la philosophie; & je ne sache aucun tat o on en ait tant. Un
sauvage nous juge plus sainement que ne fait un philosophe. Celui-ci sent ses vices, sindigne
des ntres, & dit en lui-mme: Nous sommes tous mchants; lautre nous regarde sans
smouvoir, & dit: Vous tes des fous. Il a raison, car nul ne fait le mal pour le mal. Mon lve
est ce sauvage, avec cette diffrence qumile, ayant plus rflchi, plus compar dides, vu nos
erreurs Jus prs, se tient plus en garde contre lui-mme & ne juge que de ce quil connat.
[425] Ce sont nos passions qui nous irritent contre celles des autres; cest notre intrt qui
nous fait har les mchants; sils ne nous faisoient aucun mal, nous aurions pour eux plus d
piti que de haine. Le mal que nous font les mchants nous fait oublier celui quils se font euxmmes. Nous leur pardonnerions plus aisment leurs vices, si nous pouvions connotre
combien leur propre coeur les en punit. Nous sentons loffense & nous ne voyons pas le
chtiment; les avantages sont apparents, la peine est intrieure. Celui qui croit jouir du fruit de
ses vices nest pas moins tourment que sil net point russi; lobjet est chang, linquitude
est la mme; ils ont beau montrer leur fortune & cacher leur coeur, leur conduite le montre en
dpit deux: mais pour le voir, il nen faut pas avoir un semblable.
Les passions que nous partageons nous sduisent; celles qui choquent nos intrts nous
rvoltent, &, par une inconsquence qui nous vient delles, nous blmons dans les autres ce que
nous voudrions imiter. Laversion & lillusion sont invitables, quand on est forc de souffrir de
la part dautrui le mal quon feroit si lon toit sa place.
Que foudrait-il donc pour bien observer les hommes? Un grand intrt les connatre, une
grande impartialit les juger, un coeur assez sensible out concevoir toutes les passions

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humaines, & assez calme pour ne les pas prouver. Sil est dans la vie un moment favorable
cette tude, cest celui que jai choisi pour mile: plus tt ils lui eussent t trangers, plus tard
il leur et t semblable. Lopinion dont il voit le jeu na point encore acquis sur lui dempire;
les [426] passions dont il sent leffet nont point agit son coeur. Il est homme, il sintresse ses
frres; il est quitable, il juge ses pairs. Or, srement, sil les juge bien, il ne voudra tre la
place daucun deux; car le but de tous les tourments quils se donnent, tant fond sur des
prjugs quil na pas, lui parat un but en lair. Pour lui, tout ce qu il dsire est sa porte. De
qui dpendrait-il, se suffisant a lui-mme et libre de prjugs? Il a des bras, de la sant,*
[* Je crois pouvoir compter hardiment la sant & la bonne constitution au nombre des avantages acquis par son ducation, ou

de la modration, peu de besoins & de


quoi les satisfaire. Nourri dans la plus absolue libert, le plus grand des maux quil conoit est la
servitude. Il plaint ces misrables rois, esclaves de tout ce qui leur obit; il plaint ces faux sages
enchans leur vaine rputation; il plaint ces riches sots, martyrs de leur faste; il plaint ces
voluptueux de parade qui livrent leur vie entire lennui, pour paratre avoir du plaisir. Il
plaindroit lennemi qui lui feroit du mal lui-mme; car dans ses mchancets, il verroit sa
misre. Il se dirait: En se donnant le besoin de me nuire, cet homme a fait dpendre son sort du
mien.
Encore un pas & nous touchons au but. Lamour-propre est un instrument utile, mais
dangereux; souvent il blesse la main qui sen sert, & fait rarement du bien sans mal. mile, en
considrant son rang dans lespce humaine & sy voyant si heureusement plac, sera tent de
faire honneur sa raison de louvrage de la vtre, & dattribuer son mrite leffet [427] de son
bonheur. Il se dira: je suis sage, et les hommes sont fous. En les plaignant il les mprisera, en se
flicitant il sestimera davantage &, se sentant plus heureux queux, il se croira plus digne de
ltre. Voil lerreur la plus craindre, parce quelle est la plus difficile dtruire. Sil restoit
dans cet tat il auroit peu gagn tous nos soins: & sil faloit opter, je ne sais si je naimerois pas
mieux encore lillusion des prjugs que celle de lorgueil.
Les grands hommes ne sabusent point sur leur supriorit; ils la voient, la sentent, et nen
sont pas moins modestes. Plus ils ont, plus ils connoissent tout ce qui leur manque. Ils sont
moins vains de leur lvation sur nous quhumilis du sentiment de leur misre; &, dans les
biens exclusifs quils possdent, ils sont trop senss pour tirer vanit dun don quils ne se sont
pas fait. Lhomme de bien peu! tre fier de sa vertu, parce quelle est lui; mais de quoi
lhomme desprit est-il fier? Qua fait Racine, pour ntre pas Pradon? Qua fait Boileau, pour
ntre pas Cotin?
Ici cest tout autre chose encore. Restons toujours dans lordre commun. Je nai suppos
dans mon lve ni un gnie transcendant, ni un entendement bouch. Je lai choisi parmi les
esprits vulgaires pour montrer ce que peut lducation sur lhomme. Tous les cas rares sont
hors des rgles. Quand donc, en consquence de mes soins, mile prfre sa manire dtre, de
voir, de sentir, celle des autres hommes, mile a raison. Mais quand il se croit pour cela dune
nature plus excellente, & plus heureusement n queux, mile a tort: il se trompe, il faut le
dtromper, ou plutt [428] prvenir lerreur, de peur quil ne soit trop tard ensuite pour la
dtruire.
Il ny a point de folie dont on ne puisse gurir un homme qui nest pas fou, hors la vanit;
plutt au nombre des dons de la nature que son ducation lui a conservs.]

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pour celle-ci, rien nen corrige que lexprience, si toutefois quelque chose en peut corriger; sa
naissance, au moins, on peut lempcher de crotre. Nallez donc pas vous perdre en beaux
raisonnements, pour prouver ladolescent quil est homme comme les autres & sujet aux
mmes faiblesses. Faites-le lui sentir, ou jamais il ne le saura. Cest encore ici un cas dexception
mes propres rgles; cest le cas dexposer volontairement mon lve tous les accidents qui
peuvent lui prouver quil nest pas plus sage que nous. Laventure du bateleur seroit rpte en
mille manires, je laisserais aux flatteurs prendre tout leur avantage avec lui: si des tourdis
lentranaient dans quelque extravagance, je lui en laisserois courir le danger: si des filous
lattaquoient au jeu, je le leur livrerois pour en faire leur dupe;* [* Au reste, notre lve donnera peu
dans ce pige, lui que tant damusements environnent lui qui ne sennuya de sa vie, & qui sait peine quoi sert largent. Les
deux mobiles avec lesquels on conduit les enfants tant lintrt & la vanit, ces deux mmes mobiles servent aux courtisanes &
aux escrocs pour semparer deux dans la suite. Quand vous voyez exciter leur avidit par des prix, par des rcompenses, quand
vous les voyez applaudir dix ans dans un acte public au collge, vous voyez comment on leur fera laisser vingt leur bourse
dans un brelan, & leur sant dans un mauvais lieu. Il y a toujours parier que le plus savant de sa classe deviendra le plus joueur
& le plus dbauch. Or les moyens dont on nusa point dans lenfance nont point dans la jeunesse le mme abus. Mais on doit se
souvenir quici ma constante maxime est de mettre partout la chose au pis. Je cherche dabord prvenir le vice; & puis je le

