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Prodavinci | Amartya Sen: El capitalismo ms all de la crisis

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Amartya Sen: El capitalismo ms all de la crisis

El Capitalismo ms all de la crisis Por Amartya Sen 1. El 2008 fue un ao de crisis. Primero, una crisis de alimentos que afect especialmente a los consumidores de menos recursos en frica. Junto con ella, vimos un aumento rcord en los precios del petrleo, amenazando a los pases importadores de petrleo. Finalmente, el hundimiento de la economa global, cuya cada fue bastante abrupta y que contina con una velocidad escalofriante. Parece probable que en el ao 2009 la cada se intensifique de manera aguda e incluso muchos economistas pronostican una depresin a gran escala, quizs tan vasta como la de los aos 30. Aunque muchas fortunas importantes se han reducido abruptamente, los ms afectados son los que ya estaban en las peores condiciones. La pregunta que ahora surge con mayor fuerza se refiere a la naturaleza del capitalismo y sobre si ste debe cambiar. Algunos defensores del capitalismo irrestricto se resisten al cambio y estn convencidos que al capitalismo se le achacan demasiadas culpas en relacin a los problemas econmicos a corto plazo - problemas que le atribuyen a diversas causas como mal gobierno (por ejemplo de la administracin Bush), mal comportamiento de algunos individuos (o lo que John McCain describi durante la campaa presidencial como "la avaricia de Wall Street"). Sin embargo, otros piensan que realmente existen graves defectos en la organizacin econmica actual y desean reformarla, buscando un enfoque alternativo denominado cada vez con mayor frecuencia, el "nuevo capitalismo". La idea de un nuevo capitalismo y un viejo capitalismo jug un papel energizante en el simposio "Un Nuevo Mundo, un Nuevo Capitalismo" que se celebr en Pars, en enero de este ao, organizado por el presidente francs Nicolas Sarkozy y el ex-primer ministro britnico Tony Blair, donde las presentaciones de ambos fueron muy elocuentes sobre la necesidad de este cambio. La Canciller alemana Angela Merkel coincidi con ellos al hablar sobre una idea ya propuesta por Alemania, el "mercado social", hasta ahora limitada por una mezcla de polticas destinadas a lograr consenso, como posible anteproyecto para el nuevo capitalismo (aunque, en esta crisis, a Alemania no le ha ido mejor que a otras economas de mercado). Las ideas sobre cambiar la organizacin de la sociedad a largo plazo obviamente son necesarias, pero se deben considerar aparte de las estrategias para manejar la crisis inmediata. Yo separara tres preguntas, de las muchas que se podran plantear. Primero, realmente necesitamos algn tipo de "nuevo capitalismo" en lugar de un sistema econmico que no sea monoltico, que haga uso de una serie de instituciones seleccionadas pragmticamente y que se base en valores sociales que podamos defender con tica? Para, aplicando el otro trmino utilizado en Pars, un "nuevo" mundo, debemos buscar un nuevo capitalismo que tome una forma distinta? La segunda pregunta se refiere al tipo de economa que se necesita hoy, especialmente a la luz de la crisis actual. Cmo se pueden evaluar lo que tanto ensean y defienden los economistas acadmicos como gua para las polticas econmicas, incluyendo el resurgimiento del pensamiento keynesiano en los ltimos meses, cuando la crisis se ha ido agudizando?