je le laisserois encenser, plumer, dvaliser par eux; & quand, layant mis
sec, ils finiroient par se moquer de lui, je les remercierois encore en sa prsence des leons
quils ont bien voulu lui donner. Les seuls piges dont je le garantirois avec soin seroientc eux
des courtisans. Les seuls [429] mnagements que jaurois pour lui seroient de partager tous les
dangers que je lui laisserois courir & tous les affronts que le lui laisserois recevoir. Jendurerais
tout en silence, sans plainte, sans reproche, sans jamais lui en dire un seul mot, et soyez sr
quavec cette discrtion bien soutenue, tout ce quil maura vu souffrir pour lui fera plus
dimpression sur son coeur que ce quil aura souffert lui-mme.
Je ne puis mempcher de relever ici la fausse dignit des gouverneurs qui, pour jouer
sottement les sages, rabaissent leurs lves, affectent de les traiter toujours en enfants & de se
distinguer toujours deux dans tout ce quils leur font faire. Loin de ravaler ainsi leurs jeunes
courages, npargnez rien leur lever lme; faites en vos gaux afin quils le deviennent; &, sils
ne peuvent encore slever vous, descendez eux sans honte, sans scrupule. Songez que votre
honneur nest plus dans vous, mais dans votre lve; partagez ses fautes pour len corriger;
chargez-vous de sa honte pour leffacer; imitez ce brave Romain qui, voyant fuir son arme &
ne pouvant la rallier, se mit fuir la tte de ses soldats, en criant ils ne fuient pas, ils suivent
leur capitaine. Fut-il dshonor pour cela? Tant sen faut: en sacrifiant ainsi sa gloire, il
laugmenta. La force du devoir, la beaut de la [430] vertu entranent malgr nous nos suffrages
& renversent nos insenss prjugs. Si je recevois un soufflet en remplissant mes fonctions
auprs dmile, loin de me venger de ce soufflet, jirois partout men vanter; & je doute quil y
et dans le monde un homme assez vil* [* Je me trompais, jen ai dcouvert un: cest M. Formey.] pour ne
pas men respecter davantage.
Ce nest pas que llve doive supposer dans le matre des lumires aussi bornes que les
siennes & la mme facilit se laisser sduire. Cette opinion est bonne pour un enfant, qui, ne
sachant rien voir, rien comparer, met tout le monde sa porte, & ne donne sa confiance qu
ceux qui savent sy mettre en effet. Mais un jeune homme de lge dEmile, & aussi sens que
lui, nest plus assez sot pour prendre ainsi le change, & il ne seroit pas bon quil ce prit. La
suppose afin dy remdier.]

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confiance quil doit avoir en son gouverneur est dune autre espce: elle doit porter sur
lautorit de la raison, sur la supriorit des lumires, sur les avantages que le jeune homme est
en tat de connatre, & dont il sent lutilit pour lui. Une longue exprience la convaincu quil
est aim de son conducteur; que ce conducteur est un homme sage, clair, qui, voulant son
bonheur, sait ce qui peut le lui procurer. Il doit savoir que, pour son propre intrt, il lui
convient dcouter ses avis. Or, si le matre se laissoit tromper comme le disciple, il perdroit le
droit den exiger de la dfrence & de lui donner des leons. Encore moins llve doit-il
supposer que le matre le laisse dessein tomber dans des piges, & tend [431] des embches
sa simplicit. Que faut-il donc faire pour viter la fois ces deux inconvnients? Ce quil y a de
meilleur & de plus naturel: tre simple & vrai comme lui; lavertir des prils auxquels il
sexpose; les lui montrer clairement, sensiblement, mais sans exagration, sans humeur, sans
pdantesque talage, surtout sans lui donner vos avis pour des ordres, jusqu ce quils le soient
devenus, & que ce ton imprieux soit absolument ncessaire. Sobstine aprs cela, comme il
fera trs souvent? alors ne lui dites plus rien; laissez-le en libert, suivez-le, imitez-le, & cela
gaiement, franchement; livrez-vous, amusez-vous autant que lui, sil est possible. Si les
consquences deviennent trop fortes, vous tes toujours l pour les arrter; & cependant
combien le jeune homme, tmoin de votre prvoyance & de votre complaisance, ne doit-il pas
tre la fois frapp de lune & touch de lautre! Toutes ses fautes sont autant de liens, quil
vous fournit pour le retenir au besoin. Or, ce qui fait ici le plus grand art du matre, cest
damener les occasions & de diriger les exhortations de manire quil sache davance quand le
jeune homme cdera, et quand il sobstinera, afin de lenvironner partout des leons de
lexprience, sans jamais. lexposer de trop grands dangers.
Avertissez-le de ses fautes avant quil y tombe: quand il y est tomb, ne les lui reprochez
point; vous ne feriez quenflammer & mutiner son amour-propre. Une leon qui rvolte ne
profite pas. je ne connois rien de plus inepte que ce mot: vous lavois bien dit. Le meilleur
moyen de faire quil se souvienne de ce quon lui a dit est de [432] paratre lavoir oubli. Tout au
contraire, quand vous le verrez honteux de ne vous avoir pas cru, effacez doucement cette
humiliation par de bonnes paroles. Il saffectionnera srement vous en voyant que vous vous
oubliez pour lui, et quau lieu dachever de lcraser, vous le consolez. Mais si son chagrin
vous ajoutez des reproches, il vous prendra en haine, & se fera une loi de ne vous plus couter,
comme pour vous prouver quil ne pense pas comme vous sur limportance de vos avis.
Le tour de vos consolations peut encore tre pour lui une instruction dautant plus utile
quil ne sen dfiera pas. En lui disant, je suppose, que mille autres font les mmes fautes, vous
le mettez loin de son compte; vous le corrigez en ne paraissant que le plaindre: car, pour celui
qui croit valoir mieux que les autres hommes, cest une excuse bien mortifiante que de se
consoler par leur exemple; cest concevoir que le plus quil peut prtendre est quils ne valent
pas mieux que lui.
Le tems des fautes est celui des fables. En censurant le coupable sous un masque tranger,
on linstruit sans loffenser; & il comprend alors que lapologue nest pas un mensonge, par la
vrit dont il se fait lapplication. Lenfant quon n a jamais tromp par des louanges nentend
rien la fable que jai ci-devant examine, mais ltourdi qui vient dtre la dupe dun flatteur
conoit merveille que le corbeau ntoit quun sot. Ainsi, dun fait il tire une maxime; &
lexprience quil et bientt oublie se grave, au moyen de la fable, dans son jugement. Il ny a

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point [433] de connaissance morale quon ne puisse acqurir par lexprience dautrui ou par la
sienne. Dans les cas o cette exprience est dangereuse, au lieu de la faire soi-mme, on tire sa
leon de lhistoire. Quand lpreuve est sans consquence, il est bon que le jeune homme y reste
expos; puis, au moyen de lapologue, on rdige en maximes les cas particuliers qui lui sont
connus.
Je nentends pas pourtant que ces maximes doivent tre dveloppes, ni mme nonces.
Rien nest si vain, si mai entendu, que la morale par laquelle on termine la plupart des fables;
comme si cette morale ntoit pas ou ne devoit pas tre tendue dans la fable mme, de manire
la rendre sensible au lecteur! Pourquoi donc, en ajoutant cette morale la fin, lui ter le
plaisir de la trouver de son chef? Le talent dinstruire est de faire que le disciple se plaise
linstruction. Or, pour quil sy plaise, il ne faut pas que son esprit reste tellement: passif tout
ce que vous lui dites, quil nait absolument rien faire pour vous entendre. Il faut que lamour
propre du matre laisse toujours quelque prise au sien; il faut quil se puisse dire: je conois, je
pntre, jagis, je minstruis. Une des choses qui rendent ennuyeux le Pantalon de la comdie
italienne, est le soin quil prend dinterprter au parterre des platises quon nentend dj que
trop. Je ne veux point quun gouverneur soit Pantalon, encore moins un auteur. Il faut toujours
se faire entendre; mais il ne faut pas toujours tout dire: celui qui dit tout dit peu de choses, car
la fin on ne lcoute plus. Que signifient ces quatre vers que La Fontaine ajoute la fable de la
grenouille qui [434] senfle? A-t-il peur quon ne lait pas compris? A-t-il besoin, ce grand
peintre, dcrire les, noms au-dessous des objets quil peint? Loin de gnraliser par l sa
morale, il la particularise, il la restreint en quelque sorte aux exemples cits, & empche quon
ne lapplique dautres. Je voudrois quavant de mettre les fables de cet auteur inimitable entre
les mains dun jeune homme, on en retrancht toutes ces conclusions par lesquelles il prend la
peine dexpliquer ce quil vient de dire aussi clairement quagrablement. Si votre lve
nentend la fable qu laide de lexplication, soyez sr quil ne lentendra pas mme ainsi.
Il importeroit encore de donner ces fables un ordre plus didactique & plus conforme aux
progrs des sentiments & des lumires cru jeune adolescent. Conoit-on rien de moins
raisonnable que daller suivre exactement lordre numrique du livre, sans gard au besoin ni
loccasion? Dabord le corbeau, puis la cigale,* [* Il faut encore appliquer ici la correction de M. Formey. Cest
la cigale, puis le corbeau, etc.] puis la grenouille, puis les deux mulets, etc. Jai sur le coeur ces deux
mulets, parce que je me souviens davoir vu un enfant lev pour la finance, & quon
tourdissoit de lemploi quil alloit remplir, lire cette fable, lapprendre, la dire, la redire cent &
cent fois, sans en tirer jamais la moindre objection contre le mtier auquel il toit destin. Non
seulement je nai jamais vu denfants faire aucune application solide des fables quils
apprenaient, mais je nai jamais vu que personne se soucit de leur faire faire cette application.
Le prtexte de cette tude est [435] linstruction morale; mais le vritable objet de la mre & de
lenfant nest que doccuper de lui toute une compagnie, tandis quil rcite ses fables; aussi les
oublie-t-il toutes en grandissant, lorsquil nest plus question de les rciter, mais den profiter.
Encore une fois, il nappartient quaux hommes de sinstruire dans les fables; & voici pour
Emile le tems de commencer.
Je montre de loin, car je ne veux pas non plus tout dire, les routes qui dtournent de la
bonne, afin quon apprenne les viter. je crois quen suivant celle que jai marque, votre lve

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achtera la connoissance des hommes & de soi-mme au meilleur march quil est possible; que
vous le mettrez au point de contempler les jeux de la fortune sans envier le sort de ses favoris,
& dtre content de lui sans se croire plus sage que les autres. Vous avez aussi commenc le
rendre acteur pour le rendre spectateur: il faut achever; car du parterre on voit les objets tels
quils paraissent, mais de la scne on les voit tels quils sont. Pour embrasser le tout, il faut se
mettre dans le point de vue; il faut approcher pour voir les dtails. Mais quel titre un jeune
homme entrera-t-il dans les affaires du monde? Quel droit a-t-il dtre initi dans ces mystres
tnbreux? Des intrigues de plaisir bornent les intrts de son ge; il ne dispose encore que de
lui-mme; cest comme sil ne disposoit de rien. Lhomme est la plus vile des marchandises, &,
parmi nos importants droits de proprit, celui de la personne est toujours le moindre de tous.
Quand je vois que, dans lge de la plus grande activit, lon borne les jeunes gens ds
tudes purement [436] spculatives, & quaprs, sans la moindre exprience, ils sont tout dun
coup jets dans le monde & dans les affaires, je trouve quon ne choque pas moins la raison que
la nature, & je ne suis plus surpris que si peu e gens sachent se conduire. Par quel bizarre tour
desprit nous apprend-on tant de choses inutiles, tandis que lart dagir est compt pour rien?
On prtend nous former pour la socit, & lon nous instruit comme si chacun de nous devait
passer sa vie penser seul dans sa cellule, ou traiter des sujets en lair avec des indiffrents.
Vous croyez apprendre vivre vos enfants, en leur enseignant certaines contorsions du corps
& certaines formules de paroles qui ne signifient rien. Moi aussi, jai appris vivre mon
mile; car je lui ai appris vivre avec lui-mme, &, de plus, savoir gagner son pain. Mais ce
nest pas assez. Pour vivre dans le monde, il faut savoir traiter avec les hommes, il faut
connotre les instruments qui donnent prise sur eux; il faut calculer laction & raction de
lintrt particulier dans la socit civile, & prvoir si juste les vnements, quon soit rarement
tromp dans ses entreprises, ou quon ait du moins toujours pris les meilleurs moyens pour
russir. Les lois ne permettent pas aux jeunes gens de faire leurs propres affaires, & de disposer
de leur propre bien: mais que leur serviroient ces prcautions, si, jusqu lge prescrit, ils ne
pouvoient acqurir aucune exprience? Ils nauroient rien gagne dattendre, & seroient tout
aussi neufs vingt-cinq ans qu quinze. Sans doute il faut empcher quun jeune homme,
aveugl par son ignorance, ou tromp pas ses passions, ne se fasse du mal [437] lui-mme;
mais tout ge il est permis dtre bienfaisant, tout ge on peut protger, sous la direction
dun homme sage, les malheureux qui n ont besoin que dappui.