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De manera ms particular, que nos dice la crisis econmica actual sobre las instituciones y prioridades que debemos buscar? Tercero, adems de buscar una forma de evaluar mejor los cambios a largo plazo que se necesitan, debemos pensar -y pensar rpido- en cmo salir de esta crisis con el menor dao posible. 2. Cules son las caractersticas especficas que hacen que un sistema sea indudablemente capitalista, sea viejo o nuevo? Si se debe reformar el sistema econmico capitalista actual, qu implicara el resultado final de un nuevo capitalismo, ms que otra cosa? Aparentemente, generalmente se asume que depender de los mercados para las transacciones econmicas es condicin necesaria para identificar a una economa como capitalista. De manera similar, la dependencia de la motivacin al lucro y de la recompensa a los logros individuales en base a la propiedad privada se considera como una caracterstica arquetpica del capitalismo. Sin embargo, si estos son requisitos necesarios, los sistemas econmicos que tenemos actualmente en Europa y Amrica, por ejemplo, son genuinamente capitalistas? Desde hace algn tiempo, todos los pases ricos del mundo -tanto los de Europa como los Estado Unidos, Canad, Japn, Singapur, Corea del Sur, Australia y otros- dependen de transacciones y otros pagos que ocurren mayormente fuera de los mercados; incluyendo beneficios por desempleo, pensiones pblicas y otros elementos de seguridad social, adems de la educacin, servicios de atencin mdica y otra amplia variedad de servicios que se brindan en base a mecanismos que no son los de mercado. Los derechos econmicos relacionados con esos servicios no se basan ni en la propiedad privada, ni en los derechos de propiedad. Adems, para su propio funcionamiento, la economa de mercado no slo depende de maximizar utilidades, tambin depende de una amplia gama de actividades; como por ejemplo, mantener la seguridad y brindar servicios pblicos, muchas de las cuales han llevado a la gente mucho ms all que una economa guiada por el lucro. El desempeo encomiable del llamado sistema capitalista, donde las cosas avanzaron, en base a un conjunto de instituciones - entre las que se pueden mencionar la educacin, atencin mdica y transporte masivo financiados por el sector pblico - fue mucho ms all de una economa de mercado guiada por la maximizacin de las utilidades y por los derechos personales confinados a la propiedad privada. Lo anterior lleva implcita una pregunta ms bsica: si el capitalismo es un trmino que realmente tiene un uso particular hoy en da. De hecho, la idea del capitalismo tuvo un importante papel en la historia, pero puede que su utilidad ya est bastante desgastada. Por ejemplo, los trabajos pioneros de Adam Smith en el siglo XVIII demostraron la utilidad y dinamismo de la economa de mercado, y porqu -y especialmente cmo- funcionaba ese dinamismo. La investigacin de Smith ofreci un diagnostico esclarecedor sobre el funcionamiento del mercado, justo cuando ese dinamismo emerga con gran fuerza. El aporte de "La Riqueza de las Naciones (The Wealth of Nations)" publicado en 1776, en lo que se refiere a comprender lo que luego se llam capitalismo fue monumental. Smith demostr cmo la liberacin del comercio puede muchas veces ser de gran utilidad para generar prosperidad econmica a travs de la especializacin en la produccin y la divisin del trabajo y para lograr un buen uso de las economas a escala. Estas lecciones se mantienen profundamente relevantes, incluso hoy en da (es interesante observar que el impresionante y sofisticado trabajo analtico sobre el comercio internacional que le vali el ltimo Premio Nobel en economa a Paul Krugman estaba estrechamente relacionado con las opiniones, de gran alcance, planteadas por Smith hace ms de 230 aos). Los anlisis econmicos que siguieron a esas primeras exposiciones sobre los mercados y el uso del capital en el siglo XVIII tuvieron xito al establecer el sistema de mercado en el ncleo de las corrientes econmicas. Sin embargo, mientras se aclaraban y explicaban los aportes positivos del capitalismo a travs de los procesos de mercado, sus aspectos negativos tambin se hacan evidentes, muchas veces para los mismos analistas. Aunque un grupo de crticos socialistas, muy especialmente Karl Marx, de manera muy convincente, se dedic a censurar y finalmente a tratar de suplantar el capitalismo. Las enormes limitaciones