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Les nourrices, les mres sattachent aux enfants par les soins quelles leur rendent;
lexercice des vertus sociales forte au fond des coeurs lamour de lhumanit: cest en faisant le
bien quon devient bon; je ne connois point de pratique plus sre. Occupez votre lve toutes
les bonnes actions qui sont sa porte; que lintrt des indigents soit toujours le sien; qu il ne
les assiste pas seulement de sa bourse, mais de ses soins; quil les serve, quil les protge, quil
leur consacre sa personne et son temps; quil se fasse leur homme daffaires: il ne remplira de sa
vie un si noble emploi. Combien dopprims, quon net jamais couts, obtiendront justice,
quand il la demandera pour eux avec cette intrpide fermet que donne lexercice de la vertu;
quand il forcera les portes des grands & des riches, quand il ira, sil le faut, jusqu au pied du
trne faire entendre la voix des infortuns, qui tous les abords sont ferms par leur misre, &
que la crainte dtre punis des maux quon leur fait empche mme doser sen plaindre!
Mais ferons-nous dmile un chevalier errant, un redresseur de torts, un paladin? Ira-t-il
singrer dans les affaires, publiques, faire le sage & le dfenseur des lois chez les grands, chez
les magistrats, chez le prince, faire le solliciteur chez les juges & lavocat dans les tribunaux? Je
ne sais rien de tout cela. Les noms badins & ridicules ne changent rien la nature des choses. Il
fera tout ce quil [438] sait tre utile & bon. Il ne fera rien de plus, & il sait que rien nest utile &
bon pour lui de ce qui ne convient pas a son age; il sait que son premier devoir est envers luimme; que les jeunes gens doivent se dfier deux, tre circonspects dans leur conduite,
respectueux devant les gens plus gs, retenus & discrets parler sans sujet, modestes dans les
choses indiffrentes, mais hardis bien faire, et courageux dire la vrit. Tels toient ces
illustres Romains qui, avant dtre admis dans les charges, passoient leur jeunesse poursuivre
le crime & dfendre linnocence, sans autre intrt que celui de sinstruire en servant la justice
et protgeant les bonnes moeurs.
mile naime ni le bruit ni les querelles, non seulement entre les hommes,* [* Mais si on lui
cherche querelle lui-mme, comment se conduira? je rponds quil naura jamais de querelle, quil ne sy prtera jamais assez
pour en avoir. Mais enfin, poursuivra t-on, qui est-ce qui est labri dun soufflet ou dun dmenti de la part dun brutal, dun
ivrogne, ou dun brave coquin, qui, pour avoir le plaisir de tuer son homme, commence par le dshonorer? Cest autre chose; il
ne faut point que lhonneur des citoyens ni leur vie soit la merci dun brutal, dun ivrogne, ou dun brave coquin; & lon ne
peut pas plus se prserver dun pareil accident que de la chute dune tuile. Un soufflet & un dmenti reus & endurs ont des
effets civils que nulle sagesse ne peut prvenir, & dont nul tribunal ne peut venger loffens. Linsuffisance des lois lui rend
donc en cela son indpendance; il est alors seul magistrat, seul juge entre loffenseur & lui; il est seul interprte et ministre de la
loi naturelle; il se doit justice & peut seul se la rendre, & il ny a sur la terre nul gouvernement assez insens pour le punir de se
ltre faite en pareil cas. je ne dis pas quil doive saller battre; cest une extravagance; je dis quil se doit justice, & quil en est le
seul dispensateur. Sans tant de vains dits contre les duels, si jtois souverain, rponds quil ny auroit jamais ni soufflet ni
dmenti donn dans mes Etats, & cela par un moyen fort simple dont les tribunaux ne se mleroient point. Quoi quil en soit,
Emile sait en pareil cas la justice quil se doit lui-mme, & lexemple quil doit la sret des gens dhonneur. Il ne dpend pas
de lhomme le plus ferme dempcher quon ne linsulte, mais il dpend de lui dempcher quon ne se vante longtemps de

pas mme entre les animaux. Il nexcita jamais deux chiens se battre; jamais il ne
fit poursuivre un chat par un chien. Cet esprit de paix est un effet de son ducation, qui nayant
point foment [439] lamour-propre & la haute opinion de lui-mme, la dtourn de chercher
ses dans la domination & dans le malheur dautrui. Il quand il voit souffrir; cest un sentiment
naturel. Ce qui fait quun jeune homme sendurcit & se complat voir tourmenter un tre
sensible, cest quand un retour de vanit le fait se regarder comme exempt des mmes peines
lavoir insult.]

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par sa sagesse ou par sa supriorit. Celui quon a garanti de ce tour desprit ne sauroit tomber
dans le vice qui en est louvrage. mile aime donc la paix. Limage du bonheur le flatte, & quand
il eut contribuer le produire, cest un moyen de plus de re partager. je nai pas suppos quen
voyant des malheureux il nauroit pour eux que cette piti strile & cruelle qui se contente de
plaindre les maux quelle peut gurir. Sa bienfaisance active lui donne bientt des lumires
quavec un coeur plus dur il net point acquises, ou quil et acquises beaucoup plus tard. Sil
voit rgner la discorde entre ses camarades, il cherche les rconcilier; sil voit des affligs, il
sinforme du sujet de leurs peines; sil voit deux hommes se har, il veut [440] connotre la cause
de leur inimiti; sil voit un opprim gmir des vexations du puissant & du riche, il cherche de
quelles manuvres se couvrent ces vexations; &, dans lintrt quil prend tous les
misrables, les moyens de finir leurs maux ne sont jamais indiffrents pour lui. Quavons-nous
donc faire pour tirer parti de ces dispositions dune manire convenable son age? De rgler
ses soins & ses connaissances, & demployer son zle les augmenter.
Je ne me lasse point de le redire: mettez toutes les leons des jeunes gens en actions plutt
quen discours; quils napprennent rien dans les livres de ce que lexprience peut leur
enseigner. Quel extravagant projet de les exercer parler, sans sujet de rien dire; de croire leur
faire sentir, sur les bancs dun collge, lnergie du langage des passions & toute la force de lart
de persuader, sans intrt de rien persuader personne! Tous les prceptes de la rhtorique ne
semblent quun pur verbiage quiconque nen sent pas lusage pour son profit. Quimporte
un colier de savoir comment sy prit Annibal pour dterminer ses soldats passer les Alpes?
Si, au lieu de ces magnifiques harangues, vous lui disiez comment il doit sy prendre pour
porter son prfet lui donner cong, soyez sr quil seroit plus attentif a vos rgles.
Si je voulois enseigner la rhtorique un jeune homme dont toutes les passions fussent
dj dveloppes, je lui prsenterois sans cesse des objets propres flatter ses passions, &
jexaminerois avec lui quel langage il doit tenir aux autres hommes pour les engager favoriser
ses dsirs. Mais mon [441] mile nest pas dans une situation si avantageuse lart oratoire;
born presque au seul ncessaire physique, il a moins besoin des autres que les autres nont
besoin de lui; & nayant rien leur demander pour lui-mme, ce quil veut leur persuader ne le
touche pas dassez prs pour lmouvoir excessivement. Il suit de l quen gnral il doit avoir
un langage simple & peu figur. Il parle ordinairement au propre & seulement pour tre
entendu. Il est peu sentencieux, parce quil na pas appris gnraliser ses ides: il a peu
dimages, parce quil est rarement passionn.
Ce nest pas pourtant quil soit tout fait flegmatique & froid; ni son ge, ni ses moeurs, ni
ses gots ne le permettent: dans le feu de ladolescence, les esprits vivifiants, retenus, &
cohobs dans son sang, portent son jeune coeur une chaleur qui brille dans ses regards, quon
sent dans ses discours, quon voit dans ses actions. Son langage a pris de laccent, & quelquefois
de la vhmence. Le noble sentiment qui linspire lui donne de la force & de llvation: pntr
du tendre amour de lhumanit, il transmet en parlant les mouvements de son me; sa
gnreuse franchise a je ne sais quoi de plus enchanteur que lartificieuse loquence des autres;
ou plutt lui seul est vritablement loquent, puisquil na qu montrer ce quil sent pour le
communiquer ceux qui lcoutent.
Plus jy pense, plus je trouve quen mettant ainsi la bienfaisance en action & tirant de nos
bons ou mauvais succs des rflexions sur leurs causes, il y a peu de connaissances utiles quon

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ne puisse cultiver dans lesprit dun jeune homme, et quavec tout le vrai savoir quon peut
acqurir dans les [442] collges, il acquerra de plus une science plus importante encore, qui est,
lapplication de cet acquis aux usages de la vie. Il nest as possible que, prenant tant dintrt
ses semblables, i napprenne de bonne heure peser & apprcier leurs actions, leurs gots,
leurs plaisirs, & donner en gnral une plus juste valeur ce qui peut contribuer ou nuire au
bonheur des hommes, que ceux qui, ne sintressant personne, ne font jamais rien pour
autrui. Ceux qui ne traitent jamais que leurs propres affaires se passionnent trop pour juger
sainement des choses. Rapportant tout eux seuls, et rglant sur leur seul intrt les ides du
bien & du mal, ils se remplissent lesprit de mille prjugs ridicules, & dans tout ce qui porte
atteinte leur moindre avantage, ils voient aussitt le bouleversement de tout lunivers.
tendons lamour-propre sur les autres tres, nous le transformerons en vertu, & il ny a
point de coeur dhomme dans lequel cette vertu nait sa racine. Moins lobjet de nos soins tient
immdiatement nous-mmes, moins lillusion de lintrt particulier est craindre; plus on
gnralise cet intrt, plus il devient quitable; et lamour du genre humain nest autre chose en
nous que lamour de la justice. Voulons-nous donc qumile aime la vrit, voulons-nous quil
la connaisse; dans les affaires tenons-le toujours loin de lui. Plus ses soins seront consacrs au
bonheur dautrui, plus ils seront clairs & sages, & moins il se trompera sur ce qui est bien ou
mal; mais ne souffrons jamais en lui de prfrence aveugle, fonde uniquement sur des
acceptions de personnes ou sur dinjustes prventions. Et pourquoi [443] nuirait-il lun pour
servir lautre? Peu lui importe qui tombe un plus grand bonheur en partage, pourvu quil
concoure au plus grand bonheur de tous: cest l le premier intrt du sage aprs lintrt priv;
car chacun est partie de son espce & non dun autre individu.
Pour empcher la piti de dgnrer en faiblesse, il faut donc la gnraliser et ltendre sur
tout le genre humain. Alors on ne sy livre quautant quelle est daccord avec la justice, parce
que, de toutes les vertus, la justice est celle qui concourt le plus au bien commun des hommes. Il
faut par raison, par amour pour nous, avoir piti de notre espce encore plus que de notre
prochain; & cest une trs grande cruaut envers les hommes que la piti pour les mchants.
Au reste, il faut se souvenir que tous ces moyens, par lesquels je jette ainsi mon lve hors
de lui-mme, ont cependant toujours un rapport direct lui, puisque non seulement il en
rsulte une jouissance intrieure, mais quen le rendant bienfaisant au profit des autres, je
travaille sa propre instruction.
Jai dabord donn les moyens, & maintenant jen montre leffet. Quelles grandes vues je
vois sarranger peu peu dans sa tte! Quels sentiments sublimes touffent dans son coeur le
germe des petites passions! Quelle nettet de judiciaire, quelle justesse de raison je vois se
former en lui de ses penchants cultivs, de lexprience qui concentre les voeux dune me
grande dans ltroite orne des possibles, & fait quun homme suprieur aux autres, ne pouvant
les lever [444] sa mesure, sait sabaisser la leur! Les vrais principes du juste, les vrais
modles du beau, tous les rapports moraux des tres, toutes les ides de lordre, se gravent dans
son entendement; il voit la place de chaque chose & la cause len carte: il voit ce qui peut faire
le bien & ce qui lempche. Sans avoir prouve les passions humaines, il connat leurs illusions
& leur jeu.
Javance, attir par la force des choses, mais sans men imposer sur les jugements des

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lecteurs. Depuis longtemps ils me voient dans le pays des chimres; moi, je les vois toujours
dans le pays des prjugs. En mcartant si fort des opinions vulgaires, je ne cesse de les avoir
prsentes a mon esprit: je les examine, je les mdite, non pour les suivre ni pour les fuir, mais
pour les peser la balance du raisonnement. Toutes les fois quil me force mcarter delles,
instruit par lexprience, je me tiens dj pour dit quils ne mimiteront pas je sais que,
sobstinant nimaginer possible ce quils voient, ils prendront le jeune homme que je figure
pour un tre imaginaire & fantastique, parce quil diffre de ceux auxquels ils le comparent;
sans songer quil faut bien quil en diffre, puisque, lev tout diffremment, affect de
sentiments tout contraires, instruit tout autrement queux il seroit beaucoup plus surprenant
quil leur ressemblt que dtre tel que je le suppose. Ce nest pas lhomme de lhomme, cest
homme de la nature. Assurment il doit tre fort tranger leurs yeux.
En commenant cet ouvrage, je ne supposois rien que tout le monde ne pt observer ainsi
que moi, parce quil [445] est un point, savoir, la naissance de lhomme, duquel nous partons
tous galement: mais plus nous avanons, moi pour cultiver la nature, & vous pour la dpraver,
plus nous nous loignons les uns des autres. Mon lve, six ans, diffroit peu des vtres, que
vous naviez pas encore eu le temps de dfigurer; maintenant ils nont plus rien de semblable; &
lge de lhomme fait, dont il approche, doit le montrer sous une forme absolument diffrente,
si je nai pas perdu tous mes soins. La quantit dacquis est peut-tre assez gale de part &
dautre; mais les choses acquises ne se ressemblent point. Vous tes tonns de trouver lun
des sentiments sublimes dont les autres nont pas le moindre germe; mais considrez aussi que
ceux-ci sont dj tous philosophes & thologiens, avant quEmile sache seulement ce que cest
que philosophie & quil ait mme entendu parler de Dieu.
Si donc on venoit me dire: Rien de ce que vous supposez nexiste; les jeunes gens ne sont
point faits ainsi; ils ont telle ou telle passion; ils font ceci ou cela: cest comme si lon niait que
jamais poirier ft un grand arbre, parce quon nen voit que de nains dans nos jardines.
Je prie ces juges, si prompts a censure, de considrer que ce quils disent l, je le sais tout
aussi bien queux que jy ai probablement rflchi plus longtemps, & que, nayant nul intrt
leur en imposer, jai droit dexiger quils se donnent au moins le tems de chercher en quoi je me
trompe. Quils examinent bien la constitution de lhomme, quils suivent les premiers
dveloppements du coeur dans telle ou telle circonstance, afin de voir combien un individu
peut diffrer [446] dun autre par la force de lducation; quensuite ils comparent la mienne aux
effets que je lui donne; & qu ils disent en quoi jai mal raisonn: je naurai rien rpondre.
Ce qui me rend plus affirmatif, &, je crois, plus excusable de ltre, cest quau lieu de me
livrer lesprit de systme, je donne le moins quil est possible au raisonnement & ne me fie
qu lobservation. Je ne me fonde point sur ce que jai imagin, mais sur ce que jai vu. Il est vrai
que je nai pas renferm mes expriences dans lenceinte des murs dune ville ni dans un seul
ordre d e gens; mais, aprs avoir compare tout autant de rangs & de peuples que len ai pu voir
dans une vie passe a les observer, jai retranche comme artificiel ce qui tait dun peuple & non
pas dun autre, dun tat & non pas dun autre, & nai regarde comme appartenant
incontestablement lhomme, que ce qui toit commun tous, quelque ge, dans quelque
rang, & dans quelque nation que ce ft.
Or, si, selon cette mthode, vous suivez ds lenfance un jeune homme qui naura point
reu de forme particulire, & qui tiendra le moins quil est possible lautorit & lopinion