que conlleva el depender exclusivamente de la economa de mercado y de la motivacin al lucro resultaban bastante obvias incluso para Adam Smith. De hecho, los primeros defensores del uso de los mercados, incluyendo a Smith, no consideraron al mecanismo de mercado como un actor independiente por excelencia, ni que todo lo que se necesitaba era la motivacin del lucro. No se puede negar que la gente busca comerciar por su propio inters (no se necesita otra cosa que el propio inters, como indica la clebre frase de Smith explicando porqu los panaderos, cerveceros, carniceros y consumidores buscan comerciar); aunque en realidad, una economa puede operar de manera efectiva solamente en base a confianza entre las distintas partes. Cuando las actividades de negocio, incluyendo las que llevan a cabo los bancos y otras instituciones financieras, generan confianza y la gente sabe que van a hacer lo que prometen, las relaciones entre prestamistas y prestatarios pueden desarrollarse sin problemas y brindndose apoyo mutuamente. Como indic Adam Smith: "Cuando la gente de cualquier pas en particular tiene la confianza en el futuro, la probidad y la prudencia de un banquero privado, como para cree que siempre estar listo para pagar, al primer requerimiento, sus pagars tal como se puede presumir que se haga en cualquier momento; esos pagars llegarn a tener el mismo valor que las monedas de oro y plata, debido a la confianza que se puede tener, en todo momento, en ellos". Smith tambin explica porqu a veces esto no se logra y me atrevo a sugerir que no encontrara nada especialmente desconcertante en las dificultades que enfrentan hoy da los negocios y los bancos debido al miedo y desconfianza generalizados que mantienen los mercados crediticios congelados e impiden una expansin coordinada del crdito. En este contexto, tambin vale la pena mencionar, especialmente porque el "estado benefactor" aflor mucho despus de la poca de Smith,

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que sus diversos escritos destacan en forma muy significativa su enorme inters -y preocupacin- sobre el destino de los pobres y menos favorecidos. La falla ms inmediata del mecanismo de mercado radica en las cosas que deja sin hacer. El anlisis econmico de Smith va mucho ms all de dejar todo en las invisibles manos del mecanismo de mercado. No slo fue un defensor del rol del estado en proporcionar servicios pblicos como la educacin y mitigar la pobreza (mientras exiga mayores libertades para los indigentes que las que otorgaban las Leyes para los Pobres de su poca que reciban ese beneficio), tambin reflej una profunda preocupacin por la desigualdad y la pobreza que puedan subsistir en una economa de mercado exitosa. La falta de claridad al establecer la diferencia entre la necesidad y la suficiencia del mercado es responsable de ciertos equvocos, de parte de muchos que se proclaman sus seguidores, sobre la evaluacin del mecanismo de mercado que hace Smith. Por ejemplo, la forma en que Smith defiende el mercado de los alimentos y sus crticas a las restricciones del estado al comercio privado de alimentos y granos se han interpretado, muchas veces, como un sealamiento respecto a que cualquier interferencia del estado en los mercados necesariamente generara ms hambre y privaciones. Pero la defensa del comercio privado que plantea Smith solamente se dedica a refutar la creencia de que interrumpir el comercio de alimentos reducira el azote del hambre. Esto de ninguna manera niega la necesidad de que el estado acte para suplementar las operaciones del mercado creando empleo y generando ingresos (por ejemplo, a travs de programas de trabajo). Si el desempleo llegase a aumentar drsticamente debido a malas circunstancias econmicas o malas polticas pblicas, el mercado, por s mismo, no podra recrear los ingresos de todos lo que se han quedado sin trabajo. Ese nuevo desempleado, escribe Smith, "se morira de hambre, o se vera impulsado a buscar su subsistencia ya sea pidiendo limosna, o quizs perpetrando las mayores atrocidades," y la "necesidad, el hambre y la mortandad" prevaleceran de inmediato..." Smith rechaza la intervencin que excluye al mercado, mas no las intervenciones que lo incluyen y al mismo tiempo aspiran a lograr las cosas importantes que el mercado deja sin hacer. Smith nunca us el trmino "capitalismo" (al menos hasta donde he podido investigar), aunque tambin sera muy difcil derivar