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dautrui, a qui de mon lve ou des vtres, pensez-vous quil ressemblera le plus? Voil, ce me
semble, la question quil faut rsoudre pour savoir si je me suis gar.
Lhomme ne commence pas aisment penser, mais sitt quil commence, il ne cesse plus.
Quiconque a pens pensera toujours, & lentendement une fois exerc la rflexion ne peut
plus rester en repos. On pourroit donc croire que jen fais trop ou trop peu, que lesprit humain
nest point naturellement si prompt souvrir, [447] & quaprs lui avoir donn des facilits
quil na pas, je le tiens trop longtemps inscrit dans un cercle dides quil doit avoir franchi.
Mais considrez premirement que, voulant former lhomme de la nature, il ne sagit pas
pour cela den faire un sauvage & de le relguer au fond des bois; mais quenferm dans le
tourbillon social, il suffit quil ne sy laisse entraner ni par les passions ni par les opinions des
hommes; quil voie par ses yeux, quil sente par son coeur; quaucune autorit ne le gouverne,
hors celle de sa propre raison. Dans cette position, il est clair que la multitude dobjets qui le
frappent, les frquents sentiments dont il est affect, les divers moyens de pourvoir ses
besoins rels, doivent lui donner beaucoup dides quil nauroit jamais eues, ou quil et
acquises plus lentement. Le progrs naturel lesprit est acclr, mais non renvers. Le mme
homme qui doit rester stupide dans les forts doit devenir raisonnable et sens dans les villes,
quand il y sera simple spectateur. Rien nest plus propre rendre sage que les folies quon voit
sans les partager; & celui mme qui les partage sinstruit encore, pourvu quil nen soit: pas la
dupe & quil ny porte pas lerreur de ceux qui les font.
Considrez aussi que borns par nos facults aux choses sensibles, nous noffrons presque
aucune prise aux notions abstraites de la philosophie & aux ides purement intellectuelles.
Pour y atteindre il faut, ou nous dgager du corps auquel nous sommes si fortement attachs,
ou faire dobjet en objet un progrs graduel et lent, ou enfin franchir [448] rapidement &
presque dun saut lintervalle par un pas de gant dont lenfance nest pas capable, & pour
lequel il faut mme aux hommes bien des chelons faits exprs pour eux. La premire ide
abstraite est le premier de ces chelons; mais jai bien de la peine voir comment on savise de
les construire.
LEtre incomprhensible qui embrasse tout, qui donne le mouvement au monde et forme
tout le systme des tres, nest ni visible nos yeux, ni palpable nos mains; il chappe tous
nos sens: louvrage se montre, mais louvrier se cache. Ce nest pas une petite affaire de
connotre enfin quil existe, & quand nous sommes parvenus l, quand nous nous demandons:
quel est-il? o est-il? notre esprit se confond, sgare, & nous ne savons plus que penser.
Locke veut quon commence par ltude des esprits, & quon passe ensuite celle des corps.
Cette mthode est celle de la superstition, des prjugs, de lerreur: ce nest point celle de la
raison, ni mme de la nature bien ordonne; cest se boucher les yeux pour apprendre voir. Il
faut avoir longtemps tudi les corps pour se faire une vritable notion des esprits, &
souponner quils existent. Lordre contraire ne sert qua tablir le matrialisme.
Puisque nos sens sont les premiers instruments de nos connaissances, les tres corporels &
sensibles sont les seuls dont nous ayons immdiatement lide. Ce mot esprit na aucun sens
pour quiconque na pas philosoph. Un esprit nest quun corps pour le peuple & pour les
enfants. Nimaginent-ils pas des esprits qui crient, qui parlent, qui battent, qui [449] font du
bruit? Or on mavouera que des esprits qui ont des bras & des langues ressemblent beaucoup