de sus trabajos alguna teora que argumente en favor de la suficiencia de las fuerzas del mercado o la necesidad de aceptar el dominio del capital. En "La Riqueza de las Naciones (The Wealth of Nations)" habla de la importancia de los valores ms amplios que van ms all de las utilidades, pero es en su primer libro, "La Teora de los Sentimientos Morales (The Theory of Moral Sentiments)" publicado exactamente hace un cuarto de milenio, en 1759, donde investiga extensamente sobre la gran necesidad de las acciones basadas en valores que vayan mucho ms all del afn de lucro. Al mismo tiempo escribe que la "prudencia" es "de todas las virtudes la que resulta ms til al individuo", para luego plantear que "la humanidad, justicia, generosidad y espritu pblico son las cualidades ms tiles para otros". Smith percibe los mercados y el capital como haciendo el bien dentro de su propia esfera; pero piensa que primero, necesitan el apoyo de otras instituciones -incluyendo servicios pblicos y escuelas- y valores distintos al puro afn de lucro, y segundo, necesitan restricciones y correccin de parte de otras instituciones -por ejemplo, regulaciones financieras bien proyectadas y la ayuda del estado para los pobres- para evitar inestabilidad, desigualdad, e injusticia. Si quisiramos buscar un nuevo enfoque para la organizacin de las actividades econmicas que incluya una seleccin pragmtica de diversos servicios pblicos y regulaciones bien pensadas, ms bien nos estaramos acercando y no alejando de la agenda que define Smith para la reforma; ya que defenda el capitalismo, al igual que lo criticaba. 3. En la historia, el capitalismo no emerge hasta que los nuevos ordenamientos legales y prcticas econmicas protegen los derechos de propiedad y establecen economas en base a una propiedad que se puede trabajar. El intercambio comercial no se poda llevar efectivamente a cabo hasta que la moralidad de los negocios no convirtiera el comportamiento contractual en algo sustentable y barato, eliminando la necesidad de estar demandando constantemente a los contratistas que incumplieran, por ejemplo. La inversin en negocios productivos no poda florecer hasta no lograr moderar las recompensas ms altas producto de la corrupcin. El capitalismo orientado al lucro siempre se aprovecha del apoyo de otros valores institucionales. En los ltimos aos, cada vez es ms difcil rastrear las obligaciones y responsabilidades, tanto morales como legales, relacionadas con las transacciones, gracias al rpido desarrollo de los mercados secundarios que tienen que ver con derivados y otros instrumentos financieros. Ahora, un prestamista intermediario subprime que hace recomendaciones engaosas a un prestatario incitndolo a asumir riesgos poco aconsejables, puede traspasar los activos financieros a terceros - que no tienen que ver con la transaccin original. La responsabilidad en la gestin se ha visto gravemente minada, haciendo que la necesidad de supervisin y regulacin sea mucho mayor. No obstante, durante ese mismo perodo el rol supervisor del gobierno de Estados Unidos en particular se ha visto limitado drsticamente debido a la creencia -cada vez ms fuerte- de que la economa de mercado tiene una naturaleza auto-regulatoria. Precisamente, al crecer la necesidad de vigilancia por parte del estado, merm la vigilancia necesaria. El resultado fue un desastre pendiente por suceder, que finalmente sucedi el ao pasado y sin duda contribuy en gran medida a la crisis financiera que mortifica hoy en da al mundo. La regulacin insuficiente de las actividades financieras conlleva implicaciones no slo para las prcticas ilcitas, sino que tambin genera tendencias a la sobre-especulacin que, como plante Adam Smith, hace que muchos seres humanos se aferren a su incesante bsqueda de lucro. Smith califica a quienes promocionan el riesgo excesivo en la bsqueda de lucro como "derrochadores y proyectistas" que viene a ser una buena descripcin de los emisores de las hipotecas subprime en los ltimos aos. Por ejemplo, al discutir leyes contra la usura, Smith deseaba una regulacin del estado para proteger a los ciudadanos de los "derrochadores y proyectistas" que promocionan los prstamos cuestionables: "Que haran que una gran parte del capital del pas se mantuviera fuera de las manos de quienes probablemente lo usaran en la forma provechosa y ventajosa, pasndolo a quienes tienen mayor probabilidad de desperdiciarlo y destruirlo".