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des corps. Voil pourquoi tous les peuples du monde, sans excepter les juifs, se sont fait des
dieux corporels. Nous-mmes, avec nos termes dEsprit, de Trinit, de Personnes, sommes
pour la plupart de vrais anthropomorphites. Javoue quon nous apprend dire que Dieu est
partout: mais nous croyons aussi que lair est partout, au moins dans notre atmosphre; & le
mot esprit, dans son origine, ne signifie lui-mme que souffle & vent. Sitt quon accoutume les
gens dire des mots sans les entendre, il est facile aprs cela de leur faire dire tout ce quon veut.
Le sentiment de notre action sur les autres corps a d dabord nous faire croire que, quand
ils agissoient sur nous, ctoit dune manire semblable celle dont nous agissons sur eux. Ainsi
lhomme a commenc par animer tous les tres dont il sentoit laction. Se sentant moins fort de
leur plupart de ces tres, faute de connatre les bornes de leur puissance, il la suppose
illimite, & il en fit des dieux aussitt quil en fit des corps. Durant les premiers ges, les
hommes, effrays de tout, nont rien vu de mort dans la nature. Lide de la matire na pas t
moins lente se former en eux que celle de lesprit, puisque cette premire ide est une
abstraction elle-mme. Ils ont ainsi rempli lunivers de dieux sensibles. Les astres, les vents, les
montagnes, les fleuves, les arbres, les villes, les maisons mme, tout avoit son me, son dieu, sa
vie. Les marmousets de Laban, les manitous des sauvages, les ftiches des Ngres, tous les [450]
ouvrages de la nature et des hommes ont t les premires divinits des mortels; le
polythisme a t leur premire religion, lidoltrie leur premier culte. Ils nont pu reconnatre
un seul Dieu que quand, gnralisant de plus en plus leurs ides, ils ont t en tat de remonter
une premire cause, de runir le systme total des tres sous une seule ide, & de donner un
sens au mot substance, lequel est au fond la plus grande des abstractions. Tout enfant qui croit
en Dieu est donc ncessairement idoltre, ou du moins anthropomorphite; & quand une fois
limagination a vu Dieu, il est bien rare que lentendement le conoive. Voil prcisment
lerreur o mne lordre de Locke.
Parvenu, je ne sais comment, lide abstraite de la substance, on voit que, pour admettre
une substance unique, il lui faudroit supposer des qualits incompatibles qui sexcluent
mutuellement, telles que la pense & ltendue dont lune est essentiellement divisible, & dont
lautre exclut toute divisibilit. On conoit dailleurs que la pense, ou si lon veut le sentiment,
est une qualit primitive et insparable de la substance laquelle elle appartient; quil en est de
mme de ltendue par rapport sa substance. Do lon conclut que les tres qui perdent une
de ces qualits perdent la substance laquelle elle appartient, que par consquent la mort nest
quune sparation de substances, & que les tres o ces deux qualits sont runies sont
composs de deux substances auxquelles ces deux qualits appartiennent.
Or considrez maintenant quelle distance reste encore entre la notion des deux substances
& celle de la nature [451] divine; entre lide incomprhensible de laction de notre me sur
notre corps & lide de laction de Dieu sur tous les tres. Les ides de cration, dannihilation,
dubiquit, dternit, de toute-puissance, celle des attributs divins, toutes ces ides quil
appartient si peu dhommes de voir aussi confuses & aussi obscures quelles le sont, & qui
nont rien dobscur pour le peuple, parce quil ny comprend rien du tout, comment se prs
enteront-elles dans toute leur force, cest--dire dans toute leur obscurit, de jeunes esprits
encore occupes aux premires oprations des sens & qui ne conoivent que ce quils touchent?
Cest en vain que les abmes de linfini sont ouverts tout autour de nous; un enfant nen sait
point tre pouvante; ses faibles yeux nen peuvent sonder la profondeur. Tout est infini pour

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les enfants; ils ne savent mettre de bornes rien; non quils fassent la mesure fort longue, mais
parce quils ont lentendement court. Jai mme remarqu quils mettent linfini moins au del
quen de des dimensions qui leur sont connues. Ils estimeront un espace immense bien plus
par leurs pieds que par leurs yeux; il ne stendra pas pour eux plus loin quils ne pourront voir,
mais plus loin quils ne pourront aller. Si on leur parle de la puissance de Dieu, ils lestimeront
presque aussi fort que leur pre. En toute chose, leur connoissance tant pour eux la mesure des
possibles, ils jugent ce quon leur dit toujours moindre que ce quils savent. Tels sont les
jugements naturels lignorance & la faiblesse desprit. Ajax et craint de se mesurer avec
Achille, & dfie Jupiter au combat, parce quil connat Achille & ne connat pas Jupiter. Un
paysan suisse qui se croyoit [452] le plus riche des nommes, & qui lon tchoit dexpliquer ce
que ctoit quun roi, demandoit dun air fier si le roi pourrait bien avoir cent vaches la
montagne.
Je prvois combien de lecteurs seront surpris de me voir suivre tout le premier ge de mon
lve sans lui parler de religion. A quinze ans il ne savoit surpris sil avait une me, & peut-tre
dix-huit nest-il pas encore tems quil lapprenne; car, sil lapprend plus tt quil ne faut, il
court risque de ne le savoir jamais.
Si javois peindre la stupidit fcheuse, je peindrois un pdant enseignant le catchisme
des enfants; si je voulois rendre un enfant fou, je lobligerais dexpliquer ce quil dit en disant
son catchisme. On mobjectera que la plupart des dogmes du Christianisme tant des mystres
attendre que lesprit humain soit capable de les concevoir ce nest pas attendre que lenfant soit
homme, cest attendre que lhomme ne soit plus. A cela je rponds premirement quil y a des
mystres qu il est non seulement impossible a lhomme de concevoir, mais de croire, & que je
ne vois pas ce quon gagne les enseigner aux enfants, si ce nest de leur apprendre mentir de
bonne heure. Je dis de plus que, pour admettre les mystres, il faut comprendre au moins quils
sont incomprhensibles; & les enfants ne sont pas mme capables de cette conception-l. Pour
lge o tout est mystre, il ny a pas de mystres proprement dits.
Il faut croire en Dieu pour tre sauv. Ce dogme mal entendu est le principe de la
sanguinaire [453] intolrance, & la cause de toutes ces vaines instructions qui portent le coup
mortel la raison humaine en laccoutumant se payer de mots. Sans doute il ny a pas un
moment perdre pour mriter le salut ternel: mais si, pour lobtenir, il suffit de rpter
certaines paroles, le ne vois pas ce qui nous empche de peupler le ciel de sansonnets & de pies,
tout aussi bien que denfants.
Lobligation de croire en suppose la possibilit. Le philosophe qui ne croit pas a tort, parce
quil use mal de la raison quil a cultive, & quil est en tat dentendre les vrits quil rejette.
Mais lenfant qui professe la religion chrtienne, que croit-il? ce qu conoit; & il conoit si
peu ce quon lui fait dire, que si vous lui dites le contraire, il ladoptera tout aussi volontiers. La
foi des enfants & de beaucoup dhommes est une affaire de gographie. Seront-ils rcompenss
dtre ns Rome plutt qu la Mecque? On dit lun que Mahomet est le prophte de Dieu, &
il dit que Mahomet est le prophte de Dieu; on dit lautre que Mahomet est un fourbe, & il dit
que Mahomet est un fourbe. Chacun des deux et affirm ce quaffirme lautre, sils se fussent
trouvs transposs. Peut-on partir de deux dispositions si semblables pour envoyer lun en
paradis, lautre en enfer? Quand un enfant dit quil croit en Dieu, ce nest pas en Dieu quil
croit, cest Pierre ou a Jacques qui lui disent quil y a quelque chose quon appelle Dieu; & il le

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croit la manire dEuripide:


[454] O Jupiter! car de toi rien sinon, Je ne connois seulement que le nom.*

[* PLUTARQUE,

Trait de lAmour, traduction dAmyot. Cest ainsi que commenoit dabord la tragdie de Mnalippe; mais les clameurs du
peuple dAthnes forcrent Euripide changer ce commencement]

Nous tenons que nul enfant mort avant lge de raison ne sera priv du bonheur ternel;
les catholiques croient la mme chose de tous les enfants qui ont reu le baptme, quoiqu ils
naient jamais entendu parler de Dieu. Il y a donc des cas o lon peut tre sauv sans croire en
Dieu, & ces cas ont lieu, soit dans lenfance, soit dans la dmence, quand lesprit humain est
incapable des oprations ncessaires pour reconnatre la Divinit. Toute la diffrence que je
vois ici entre vous & moi est que vous prtendez que les enfants ont sept ans cette capacit, et
que je ne la leur accorde pas mme quinze. Que jaie tort ou raison, il ne sagit pas ici dun
article de foi, mais dune simple observation dhistoire naturelle.
Par le mme principe, il est clair que tel homme, parvenu jusqu la vieillesse sans croire
en Dieu, ne sera pas pour cela priv de sa prsence dans lautre vie si son aveuglement na pas
t volontaire; & je dis quil ne lest pas toujours. Vous en convenez pour les insenss quune
maladie prive de leurs facults spirituelles, mais non de leur qualit dhomme, ni par
consquent du droit aux bienfaits de leur Crateur. Pourquoi donc nen pas convenir pour ceux
qui, squestres de toute socit des leur enfance, auroient[455] men une vie absolument
sauvage, prives des hommes?* [* Sur ltat naturel de lesprit humain & sur la lenteur de ses progrs, voyez la
premire partie du Discours sur lingalit.] Car il est dune impossibilit dmontre quun pareil sauvage
put jamais lever ses rflexions jusqu la connaissance du vrai Dieu. La raison nous dit quun
homme nest punissable que par les fautes de sa volont, & quune ignorance invincible ne lui
sauroit tre impute a crime. Dou il suit que, devant la justice ternelle, tout homme qui
croirait, sil avoit des lumires ncessaires, est rput croire, & quil ny aura dincrdules punis
que ceux dont le coeur se ferme a la vrit.
Gardons-nous dannoncer la vrit ceux qui ne sont as en tat de lentendre, car cest
vouloir y substituer lerreur. Il vaudroit mieux navoir aucune ide de la Divinit que den avoir
des ides basses, fantastiques, injurieuses, indignes delle; cest un moindre mal de la
mconnatre que de loutrager. Jaimerois mieux, dit le bon Plutarque, quon crt quil ny a
point de Plutarque au monde, que si lon disoit que Plutarque est injuste, envieux, jaloux, & si
tyran, quil exige plus quil ne laisse le pouvoir de faire.
Le grand mal des images difformes de la divinit quon trace dans lesprit des enfants est
quelles y restent toute leur vie, & quils ne conoivent plus, tant hommes, dautre Dieu que
celui des enfants. Jai vu en Suisse une bonne & pieuse mre de famille tellement convaincue de
cette maxime, quelle ne voulut point instruire son fils de la religion dans le [456] premier ge,
de peur que, content de cette instruction grossire, il nen ngliget une meilleure a lage de
raison. Cet enfant nentendoit jamais parler de Dieu quavec recueillement & rvrence, &, sitt
quil en vouloit parler lui-mme, on lui imposoit silence, comme sur un sujet trop sublime &
trop grand pour lui. Cette rserve excitoit sa curiosit, & son amour-propre aspiroit au moment
de connotre ce mystre quon lui cachoit avec tant de soin. Moins on lui parloit de Dieu, moins
on souffroit quil en parlt lui-mme, et plus il sen occupoit: cet enfant voyoit Dieu partout. &
ce que je craindrois de cet air de mystre indiscrtement affect, seroit quen allumant trop

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limagination dun jeune homme on naltrt sa tte, & quenfin lon nen ft un fanatique, au
lieu den faire un croyant.
Mais ne craignons rien de semblable pour mon mile, qui, refusant constamment son
attention tout ce qui est au-dessus de sa porte, coute avec la lus profonde indiffrence les
choses quil nentend pas. Il y en a tant sur lesquelles il est habitu dire: Cela nest pas de mon
ressort, quune de plus ne lembarrasse gure; et, quand il commence sinquiter de ces
grandes questions, ce nest pas pour les avoir entendu proposer, mais cest quand le progrs
naturel de ses lumires porte ses recherches de ce ct-l.
Nous avons vu par quel chemin lesprit humain cultiv sapproche de ces mystres; & je
conviendrai volontiers quil ny parvient naturellement, au sein de la socit mme que dans
un ge plus avanc. Mais comme il y a dans la mme socit des causes invitables par
lesquelles le progrs [457] des passions est acclr, si lon nacclroit de mme ce progrs des
lumires qui servent rgler ces passions, cest alors quon sortiroit vritablement de lordre de
la nature, & que lquilibre seroit rompu. Quand on nest pas matre de modrer un
dveloppement trop rapide, il faut mener avec la mme rapidit ceux qui doivent y
correspondre; en sorte que lordre ne soit point interverti, que ce qui doit marcher ensemble ne
soit point spar, & que lhomme, tout entier tous les moments de sa vie, ne soit pas tel
point par une de ses facults, & tel autre point par les autres.
Quelle difficult je vois slever ici! difficult dautant plus grande quelle est moins dans
les choses que dans la pusillanimit de ceux qui nosent la rsoudre: commenons, au moins,
par oser la proposer. Un enfant doit tre lev dans la religion de son pre; on lui prouve
toujours trs bien que cette religion, telle quelle soit, est la seule vritable: que toutes les autres
ne sont quextravagance & absurdit. La force des arguments dpend absolument, sur ce point,
du pays o lon les propose. Quun Turc, qui trouve le Christianisme si ridicule
Constantinople, aille voir comment on trouve le Mahomtisme Paris; cest surtout en
manire de religion que lopinion triomphe. Mais nous qui prtendons secouer son joug en
toute chose, nous qui ne voulons rien donner lautorit, nous qui ne voulons rien enseigner
notre mile quil ne pt apprendre de lui-mme par tout pays, dans, quelle religion llveronsnous? quelle secte aggrgerons-nous lhomme de la Nature? La rponse est fort simple, ce me
semble; nous ne laggrgerons ni celle-ci ni [458] celle-l, mais nous le mettrons en tat de
choisir celle o le meilleur usage de sa raison doit le conduire.
Incedo per ignes Suppositos cineri doloso.
Nimporte: le zle & la bonne foi mont jusquici tenu lieu de prudence: jespre que ces
garants ne mabandonneront point au besoin. Lecteurs, ne craignez pas de moi des prcautions
indignes dun ami de la vrit: je noublierai jamais ma devise; mais il mest trop permis de me
dfier de mes jugements. Au lieu de vous dire ici de mon chef ce que je pense, je vous dirai ce
que pensoit un homme qui valoit mieux que moi. Je garantis la vrit des faits qui vont tre
rapports, ils sont rellement arrivs lauteur u papier que je vais transcrire: cest vous de
voir si lon peut en tirer des rflexions utiles sur le sujet dont il sagit. Je ne vous propose point

Jean-Jacques Rousseau, VOLUME 4. Emile ou de l'ducation, tome premier, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 4, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.

le sentiment dun autre ou le mien pour rgle; je vous loffre examiner.

[Fin du premier Volume.]

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