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La fe implcita en la capacidad de la economa de mercado para auto-corregirse, en gran medida responsable de la eliminacin de regulaciones ya establecidas en Estados Unidos, tendi a ignorar las actividades de los derrochadores y proyectistas de una manera que hubiera impresionado a Adam Smith. En parte, la crisis econmica actual se gener a causa de una enorme sobreestimacin de la sabidura de los procesos de mercado y ahora la crisis se ve exacerbada por la ansiedad y falta de confianza en los mercados financieros y los negocios en general, patentes en la reaccin del mercado ante la secuencia de planes de estmulo, incluyendo el plan de $787 miles de millones firmado como ley en febrero por la nueva administracin de Obama. Da la casualidad que ya Smith haba identificado estos problemas en el siglo XVIII, aunque quienes han estado en el poder durante los ltimos aos, especialmente en Estados Unidos, los hayan descuidado mientras estaban muy ocupados citando a Adam Smith en apoyo de un mercado sin restricciones. 4. A Adam Smith se le ha citado mucho ltimamente, aunque quizs no se le haya ledo tanto, por otra parte y ms recientemente se ha visto un marcado resurgimiento de John Maynard Keynes. Sin duda, la cada acumulada que observamos en este momento, que nos lleva a bordear cada vez ms cerca una depresin, muestra claras caractersticas keynesianas; la reduccin en los ingresos de un grupo de personas les lleva a reducir sus compras, lo que a su vez reduce an ms los ingresos de otras personas. Sin embargo, Keynes puede ser nuestro salvador slo hasta un lmite, es necesario ver ms all para comprender la crisis actual. Un economista cuya relevancia actual se reconoce mucho menos es la del rival de Keynes, Arthur Cecil Pigou quien, al igual que Keynes se encontraba en Cambridge y en el mismo Kings College, y en la misma poca. Pigou se ocup mucho ms de la sicologa econmica que Keynes y de las maneras como poda influenciar los ciclos de negocios y agudizar y agravar una recesin econmica que nos pudiese llevar a una depresin (de hecho tal como vemos hoy). En parte, Pigou atribuye las fluctuaciones econmicas a "causas sicolgicas" que consisten en: "variaciones en el estado de nimo de las personas cuyas acciones controlan la industria, que se reflejan en errores por demasiado optimismo o demasiado pesimismo en sus proyecciones de negocios." Es difcil ignorar el hecho que hoy en da, adems de los efectos keynesianos de la declinacin reforzada recprocamente, estamos sin duda en presencia de "errores por... demasiado pesimismo". Pigou se centra bsicamente en la necesidad de descongelar el mercado crediticio cuando la economa est en las garras de un pesimismo excesivo: "As pues, siendo otras cosas iguales, la ocurrencia de fracasos en los negocios se ver efectivamente ms o menos generalizada segn (si) los crditos de los bancos, ante la crisis de demanda, se puedan obtener con mayor o menos facilidad)". A pesar de las enormes inyecciones de liquidez fresca a las economas de Amrica y Europa, bsicamente proveniente de los gobiernos, hasta ahora los bancos e instituciones financieras mantienen su poca disposicin a descongelar el mercado crediticio. Otros negocios tambin siguen fracasando, en parte por la reducida demanda (el proceso "multiplicador" keynesiano), pero tambin por miedo a que haya an menos demanda en el futuro, en un clima de desesperanza generalizada (el proceso de pesimismo infeccioso pigoviano). Uno de los problemas que debe enfrentar la administracin de Obama es que el colapso sicolgico amplifica varias veces la crisis real que surgi de los malos manejos financieros y otras trasgresiones. Las medidas que se discuten ahora en Washington y en otras partes con el fin de regenerar el mercado crediticio incluyen rescates (bailouts) - bajo firmes requerimientos de que las instituciones financieras subsidiadas realmente otorguen prstamos- compra de activos txicos por parte del gobierno, seguros contra la imposibilidad de pagar prstamos y nacionalizacin de la banca. (sta ltima da mucho miedo a los conservadores, al igual que el control privado sobre el dinero pblico entregado a los bancos inquieta a la gente preocupada por la responsabilidad de gestin). A la fecha, hasta donde sugiere la dbil respuesta observada en los mercados ante las medidas de la administracin, cada una de estas polticas se deba parcialmente evaluar por su impacto en la sicologa del comercio y el consumidor especialmente en Amrica. 5. El contraste entre Pigou y Keynes resulta tambin pertinente por otra razn. Mientras Keynes se ocup mucho del problema de cmo aumentar la sumatoria de ingresos, se dedic menos a analizar los problemas relativos a la distribucin desigual de la riqueza y del bienestar social. En contraste, Pigou no slo escribi el clsico estudio sobre la economa de la asistencia social, sino que tambin fue un pionero al medir la desigualdad econmica como un importante indicador para la evaluacin y las polticas econmicas. Como el sufrimiento de las personas de menores recursos en cada economa -y en el mundo- exige urgente atencin, la cooperacin entre los negocios y el gobierno no se puede limitar a una expansin econmica coordinada mutuamente. Existe la necesidad crtica de poner especial atencin a los sectores menos favorecidos de la sociedad al planificar la respuesta a la crisis actual, y de ir ms all de las medidas planteadas para generar una expansin econmica en general. Las familias amenazadas por el desempleo, la falta de cuidados mdicos y la marginalidad econmica y social han llevado un golpe particularmente fuerte. Las limitaciones de la economa keynesiana para solucionar sus problemas exigen que se les tome mucho ms en cuenta. Keynes necesita complementarse en un tercer aspecto, en lo que se refiere a su relativo descuido de los servicios sociales - de hecho, incluso Otto von Bismarck se ocup ms de este tema que Keynes. El hecho que la economa de mercado puede ser particularmente inadecuada cuando se trata de brindar bienes pblicos (como educacin y atencin mdica) ya lo han discutido varios de los economistas lderes de nuestro tiempo, incluyendo a Paul Samuelson y Kenneth Arrow. (Pigou tambin dio su aporte en este tema al hacer nfasis en los "efectos externos" de la transacciones de mercado, donde las ganancias y prdidas no se quedan exclusivamente a los compradores y vendedores). Esto, por supuesto, es un asunto a largo plazo, vale la pena resaltar adems que la dentellada de la cada puede ser mucho ms feroz cuando la atencin mdica, especialmente, no se puede garantizar a todos.

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Por ejemplo, a falta de un servicio nacional de atencin mdica, cada puesto de trabajo perdido genera mayor exclusin de los cuidados mdicos bsicos, debido a la prdida de ingresos o la prdida de seguro mdico privado que ofreca el empleo. Estados Unidos en este momento tiene una tasa de desempleo de 7,6 por ciento que est comenzando a generar una gran pobreza y marginalidad. Valdra la pena preguntar cmo los pases europeos, incluyendo Francia, Italia y Espaa, que han vivido con niveles de desempleo mucho ms altos durante dcadas, han logrado evitar el colapso total de su calidad de vida. Hasta cierto punto, la respuesta radica en la forma como opera el estado benefactor (la seguridad social) en Europa, con un seguro de desempleo mucho ms slido que en Amrica y, lo que es ms importante, con servicios mdicos bsicos que el estado ofrece a todos. Especialmente en Estados Unidos, la incapacidad de proporcionar atencin mdica para todos que evidencia el mecanismo de mercado ha sido flagrante, pero tambin en la brusca interrupcin de progreso en salud y longevidad ocurrida en China cuando se aboli la cobertura universal para la salud en el ao 1979. Antes de las reformas econmicas de ese ao, cada uno de los ciudadanos chinos contaba con atencin mdica garantizada, ya sea del estado o de cooperativas, aunque fuera a un nivel bastante bsico. Cuando China elimin el sistema contraproducente de las comunas agrcolas y las unidades industriales manejadas por burcratas, se dispar la tasa de crecimiento del producto nacional bruto al ritmo ms rpido del mundo entero. Pero al mismo tiempo, guiada por su nueva fe en la economa de mercado, China tambin aboli el sistema universal de cuidados mdicos. Despus de las reformas de 1979, cada individuo deba adquirir su seguro mdico (excepto en algunos casos relativamente raros en que el estado o una gran compaa cubra el seguro de sus empelados y dependientes). Con este cambio, el rpido progreso que haba logrado China con respecto a la longevidad se fren de manera abrupta. Esto ya era un problema cuando los ingresos totales de China estaban creciendo extremadamente rpido; pero seguro se convertir en un problema mucho mayor cuando la economa China se desacelere bruscamente, como est sucediendo ahora. Actualmente, el gobierno chino hace esfuerzos por volver a introducir gradualmente el seguro mdico para todos, y el gobierno de Obama en EE.UU. tambin est comprometido en hacer que la cobertura mdica sea universal. Tanto en China como en Estados Unidos, las rectificaciones tienen un largo camino por recorrer, pero deban constituir los elementos bsicos para abordar la crisis econmica, y al mismo tiempo lograr transformaciones a largo plazo para las dos sociedades. 6. El resurgimiento de Keynes puede aportar mucho al anlisis y a las polticas econmicas, sin embargo, la red se debe lanzar de forma mucho ms amplia. Aunque a Keynes muchas veces se le considera una especie de personaje "rebelde" en la economa contempornea, el hecho es que se encuentra muy cerca de convertirse en el gur de un nuevo capitalismo, que se concentr en tratar de estabilizar las fluctuaciones de la economa de mercado (aunque, repito, dando relativamente poca importancia a las causas sicolgicas de las fluctuaciones). Aunque Smith y Pigou tienen la reputacin de ser economistas ms bien conservadores, muchas de las perspectivas ms profundas sobre la importancia de las instituciones que no son de mercado vienen de ellos, mucho ms que de Keynes y sus seguidores. Una crisis no slo presenta un reto inmediato que se debe enfrentar. Tambin brinda la oportunidad de solucionar problemas a largo plazo, cuando la gente est dispuesta a reconsiderar las convenciones establecidas. Por eso es que la crisis actual tambin destaca la importancia de enfrentar asuntos que se han descuidado a largo plazo, como la conservacin del ambiente y la atencin mdica a nivel nacional, as como la necesidad de transporte pblico que se ha descuidado enormemente durante las ltimas dcadas y hasta ahora se ha dejado de lado -para el momento en que escribo este artculo- incluso en las primeras polticas anunciadas por el gobierno de Obama. La asequibilidad econmica es, obviamente, un problema; sin embargo, como demuestra el ejemplo del estado Kerala en la India, es posible ofrecer atencin mdica para todos, garantizada por el estado y a un costo relativamente bajo. Desde que China elimin el seguro de salud universal en el ao, las cifras de Kerala respecto a las expectativas de vida e indicadores como mortalidad infantil han sobrepasado significativamente las de China, a pesar de tener un nivel mucho ms bajo de ingresos per capita. De manera que tambin hay oportunidades para los pases pobres. Estados Unidos enfrenta el reto ms grande, teniendo el nivel de gasto per capita en salud ms alto de todos los pases del mundo, y relativamente bajos logros en el sector salud, con ms de 40 millones de personas sin ningn tipo de cuidados mdicos garantizados. Aqu, parte del problema tiene es de actitud y opinin pblica. La percepcin inmensamente distorsionada sobre como debe funcionar el servicio de salud se debe corregir a travs de discusiones pblicas. Por ejemplo, la percepcin de que en el servicio de salud europeo nadie puede seleccionar a su mdico esta muy generalizada, cuando ste no es el caso. No obstante, existe tambin la necesidad de comprender mejor las opciones disponibles. En EE.UU., las discusiones sobre las reformas de salud se han centrado demasiado en el sistema de Canad- un sistema de salud pblica donde es muy difcil tener atencin mdica privadacuando en Europa Occidental los servicios de salud proporcionan atencin mdica permitiendo al mismo tiempo- adems de la cobertura del estado- la prctica mdica privada y el seguro privado para quienes tienen el dinero y desean gastarlo de esta manera. No resulta muy clara la razn de porqu los ms adinerados que pueden gastar libremente su dinero en yates y otros lujos no podran gastarlo en resonancias magnticas (MRI) o tomografas. Si retomamos los argumentos de Adam Smith respecto a la diversidad de instituciones, o asimilar una amplia gama de motivaciones, se pueden tomar medidas prcticas que lograran una enorme diferencia en el mundo donde vivimos. Sostengo la opinin de que las crisis econmicas actuales no requieren un "nuevo capitalismo", sino que exigen una nueva comprensin de ideas antiguas, como las de Smith o ms cercanas a nuestra poca, como las de Pigou, muchas de las cuales han sido lamentablemente

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descuidadas. Otra cosa que se necesita es una percepcin muy clara respecto a la forma en que realmente funcionan las diversas instituciones, y la forma en que una amplia gama de organizaciones- desde el mercado hasta instituciones del estado instituciones- pueden ir ms all de las soluciones a corto plazo y ayudar a generar un mundo econmico ms decente. 25 de febrero de 2009 New York Review of Books (Amartya Sen es Profesor de la Universidad de Harvard. Premio Nobel de Economa en 1998. Su libro ms reciente es "Identidad y Violencia: El Espejismo del Destino (Identity and Violence: The Illusion of Destiny)" Traduccin: Ana Cristina Punceles

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